¿Cómo afectará al turismo espacial el accidente de Virgin Galactic?
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¿Cómo afectará al turismo espacial el accidente de Virgin Galactic?

Este viernes la nave SpaceShipTwo de Virgin Galactic se estrelló en un vuelo de prueba. Un piloto murió y otro resultó gravemente herido.
1 de noviembre, 2014
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Foto: Virgin Galactic/Mark Greenberg

Foto: Virgin Galactic/Mark Greenberg

El multimillonario Richard Branson, propietario de Virgin Galactic, había prometido poner los primeros turistas espaciales en órbita en 2015, pero el desastre sufrido por una de sus naves en el desierto del Mojave, California, puede replantear la viabilidad de un proyecto que muchos consideran todavía un sueño.

Este viernes la nave SpaceShipTwo de Virgin Galactic se estrelló en un vuelo de prueba. Un piloto murió y otro resultó gravemente herido.

Los responsables de Virgin Galactic explicaron en un comunicado que en el vuelo “ocurrió una anomalía seria que provocó la pérdida de la aeronave”.

Este era tan sólo la segunda prueba que Virgin Galactic realizaba en los últimos nueve meses desde el Puerto Aeroespacial de Mojave, situado a unos 150 kilómetros al noreste de Los Ángeles.

La nave había sido lanzada a primera hora de la mañana con el avión WhiteKnightTwo, del que se separó sin problemas para volar de forma independiente. Instantes después la SpaceShipTwo se estrelló.

Apenas tres días antes un cohete Antares, desarrollado por Orbital Sciences y subcontratado por la Agencia Espacial Estadounidense (NASA, por sus siglas en inglés), explotó a seis segundos de haber despegado de una plataforma de lanzamiento en el estado de Virginia.

Lea: Se estrella nave espacial de Virgin Galactic, del millonario Richard Branson

Pese a que todavía se desconocen las causas de ambos accidentes, estos han hecho que se cuestione la viabilidad de la industria espacial privada, que cuenta con varias compañías que compiten por llevar a pasajeros civiles al espacio.

No obstante, Branson aseguró que mantendrá sus ambiciones de turismo espacial: “Siempre hemos sabido que el camino al espacio es extremadamente difícil y que cada nuevo medio de transporte tiene que lidiar con días malos”, sostuvo.

“El espacio es duro, pero merece la pena. Perseveraremos e iremos hacia adelante”, afirmó el empresario al decir que dedicarán los esfuerzos para seguir adelante a los compañeros que volaban en el vehículo espacial accidentado y a los que trabajaron duro en él.

Una década de trabajo

Virgin Galactic ha invertido cerca de una década en tratar de desarrollar aeronaves que sean capaces de transportar a grupos de turistas al espacio en viajes de corta duración.

En mayo la compañía de Richard Branson llegó a un acuerdo con la Agencia de Aviación de EE.UU. (FAA, por sus siglas en inglés) que allanaba el camino para la realización de estos vuelos suborbitales, que se espera alcancen una altura de 110 kilómetros, permitiendo observar la curvatura de la Tierra.

El acuerdo establecía cómo estas misiones utilizarían el espacio aéreo estadounidense, aunque no daba todavía luz verde al inicio de los viajes.

Branson había repetido en los últimos meses que confiaba en mandar a los primeros turistas al espacio a finales de este año o principios de 2015, algo que tras este accidente los expertos consideran poco probable que vaya a suceder.

Según Virgin Galactic, más de 700 personas han reservado sus billetes a un precio de unos US$250.000. Entre ellas hay famosos, como los actores Ashton Kutcher y Leonardo DiCaprio.

“Inusual”

“Lo cierto es que lo ocurrido este viernes ha sido un shock, particularmente tras la explosión del cohete Antares el pasado martes. Que hayan sucedido dos accidentes tan graves en una semana es extremadamente inusual en esta industria”, asegura Marco Caceres, director de estudios espaciales de la compañía estadounidense Teal Group, especializada en el análisis de la industria aeroespacial.

“En los últimos años se ha hablado mucho del turismo espacial y se le ha hecho mucha publicidad, pero la realidad es que todavía está dando sus primeros pasos”, señala Caceres en conversación con BBC Mundo.

Según el experto, “Virgin Galactic es sin duda la compañía pionera y se encuentra al frente de los esfuerzos por mandar turistas al espacio, aunque hay ser conscientes de que gran parte de su actividad se ha centrado en la autopromoción”.

Por eso Caceres dice tener la sensación de que se trata más de una iniciativa comercial que de “un esfuerzo por innovar en el campo de la ingeniería”.

“En la industria aeroespacial nos enfocamos más en la tecnología y su desarrollo, y no hemos oído a los responsables de Virgin Galactic hablar mucho de los desafíos tecnológicos que se están encontrando o de las pruebas que están realizando”.

En opinión de Caceres, “el turismo espacial sigue siendo un sueño, que sin duda se va a poder realizar, aunque aún faltan unos años para ello”.

“Si Virgin Galactic no sufre otro contratiempo grave como este, es posible que en dos o tres años veamos a los primeros turistas realizar viajes suborbitales. Lo que está claro es que tras el accidente de este viernes la previsión de que los viajes se inicien el próximo año no es realista porque va a haber retrasos”, apunta el experto.

Vuelos de prueba

Caceres cree que Virgin Galactic va a tener que poner “más énfasis en los vuelos de prueba”.

“No concuerda que digas que el año que viene vas a enviar turistas al espacio si solo has realizado dos vuelos de prueba. Hay que realizar al menos una docena de vuelos de prueba seguidos antes de pensar en enviar a pasajeros al espacio”.

El experto explica que uno de los mayores desafíos que enfrentan compañías como Virgin Galactic es “la integridad estructural de las naves que están desarrollando y que deben de ser capaces de soportar un estrés increíble en sus viajes, además de poder ser reutilizadas”.

Pese a lo ocurrido este viernes, nadie prevé que los responsables de Virgin Galatic vayan a desistir de su empeño por llevar turistas al espacio.

“El espacio es duro y hoy ha sido un día duro”, dijo en presidente de la compañía George Whitesides en rueda de prensa tras el accidente.

“Vamos a apoyar la investigación mientras tratamos de averiguar qué ha sucedido. Y vamos a superarlo. El futuro depende en muchos aspectos de días duros como este, pero creemos que se lo debemos a los que estaban pilotando esos vehículos, así como a los que han estado trabajando duramente en ellos, para que lo entendamos y sigamos adelante”, aseguró Whitesides.

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Coronavirus: qué es la 'COVID-19 crónica' y por qué a algunos les cuesta tanto recuperarse

Para la mayoría de las personas que enferman de COVID el proceso es breve y leve. Sin embargo algunos experimentan durante meses síntomas que incluyen fatiga duradera, dolor persistente y falta de aire.
7 de octubre, 2020
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Mujer cansada

Getty Images
Para alguno pacientes los síntomas del Covid persisten mucho después de superada la infección.

Para la mayoría de las personas que se infectan con el nuevo coronavirus, la covid-19 es una enfermedad breve y leve, pero algunas experimentan síntomas que incluyen fatiga duradera, dolor persistente y falta de aliento durante meses.

La condición, conocida como covid crónica, está afectando negativamente la vida de muchas personas y las historias de agotamiento, incluso después de una caminata corta, se han vuelto bastante comunes.

Aunque en medio de la pandemia la atención se ha centrado en salvar vidas, hay cada vez una mayor conciencia de las consecuencias de la enfermedad a largo plazo.

Sin embargo, incluso las preguntas básicas —como por qué algunos desarrollan la variante crónica o si se recuperarán del todo en algún momento— están plagadas de incertidumbre.

¿Qué es la “covid crónica”?

No existe una definición médica ni una lista de síntomas comunes a todos los pacientes: dos personas con covid-19 crónica pueden tener experiencias muy diferentes.

Sin embargo, la característica más común es la fatiga paralizante.

Mujer cansada

Getty Images
La fatiga es un cansancio que no desaparece con el descanso ni el sueño.

Otros síntomas incluyen la dificultad para respirar, una tos que no desaparece, dolor en las articulaciones y musculares, problemas de audición y vista, dolores de cabeza, pérdida del olfato y del gusto, así como daños en el corazón, los pulmones, los riñones y el intestino.

También se han reportado problemas de salud mental como depresión, ansiedad y dificultad para pensar con claridad entre los que la padecen.

La afección puede llegar a destruir por completo la calidad de vida de las personas.

“Mi fatiga no se parecía a nada que hubiera experimentado antes”, contó una persona afectada por la misma, Jade Gray.

La covid-19 crónica no implica solo una larga recuperación para alguien que haya pasado un periodo en cuidados intensivos por el coronavirus.

Incluso personas con infecciones relativamente leves de covid-19 pueden sufrir problemas de salud graves y duraderos.

“No tenemos ninguna duda de que existe la covid-19 crónica”, le dijo a la BBC el profesor David Strain, quien ya lleva tiempo atendiendo a pacientes con ese perfil en la clínica de Síndrome de Fatiga Crónica de la Universidad de Exeter.

¿Cuánta gente lo padece?

Un estudio publicado en la revista especializada Journal of the American Medical Association siguió los casos de 143 pacientes con covid-19 atendidos en el hospital más grande de Roma después de que fueran dados de alta.

Y concluyó que el 87% sufría al menos un síntoma casi dos meses después y más de la mitad todavía tenía fatiga.

Paciente con covid

Getty Images
Para algunos pacientes que han estado internados, la recuperación puede ser muy lenta.

Sin embargo, estos estudios se centran solo en una minoría de los que contraen covid-19: en aquellos que acaban necesitando tratamiento hospitalario.

Mientras, con la información recabada con la aplicación Covid Symptom Tracker, utilizada por alrededor de cuatro millones de personas en Reino Unido, se descubrió que el 12% de las personas aún presentaban síntomas después de 30 días.

Y sus datos más recientes, aún no publicados, sugieren que un 2% de todas las personas infectadas (dos de cada 50) tienen síntomas de covid-19 crónica después de 90 días.

¿Tienes que haber estado grave para desarrollar covid-19 crónico?

Aparentemente no.

Un estudio realizado en Dublín encontró que la mitad de las personas a las que se les dio seguimiento todavía experimentaban fatiga 10 semanas después de haber sido infectadas con coronavirus. Un tercio no pudo regresar al trabajo.

Y los médicos no encontraron ningún vínculo entre la fatiga y la gravedad de la infección.

Sin embargo, el agotamiento extremo es solo un síntoma de la covid-19 crónica.

Pulmón con coronavirus

SPL
El coronavirus puede provocar neumonía.

El profesor Chris Brightling, de la Universidad de Leicester e investigador principal del proyecto PHOSP-Covid, que realiza un seguimiento de la recuperación de las personas, cree que las personas que desarrollaron neumonía pueden tener más problemas debido al daño en los pulmones.

¿Cómo es el virus que causa la covid-19 crónica?

Hay muchas ideas, pero no hay respuestas definitivas.

Una posibilidad es que el virus se haya eliminado de la mayor parte del cuerpo pero se mantenga en pequeños focos.

Coronavirus MERS

Getty Images
Una posibilidad es que permanezcan pequeños focos con el virus.

“Si hay diarrea prolongada, el virus se encuentra en el intestino, si hay pérdida del olfato, es en los nervios, y eso es lo que podría estar causando el problema”, dice el profesor Tim Spector, del King’s College de Londres.

El coronavirus también puede infectar directamente una amplia variedad de células en el cuerpo y desencadenar una respuesta inmune hiperactiva que cause daño en todo el cuerpo.

Otra posibilidad es que el sistema inmunológico no vuelva a la normalidad después de la covid-19 y esto sea la causa de los problemas de salud.

Síntomas covid-19 crónica

BBC

La infección también puede alterar el funcionamiento de los órganos. Esto se hace obvio en el caso de los pumones, cuando cicatrizan. Se han observado problemas a largo plazo después de la infección con SARS o MERS, que también son producidos por coronavirus.

Asimismo, la covid-19 puede modificar el metabolismo: ha habido casos de personas que luchan por controlar sus niveles de azúcar en sangre después de desarrollar diabetes como resultado de la covid-19, y el SARS provocó cambios en la forma en que el cuerpo procesa las grasas durante al menos 12 años.

También hay indicios de cambios en la estructura del cerebro, pero aún se están investigando.

Y la covid-19 también hace cosas extrañas en la sangre, incluyendo una coagulación anormal, y daña la red de venas y arterias.

“La teoría en la que estoy trabajando es un envejecimiento prematuro de los pequeños vasos sanguíneos que transportan oxígeno y nutrientes a los tejidos”, le dijo el profesor Strain a la BBC.

Y, como destaca Strain, hasta que no averigüemos qué está causando la covid-19 crónica “será difícil encontrar los tratamientos“.

¿Es algo inusual?

La fatiga y la tos posviral están bien documentadas y son comunes; probablemente todos hemos tenido una infección de la que nos ha tomado años recuperarnos por completo.

Aproximadamente una de cada 10 personas con fiebre glandular tiene fatiga que dura meses.

E incluso ha habido sugerencias de que la gripe, particularmente después de la pandemia de 1918, puede estar relacionada con síntomas similares al Parkinson.

“Con la covid-19 parece haber síntomas de mayor alcance y el número de personas parece ser mucho mayor”, dice sin embargo el profesor Brightling.

Enlaces a más artículos sobre el coronavirus

BBC

Sin embargo, el énfasis está en la palabra “parece”, ya que hasta que tengamos una imagen real de cuántas personas han sido infectadas no sabremos exactamente qué tan comunes son estos síntomas, destaca.

“La forma singular en la que el virus ataca al huésped y las diferentes formas en las que luego altera la forma en que se comportan las células parecen estar dando a las personas una infección más grave que otros virus y síntomas más persistentes”, le dijo a la BBC.

¿Se recuperará la gente completamente?

El número de personas con Covid crónico parece estar disminuyendo con el tiempo.

Sin embargo, el virus surgió solo a fines de 2019 antes de globalizarse a principios de este año, por lo que faltan datos a largo plazo.

Una enfermera verifica los síntomas de una mujer en México

Getty Images
Según los datos recopilados por los investigadores, las personas pueden experimentar una amplia gama de síntomas diferentes.

“Hemos pedido, deliberadamente, seguir a las personas durante 25 años. Ciertamente espero que sólo un número muy pequeño tenga problemas más allá de un año, pero podría estar equivocado”, dijo el profesor Brightling.

También existe la preocupación de que incluso si las personas parecen recuperarse ahora, podrían enfrentar riesgos de por vida.

Las personas que han tenido el síndrome de fatiga crónica tienen más probabilidades de volver a tenerlo y la preocupación es que futuras infecciones puedan causar más brotes.

“Si el Covid sigue el mismo patrón durante mucho tiempo, esperaría algo de recuperación, pero si solo se necesita otra infección de coronavirus para reaccionar, esto podría pasar cada invierno“, dijo el profesor Strain.

Y todavía es posible que surjan más problemas en el futuro: la Organización Mundial de la Salud advirtió que la inflamación generalizada causada por el coronavirus podría provocar que las personas tengan problemas cardíacos a una edad mucho más temprana.

¿Qué debo hacer si creo tener Covid crónico?

El sistema de salud pública de Reino Unido, NHS, ofrece una serie de consejos para las personas afectadas por Covid-19, especialmente las que requirieron atención hospitalaria.

Concretamente recomienda“tres P” para conservar energía:

  • Pausa: controla el ritmo para no esforzarte demasiado y asegúrate de descansar lo suficiente
  • Planificación: planifica los días para que las actividades más agotadoras se distribuyan a lo largo de la semana.
  • Priorización: piensa en lo que se debe hacer y en lo que se puede posponer.

También aconseja hablar con el hospital o con el médico de cabecera si uno no se está recuperando tan rápidamente como cabría esperar.

Pero tanto en Reino Unido como en otras partes del mundo algunos han expresado su preocupación de que no hay suficiente apoyo para las personas con Covid crónico.


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