¿Qué hacer cuando alguien "regresa de la muerte"?
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¿Qué hacer cuando alguien "regresa de la muerte"?

Brenda Heist despareció sin dejar rastro en Pensilvania hace 11 años y acabó siendo declarada muerta por las autoridades. Ahora reapareció en el sur de Florida para asombro de sus dos hijos y su exmarido
4 de mayo, 2013
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brendaBrenda Heist despareció sin dejar rastro hace 11 años en el condado de Lancaster, en Pensilvania, y acabó siendo declarada muerta por las autoridades. Ahora, acaba de reaparecer en Florida, Estados Unidos, donde ha estado, según su testimonio, viviendo con un grupo de indigentes. ¿Qué sucede cuando alguien “regresa de la muerte” de esta manera?

Una mañana de 2002, Heist sacó la cena del congelador, planchó algo de ropa y llevó a la escuela a sus dos hijos, una niña de 8 años y un niño de 12.

Después desapareció, tras conocer a un grupo de personas sin hogar que estaban viajando hacia Florida.

En ese momento se estaba divorciando de su marido de forma amistosa y acababa de saber que le habían denegado una ayuda pública para vivienda.

Tras años de pesquisas para hallar su paradero, el marido de Brenda, Lee Heist, pidió a un tribunal que la declarara oficialmente muerta.

Pero la mujer, que ahora tiene 54 años, acaba de reaparecer en los cayos de Florida. ¿Qué sucederá ahora?

Procedimiento judicial

Para que alguien sea declarado muerto en ausencia, esa persona deber haber abandonado su vida y sus responsabilidades durante un largo periodo de tiempo.

Normalmente se emite un certificado de defunción cuando un médico verifica que una persona ha fallecido, pero cuando no hay cuerpo, los requerimientos son más estrictos.

“Sólo están legalmente muertos cuando así lo declara un tribunal. Debe haber un procedimiento judicial”, explica Patti Spencer, una abogada de Lancaster.

En algunos casos, los solicitantes deben presentar una declaración jurada y pruebas que demuestren que esa persona no puede ser localizada.

En otros casos, el paso del tiempo es prueba suficiente.

“Puede hacerse en cualquier momento, pero si están ausentes durante siete años, se presume que han fallecido”, señala Spencer.

Según explica la experta, estos casos son tratados por cortes estatales, por lo que los requisitos pueden variar de un estado a otro. En Pensilvania se requiere un periodo de tiempo de siete años para declarar legalmente a alguien muerto en ausencia, aunque en otros estados es de cinco.

Ahora la mayoría de los estados cuentan con la llamada cláusula de desastres, instituida tras los ataques de septiembre de 2001 en Nueva York, que permite emitir certificados de defunción inmediatamente después de una catástrofe para no hacer esperar años a los familiares de fallecidos cuyos cuerpos no han sido hallados.

Sospechoso de asesinato

Brenda Heist, quien explicó a las autoridades que durante años durmió en la calle y que se alimentaba de lo que encontraba en la basura, estuvo desaparecida durante más tiempo del requerido por la ley cuando su marido pidió a las autoridades que la declararan muerta.

Cuando su esposa desapareció, Lee Heist fue investigado como sospechoso de asesinato, aunque luego fue exonerado.

La declaración oficial de la muerte de su mujer le permitió volver a casarse sin que su divorcio hubiera finalizado.

También cobró el seguro de vida de su esposa.

Si bien obtener el certificado de defunción de alguien desaparecido puede llevar varios años, la anulación de este documento es bastante más sencilla ya que tan sólo se requiere que la persona en cuestión acuda a un tribunal.

“Tan sólo se ha de anular el certificado”, explica el profesor Lee-ford Tritt, de la Universidad de Florida.

Según Tritt, en el caso de Heist no habrá problema.

Pero invalidar un certificado de defunción no deshará todas las acciones que se tomaron tras la declaración de fallecimiento en ausencia de una persona.

Según Patti Spencer, la ley de Pensilvania recoge varios supuestos para el caso de que la persona declarada muerta reaparezca.

Reaparición

Para empezar, cuando una persona es declarada muerta en ausencia, sus bienes se distribuyen entre sus herederos.

Pero en el caso de Pensilvania, estos deben suscribir una garantía de reembolso antes de recibir las propiedades.

“Si alguien reaparece, como en el caso de esta pobre mujer, y otra persona tiene sus propiedades, tiene que devolverlas, y si no puede, entonces deberá hacerlo la compañía que emitió la garantía”, explica Spencer.

Pero eso sólo cubre los bienes hereditarios y no se aplica a los pagos que se puedan haber realizado por un seguro de vida.

Ahora que resulta que Breda Heist no está muerta, la compañía aseguradora querrá que se le devuelva el dinero.

“Probablemente la van a demandar, pero es una sin techo y no tiene ningún dinero”, señala Lee-ford Tritt.

Según el experto, el marido puede ser considerado responsable por “enriquecimiento injusto” y se le pude obligar a devolver el dinero.

Luego está el problema del marido que se vuelve a casar. La mayoría de las legislaciones estatales consideran que los matrimonios finalizan una vez la persona es declarada muerta.

Pero la reaparición de un cónyuge desaparecido no supone el fin de los nuevos matrimonios que haya podido celebrarse.

Tritt duda que Brenda Heist enfrente algún problema legal por su desaparición.

“Mientras no se pretenda defraudar a alguien o se saque algún provecho, no debe suceder nada”, asegura Frank Ahearn, consultor de privacidad de Nueva York y autor del libro “Cómo desaparecer”.

Pero eso no quiere decir que Heist no vaya a tener que pagar un precio por su desaparición.

Consecuencias

“Cuando alguien me contacta y me dice que quiere desaparecer, le digo que no que no queme puentes, ya que algún día puede querer volver”, explica Ahearn.

En el caso de Heist, su marido y sus dos hijos mantuvieron durante un tiempo la esperanza de que volviera y, una vez fue declarada muerta, tuvieron que llorarla. Ese daño es difícil que desaparezca.

La hija de Heist, que ahora tienen 19 años y estudia en la universidad, ha dicho que no tiene intención de reiniciar la relación con su madre.

Su exmarido, que tuvo que sufrir las sospechas de sus vecinos cuando Heist desapareció, todavía está haciéndose a la idea de su regreso.

“Es un golpe duro cuando piensas que tu madre está muerta. Además su marido fue sospechoso”, comenta Frank Ahearn.

“La vida era difícil y decidiste desaparecer y ¿ahora estás de vuelta? No es tan fácil reintegrarse”, señala Ahearn.

Puede que Brenda Heist haya vuelto de la “muerte”, pero sus 11 años desaparecida tendrán sus consecuencias.

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#YoSoyAnimal

“Son especies totalmente nuevas”: científica mexicana ayuda a revelar increíbles criaturas del mar profundo

La bióloga marina Guadalupe Bribiesca-Contreras es la autora principal de un estudio que muestra la alta diversidad de los animales del mar profundo.
4 de agosto, 2022
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“Yo la verdad me muero de emoción”.

“Es que es impresionante. Hay animales que nunca habíamos visto o comportamientos que nunca habíamos observado, es un mundo completamente diferente”.

La científica mexicana Guadalupe Bribiesca-Contreras compartió con BBC Mundo qué sintió al ver por primera vez algunos de los seres que halló con sus colegas a profundidades de hasta más de 5000 metros.

La bióloga marina, investigadora del Museo de Historia Natural de Londres, es la autora principal de un nuevo estudio sobre los hallazgos de una expedición a una zona muy poco estudiada del Océano Pacífico.

Con un vehículo operado en forma remota, los científicos recogieron 55 especímenes del mar profundo que pertenecen a 48 especies diferentes.

Ya se ha confirmado que al menos siete de esas especies son nuevas para la ciencia, explicó Bribiesca-Contreras. Y se cree que en total el número de especies jamás registradas podría llegar a más de 30.

Pero este mundo desconocido, diverso y deslumbrante se encuentra bajo amenaza.

En el océano profundo también hay grandes cantidades de metales y ya existen planes para su explotación.

Recolectar organismos que no sobreviven fuera de su medio natural puede parecer una intervención drástica. Pero los científicos advierten que saber más acerca de los seres del mar profundo es más urgente que nunca para intentar protegerlos.

Lirio de mar

© DeepCCZ expedition
Ya se confirmó que esta especie es totalmente nueva. “Lirio de mar: Bathymetrina incertae. Este ejemplar adulto fue encontrado agarrado al tallo de una esponja vítrea a 5,001 m de profundidad”.

¿Dónde fueron hallados los animales y a qué profundidades?

La expedición recogió muestras en una región del Océano Pacífico entre Hawái y México que se conoce como la zona Clarion-Clipperton (CCZ por sus siglas en inglés), una vasta área que cubre más de cinco millones de km cuadrados.

Además de planicies abisales “hay allí un montón de montes submarinos y la profundidad varía”, señaló la bióloga.

Varios de los ejemplares que tenemos son de más de 5.000 metros de profundidad, pero algunas muestras se tomaron en montes submarinos a unos 3.200 mt”.

Invertebrados marinos

© DeepCCZ expedition
“Todos estos invertebrados marinos fueron colectados durante la expedición DeepCCZ en 2018. Entre ellos se encuentran esponjas de mar (vítreas), estrellas de mar, pepinos de mar, lirios de mar, ratones de mar, erizos de mar y percebes”.

Las profundidades en la zona Clarion-Clipperton llegan a unos 5.500 metros, tanto como la altura del Monte Kilimanjaro.

“Imagina solo que te vas a correr cinco kilómetros, cuánto te tardas. Esa es la profundidad a la que recolectamos organismos, es increíble”, señaló Bribiesca-Contreras.

La amenaza de la minería en el fondo del mar

La zona Clarion-Clipperton ha atraído en años recientes la atención no solo de la comunidad científica, sino de gobiernos y empresas.

Grandes extensiones de sus planicies están cubiertas de nódulos polimetálicos, trozos de roca del tamaño de una papa ricos en metales como cobalto, níquel, manganeso y cobre.

Estos materiales son utilizados en tecnologías verdes como torres eólicas y autos eléctricos. El interés en extraerlos ha aumentado, especialmente por parte de compañías y gobiernos según los cuales los metales del océano profundo serán esenciales para combatir el cambio climático.

Sin embargo, quienes se oponen a estas iniciativas advierten que la extracción de metales podría devastar vastas áreas del océano y causar un daño irreparable a ecosistemas únicos que aún no son comprendidos.

Nódulos polimetálicos

GEOMAR
Nódulos polimetálicos en el fondo del océano.

Para Bribiesca-Contreras, “si no sabemos ni siquiera qué vive ahi no sabemos el daño que va a ocasionar tratar de extraer este recurso“.

Expediciones como la del Museo de Historia Natural de Londres son parte de un esfuerzo científico en una carrera contra el tiempo.

Adrian Glover, director del grupo de investigación sobre el mar profundo en el Museo de Historia Natural de Londres, es coautor del nuevo estudio.

“Si bien la minería en aguas profundas es una preocupación medioambiental muy válida, nos encontramos en una situación positiva en la que hemos podido realizar una gran cantidad de investigación fundamental mientras la industria sigue restringida de la explotación a gran escala”, afirmó Glover.

“Una gran decisión a nivel de la sociedad sobre la minería en aguas profundas está en el horizonte y nuestro papel es proporcionar la mayor cantidad de datos posible para informar esa decisión lo mejor que podamos”.

“Hacen cosas rarísimas”

Bribiesca-Contreras describió a BBC Mundo algunos de los animales extraordinarios hallados en la expedición.

“Por ejemplo, tienes esponjas carnívoras, lo que suena super raro. Uno esperaría que sean como una planta carnívora que está como esperando a que le caiga la comida”.

“Pero tenemos vídeos en los que se ve que pasa un camaroncito y la esponja cambia de forma para engullirlo y luego escupe el exoesqueleto“.

Pepino de mar, ardilla de goma, Psychropotes dyscrita

© DeepCCZ expedition
No todas las especies halladas en la expedición son nuevas. La “ardilla de goma”, Psychropotes dyscrita, ya era conocida. “Es un pepino de mar que recibe su nombre porque parece hecho de goma, y tiene una vela que usa para nadar pero que parece la cola de una ardilla”, explica Bribiesca-Contreras.

“Hacen cosas rarísimas, producen luz. También tienen adaptaciones súper raras para reproducción, porque no es como caminar por Londres que está lleno de hombres o de mujeres”.

“Allá abajo puedes pasar un kilómetro y no encontrar a alguien de tu misma especie. Entonces tienen adaptaciones donde los machos se convierten en parásitos de las hembras, por lo que las hembras siempre tienen como un reservorio de espermatozoides para cuando quieran reproducirse”.

Uno de los especímenes que más llamó la atención de la científica es un erizo.

“Cuando vas a bucear normalmente ves erizos moviéndose pero muy lento. Pues este erizo, cuando se le acerca el vehículo operado remotamente se levanta y comienza como a galopar, lo ves corriendo en el fondo”.

Pepino de mar: Oneirophanta sp

© DeepCCZ expedition
“Pepino de mar: Oneirophanta sp. Este ejemplar fue encontrado en un monte submarino a 3550 mt de profundidad y posiblemente representa una especie nueva”.

La bióloga señaló que en el oeste de la zona Clarion-Clipperton hay muy poco alimento.

“A la zona este le llegan más nutrientes en forma de ‘nieve marina‘, todo lo que se va muriendo y no se lo van comiendo en el camino, todo eso va cayendo. Hay más nieve marina en la zona este que en el lado oeste”.

Los científicos esperaban ver sólo animales pequeños debido a la falta de alimento.

“Pero encontramos un pepino de mar de más de medio metro y una esponja de como un metro de longitud“.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
Bribiesca-Contreras creció en la Ciudad de México. Aunque nunca había visto el mar, supo de niña que quería dedicarse a la biología marina gracias a documentales como los de Jacques Cousteau.

¿Por qué es importante recolectar animales del mar profundo?

La expedición se centró en áreas del oeste de la zona Clarion-Clipperton, que es la parte menos estudiada.

Y otra particularidad del estudio es que recogió muestras de animales grandes.

“Lo que se estudia más comúnmente en esta zona son todos los organismos que viven en el sedimento”.

“Agarran un montón de lodo, lo tamizan y todas las cosas chiquititas, gusanos, algunos crustáceos, todo eso es a lo que se ha dado más énfasis. Los animales grandes son muy difíciles de colectar”.

Pepino de mar: Psychropotes verrucicaudatus

© DeepCCZ expedition
“Pepino de mar: Psychropotes verrucicaudatus. Este ejemplar fue encontrado en una planicie abisal a 4999 mt de profundidad y pertenece a una especie que fue recientemente descrita en un monte submarino en el Mar del Sur de China”.

La ventaja de contar con especímenes, y no solamente fotos como las tomadas en expediciones anteriores, es que para estudiar estas especies “necesitas tener al ejemplar, contarle los tentáculos, las patas, ver caracteres internos”.

Los ejemplares serán comparados por taxónomos expertos con los escasos especímenes considerados tipo de su especie, para así determinar con certeza si efectivamente más de 30 de los organismos colectados son especies nuevas.

Chrysogorgia sp

© DeepCCZ expedition
Chrysogorgia sp. o coral blando es otra de las especies confirmadas como nuevas.

Y también será posible realizar estudios de ADN.

“Secuenciamos un gen que se utiliza comúnmente y lo comparamos contra secuencias que ya existen. Pero ese es otro de los grandes problemas, que los animales de mar profundo son tan raros y pertenecen a linajes tan completamente diferentes que no hay nada similar cuando los comparas en bases de datos. Necesitamos empezar a generar bases de datos de mar profundo”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
“Ante estos animales siento sorpresa, admiración y un montón de curiosidad”.

Una expedición, mil preguntas

El estudio generó todo un abanico de interrogantes para Bribiesca-Contreras y sus colegas.

“Nos gustaría investigar cómo se reproducen estos animales y algo que me encantaría saber es cuánto tiempo viven. Han hecho algunos estudios en ciertas esponjas que tienen mil o dos mil años de edad“.

“¿Qué tan viejos son los animales que recolectamos? Como decía antes, algunos de los animales que encontramos eran enormes. Y para llegar a ese tamaño en un ambiente con tan poca energía, yo creo que es porque ha pasado mucho tiempo”.

Erizo de mar: Kamptosoma abyssale

© DeepCCZ expedition
“Erizo de mar: Kamptosoma abyssale. Este ejemplar fue encontrado casi galopando en el fondo marino a 5040 mt”.
Psychronaetes sp

© DeepCCZ expedition
Psychronaetes sp. es el nombre temporario de esta especie de pepino de mar confirmada como completamente nueva.

Los científicos también esperan investigar cómo se relacionan esos organismos con otros grupos de animales marinos.

“Muchos de estos grupos de mar profundos representan ramas muy largas en el árbol de la vida. Se separaron de grupos de aguas más someras a lo mejor hace cien millones de años, son grupos súper ancestrales”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
“Si no sabemos ni siquiera qué vive en el mar profundo no sabemos el daño que va a ocasionar tratar de extraer recursos metálicos”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras supo de niña cuando crecía en Ciudad de México que quería ser bióloga marina. Aunque entonces nunca había visto el mar, y solo lo conocía por documentales como los de Jacques Cousteau.

Hoy en día y luego de años de estudios y expediciones esa pasión sigue creciendo, junto a un sentimiento de gran respeto por los animales que habitan las profundidades del océano.

“Imagina lo difícil que debe ser vivir en el mar profundo. ¿Cuánto tiempo lleva la especie humana? Es incomparable con algunas de estas especies que sobrevivieron eventos de extinción masiva y tienen linajes de cien millones de años”.

“Yo a estos animales los veo hermosos y ante ellos siento sorpresa, admiración y un montón de curiosidad”.

“Cada vez que vemos algo tenemos mil preguntas”.


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