¿Es éste el fin de Irak?
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¿Es éste el fin de Irak?

Hoy el más alto clérigo chiita en Irak instó a los ciudadanos a tomar armas contra los extremistas sunitas que amenazan con atacar Bagdad.
13 de junio, 2014
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Iraquíes gritan lemas contra el grupo Estado Islámico de Irak y el Levante frente al principal centro de reclutamiento del ejército iraquí, para brindarse de voluntarios, en Bagdad, el jueves 12 de junio del 2014, después que las autoridades pidieron a la población que ayudara a combatir a los rebeldes. (Foto AP/ Karim Kadim)

Iraquíes gritan lemas contra el grupo Estado Islámico de Irak y el Levante frente al principal centro de reclutamiento del ejército iraquí, para brindarse de voluntarios, en Bagdad, el jueves 12 de junio del 2014, después que las autoridades pidieron a la población que ayudara a combatir a los rebeldes. (Foto AP/ Karim Kadim)

Irak afronta la peor crisis en muchos años con el avance de la ofensiva de los insurgentes del grupo conocido como Estado Islámico de Irak y el Levante (ISIS, por sus siglas en inglés).

En un rápido despliegue, que no ha durado más de cuatro días, los militantes del ISIS ya se tomaron dos importantes ciudades, Mosul -la segunda más grande del país árabe- y Tikrit, la cuna del fallecido líder iraquí Sadam Hussein.

Y la situación se agravó este viernes cuando el más alto clérigo chiita en Irak instó a los ciudadanos a tomar armas contra los extremistas sunitas que amenazan con atacar Bagdad, la capital del país, y Naciones Unidas informó que tiene pruebas de que algunos miembros del ISIS han realizado ejecuciones sumarias de civiles en su avance hacia el sur.

Por su parte, presidente de Estados Unidos, Barack Obama, afirmó el jueves que se están estudiando “todas las posibilidades” para evitar que el grupo insurgente logre tomar Bagdad.

En 2003, el entonces mandatario estadounidense, George W. Bush, decidió invadir a Irak como parte de la ofensiva contra el terrorismo tras los atentados del 11 de septiembre de 2001.

Esta ocupación finalizó en 2011, con la salida del último contingente estadounidense del territorio iraquí. En aquel momento, Obama afirmó que Irak era un Estado “soberano, estable e independiente”. Sin embargo, la situación parece ser otra.

En BBC Mundo respondemos algunas preguntas sobre lo que ha pasado en Irak en los últimos días.

¿Qué es lo nuevo de este avance insurgente, en un país plagado de violencia?

Las matanzas sectarias aumentaron hasta que alcanzar su nivel máximo en 2006. Pero los hechos actuales empezaron en diciembre de 2013, cuando militantes islamistas tomaron la ciudad de Faluya, en el centro del país, además de algunas poblaciones cercanas a Ramadi.

Apoyados por algunas tribus sunitas, los inisurgentes propagaron la ira generalizada entre los sunitas árabes, que acusan al primer ministro iraquí, Nouri Maliki –de origen chiita-, de discriminarlos y monopolizar el poder.

Seis meses después, los militantes lanzaron un asalto a la segunda ciudad del país: Mosul, ubicada en el norte del país. Unos 30.000 soldados iraquíes abandonaron sus armas y huyeron cuando fueron atacados por unos 800 combatientes.

Alentados por la victoria, continuaron su campaña hacia el sur. Hacia la capital, Bagdad.

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¿Quién está detrás de los ataques?

Los asaltos a las ciudades iraquíes ha sido liderado por ISIS, un grupo que tuvo su origen en la organización al Qaeda.

Hace cinco años, el gobierno de Estados Unidos afirmó que la agrupación estaba “cerca de una derrota estratégica”.

Esta semana, ISIS fue el grupo responsable de asediar a Bagdad y de tomar control de territorios que se extienden por miles de kilómetros del este al oeste del país e inclusive Siria, donde aspiran a crear un Estado islámico.

Sin embargo, las brutales tácticas utilizadas por los combatientes de ISIS y la extrema interpretación de la ley islámica que pretenden imponer en las zonas que tienen bajo su control, le ha valido el rechazo de los grupos rebeldes en Siria, que decidieron unir fuerzas para expulsarlos del país.

Además, ISIS ha probado que es una organización con la suficiente fortaleza y autonomía para no depender de otras agrupaciones, como por ejemplo al Qaeda, que los desautorizó para actuar en Irak en febrero.

Sin embargo, a pesar de este veto, ISIS se hizo mucho más fuerte.

Otro asunto importantes es que, a pesar de que los combatientes de ISIS solo llegan a unos miles, ellos están apoyados por exoficiales y exsoldados del antiguo ejército iraquí que se disolvió cuando Estados Unidos invadió el país en 2003.

El gobierno de Irak tiene bajo su comando cerca de 930.000 efectivos entrenados por Estados Unidos y un personal de seguridad complementario que alcanza los 270.000 efectivos, así que en teoría podrían estar en capacidad de vencer a los rebeldes de ISIS, que -se estiman- serían unos 15.000.

A primera vista, esa parecía ser la situación en Faluya. Sin embargo, la ciudad cayó bajo el asedio de los insurgentes de ISIS. Según los analistas, las tropas iraquíes podrían estar desmoralizadas por la dureza del conflicto y por la ferocidad en los ataques de ISIS, que incluyen atentados suicidas, decapitaciones y crucifixiones.

Además, hay versiones de que las fuerzas de seguridad estarían debilitadas por luchas internas, abusos y corrupción.

¿Está relacionado con lo que ocurre en Siria?

El conflicto en Siria sin duda ha desestabilizado a Irak. Aunque al principio se mantuvieron al margen, muchos iraquíes están en ambos bandos del conflicto que ya lleva tres años.

El gobierno de Nouri Maliki ha negado en reiteradas ocasiones que apoye al presidente de Siria, Bashar al Asad.

Sin embargo, analistas afirman que Maliki ha hecho “la vista gorda” con la difícil situación que vive el país árabe, dejando pasar por su territorio armas y soldados hacia Siria desde Irán, un aliado del gobierno de al Asad.

Mientras que los sunitas árabes que residen en Irak ha declarado abiertamente su apoyo a los rebeldes sirios. Les han suministrado armas, municiones, refugios y mano de obra para sus operaciones logísticas.

También se conoció que ISIS financió algunas de sus operaciones y envió a militantes experimentados antes de que se unieran a la rebelión de forma oficial en 2013.

Esta unión fortaleció la relación entre ambos ejércitos, que ha sabido aprovechar la poca vigilancia en la frontera entre Siria e Irak para intercambiar recursos necesarios para sus esfuerzos, lo que añadió otra dimensión a la crisis en Siria.

¿Se trata de una lucha religiosa?

Por más de 1.000 años, Irak ha sido el campo de batalla para el histórico enfrentamiento entre chiitas y sunitas.

En recientes décadas, el dominio de la minoría de los sunitas en el poder y su persecución de la mayoría chiita solo ha empeorado las cosas. Cuando Sadam Hussein -sunita- fue derrocado, los chiitas tuvieron una oportunidad de acceder al poder.

Y a pesar de que la religión ha sido el mayor catalizador de la violencia, muchos argumentan que es el sectarismo lo que ha impedido una solución del problema.

El conflicto étnico ha contribuido a esa inestabilidad. Kurdos y árabes reclaman el control de la rica región de Kirkuk, donde se concentran los mayores pozos petroleros del país.

Se involucrarán los grandes poderes mundiales en el conflicto

Estados Unidos dijo que ISIS era “una gran amenaza para toda la región” y el presidente Obama anunció que está estudiando “todas las opciones”, incluida la militar, para ayudar al gobierno de Irak.

Sin embargo, varios funcionarios del gobierno han dicho que no se ha contemplado el envío de tropas al país árabe.

El presidente de Irán, Hassan Rohani, calificó a ISIS de ser un ejército de “bárbaros” y advirtió que su país no tolerará “esta violencia y terror”.

El gobierno de Turquía también amenazó con intervenir si alguno de sus 80 ciudadanos recientemente retenidois por ISIS en el norte de Irak resultan heridos.

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¿Es posible desarrollar una vacuna para todos los coronavirus, como el SARS, MERS, SARS-CoV-2 y el del resfriado?

Algunos virus son suficientemente similares y se necesita una sola vacuna para tratarlos a todos. ¿Podría lograrse esto con los coronavirus?
25 de julio, 2020
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El SARS-CoV-2, el virus que causa covid-19, pertenece a la familia de los betacoronavirus, que provocan desde el resfriado común hasta el síndrome respiratorio de Medio Oriente, MERS, que mata a una de cada tres personas infectadas.

A pesar de que provocan una amplia variedad de síntomas, todos estos virus comparten similitudes.

Si son suficientemente parecidos, ¿podría una vacuna prevenir todas las infecciones que causan?

Los científicos ciertamente lo han estado considerando.

Pero antes de explorar esta cuestión, necesitamos entender la fascinante anatomía de los betacoronavirus.

Los betacoronavirus son paquetes microscópicos cubiertos con espigas que envuelven un núcleo de material genético.

Los virus deben infectar a las células para replicarse, y para lograrlo primero deben adherirse a las células.

Los betacoronavirus utilizan sus espigas para adherirse a las células sujetándose a blancos específicos llamados receptores.

Inyección

Getty Images
Varios científicos están investigando el desarrollo de una vacuna universal para coronavirus.

Científicos de varios países, incluidos Estados Unidos y Francia, han estado analizando estas espigas y descubrieron que están formadas de dos piezas, llamados “dominios”, imaginativamente nombrados S1 y S2.

Estos dominios de la espiga ayudan al virus a adherirse a la célula huésped de varias formas.

Por ejemplo, los virus que causan covid-19 y SARS utilizan una parte del dominio S1, llamado dominio de unión al receptor (RDB), para pegarse al receptor de la célula huésped (ACE2).

Pero los virus que causan el resfriado no lo hacen.

Similitudes y diferencias

Comparando las características de las espigas de todos los betacoronavirus que provocan enfermedades humanas, los investigadores han descubierto similitudes y diferencias entre ellos.

Aunque los dominios S1 son bastante variables entre los miembros de la familia de estos virus, los dominios S2 son bastante similares.

Las similitudes en la estructura del virus son importantes porque pueden ayudar a engañar a nuestro sistema inmune para que responda y combata varios tipos de virus cercanamente relacionados.

Esto ocurre porque los dominios similares tendrán características similares que pueden ser detectadas por nuestros anticuerpos.

Los anticuerpos están formadas por glóbulos blancos llamados células B.

Estas tienen varias funciones en una infección, como ayudar a que otros glóbulos blancos detecten y maten al virus o a las células infectadas por el virus.

Los anticuerpos también pueden evitar que los virus entren en las células al bloquear los receptores celulares, como el ACE2 en el caso de covid-19.

Sin embargo, a pesar de lo poderosos que son, los anticuerpos tardan en generarse, puede tomar de siete a 10 días comenzar a producir anticuerpos protectores.

Laboratorio

Getty Images
Los avances en la búsqueda de una vacuna para covid-19 se están produciendo a una velocidad extraordinaria, según científicos.

Una vez que las células B aprenden qué anticuerpos deben producir, lo seguirán recordando, y si vuelven a encontrarse con la misma infección, ellas podrán reaccionar casi instantáneamente e incluso producirán más anticuerpos que antes.

Esta característica se denomina respuesta de memoria inmunológica.

Las vacunas funcionan tratando de crear la memoria inmunológica al generar las características del virus que provocarán una producción natural de anticuerpos sin necesidad de que exista una infección avanzada.

¿Podrían usarse las similitudes estructurales entre los betacoronavirus relacionados para producir vacunas que generen anticuerpos reconociendo a varios miembros de una familia de virus?

Reactividad cruzada

Para solucionar este acertijo, es necesario analizar si los anticuerpos pueden reconocer a más de un tipo de virus, un fenómeno conocido como reactividad cruzada.

Las pruebas han mostrado que los anticuerpos de la parte RBD del dominio S1 de la proteína espiga que causa SARS tienen reactividad cruzada con el virus que causa covid-19.

Los investigadores también han encontrado que los anticuerpos de partes del dominio S2 de la proteína espiga tuvieron reactividad cruzada (aunque débil) con otros betacoronavirus en un estudio que aún no ha sido publicado.

Sin embargo, la interacción del anticuerpo no es suficiente para saber si un blanco es adecuado para llevarlo al desarrollo de una vacuna o un fármaco.

Estos hallazgos de anticuerpos que potencialmente tienen reactividad cruzada son interesantes porque podrían abrir la puerta hacia nuevos medicamentos y vacunas para combatan la covid-19.

Un producto secundario podría ser el potencial de ofrecer cierta protección contra futuros coronavirus que aún no hemos encontrado.

Mujer anciana hospitalizada por covid-19

Getty Images
Los anticuerpos también pueden presentar serias amenazas para nuestra salud.

Amplificación de la enfermedad

Sin embargo, es necesario mostrarse cautelosos.

Aunque los anticuerpos pueden ser poderosos aliados en la lucha contra las infecciones, también pueden presentar serias amenazas para nuestra salud.

La amplificación dependiente de anticuerpos (ADA) es un fenómeno que puede ocurrir cuando un anticuerpo se adhiere a un virus y en realidad ayuda al virus a entrar a la célula e infectarla, incluidas las células que normalmente no resultarían infectadas, como ciertos tipos de glóbulos blancos.

Una vez que el virus entra a un glóbulo blanco, secuestra la célula y, de hecho, la convierte en un caballo de Troya.

Estos caballos de Troya le permiten al virus esconderse y prosperar dentro de la célula y propagarse por el organismo, amplificando y acelerando el curso de la enfermedad.

No se piensa que la ADA esté ocurriendo en la covid-19, pero ha sido observada en el dengue.

Todavía hay mucho que entender sobre la ADA, pero la probabilidad parece ser mayor cuando hay varias variantes de un virus particular circulando en una población.

Una pregunta enorme, por lo tanto, es si una vacuna que explote las similitudes entre los virus que causan el resfriado y la covid-19 podrían causar un mayor riesgo de ADA.

La mayoría de los ensayos de vacunas contra covid están enfocados en la región RBD de la proteína espiga, lo cual no provoca anticuerpos con una reactividad cruzada tan amplia y, por lo tanto, hay menos probabilidades de que se presente el riesgo de ADA.

Otro posible riesgo que pueden causar los anticuerpos es el trastorno conocido como enfermedad respiratoria amplificada asociada a la vacuna.

Esta ocurre cuando altos niveles de anticuerpos se adhieren a los virus, causando agrupaciones de virus y anticuerpos.

Las agrupaciones pueden provocar bloqueos en las pequeñas vías respiratorias de los pulmones con resultados potencialmente devastadores.

El riesgo, aunque raro y poco probable, enfatiza la necesidad de ser cautelosos para asegurarse de que cualquier vacuna y nuevos fármacos son apropiadamente probados para mostrar que son seguros antes de que sean utilizados extensamente.

En general, dadas las preguntas sobre la funcionalidad de los anticuerpos de reactividad cruzada y los riesgos potenciales, parece improbable que en el futuro cercano habrá una vacuna de covid-19 que también nos protegerá del SARS, MERS, y algunos tipos de resfriado común.

Lo que queda claro, sin embargo, es que entre más entendemos sobre la forma como evolucionan estos virus, sus similitudes y diferencias y la forma como reacciona nuestro sistema inmune, mayores las probabilidades de que ganemos la batalla contra la covid-19.

*Sheena Cruickshank es profesora de ciencias biomédicas de la Universidad de Manchester, Inglaterra.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Puedes leerlo aquí.

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