Preguntas y respuestas sobre el avión de AirAsia desaparecido
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Preguntas y respuestas sobre el avión de AirAsia desaparecido

La aeronave despegó de Surabaya, la segunda ciudad más grande de Indonesia, y desapareció de los radares cuando iba a la mitad de su trayecto hasta su destino, Singapur.
Por AP
29 de diciembre, 2014
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Parientes y amigos de pasajeros del vuelo desaparecido de AirAsia esperan noticias sobre la búsqueda del avión, en el aeropuerto internacional de Surabaya. Foto: AP.

Parientes y amigos de pasajeros del vuelo desaparecido de AirAsia esperan noticias sobre la búsqueda del avión, en el aeropuerto internacional de Surabaya. Foto: AP.

Equipos de rescate buscaban en aguas indonesias el avión del vuelo 8501 de la aerolínea indonesia AirAsia que desapareció el domingo con 162 ocupantes, entre pasajeros y miembros de la tripulación.

La aeronave despegó de Surabaya, la segunda ciudad más grande de Indonesia, y desapareció de los radares cuando iba a la mitad de su trayecto hasta su destino, Singapur.

¿Qué pudo haber sucedido?

Es demasiado pronto para saberlo a ciencia cierta, pero he aquí algunas posibilidades. El avión se desplazaba durante la parte más segura del vuelo: Sólo 10% de las tragedias aeronáuticas registradas de 2004 a 2013 sucedieron cuando el avión volaba a altura de crucero, de acuerdo con un estudio de seguridad que difundió Boeing en agosto.

Un factor posible es que la aeronave enfrentara en vuelo clima adverso, como una tormenta severa. Los jets Airbus tienen computadoras complejas que efectúan ajustes automáticos ante los cambios en la velocidad de los vientos transversales y otras alteraciones climatológicas.

Sin embargo, el clima —junto con errores del piloto— ha contribuido a anteriores desastres aéreos ocurridos a altura de crucero, como sucedió con el avión del vuelo 447 de Air France que cayó en 2009 en el océano Atlántico.

Otra posibilidad es que la catástrofe haya derivado de algún tipo de fatiga de los metales con que está construida la aeronave debido al ciclo de presurización y despresurización asociados con cada ciclo de aterrizaje y despegue.

Este A320 acumulaba 13 mil 600 despegues y aterrizajes. Muchos de los ascensos y descensos tuvieron lugar en clima húmedo, el cual acelera la corrosión. Sin embargo, la fatiga de los metales es improbable porque el avión tenía apenas seis años de antigüedad.

También existe la posibilidad de que el piloto hubiera perpetrado un acto de terrorismo o un homicidio colectivo. No hay evidencia de ninguna de estas acciones pero es improcedente descartarlas.

¿Qué dijeron los pilotos a los controladores de tránsito aéreo? 

La última comunicación entre el piloto y el control de tránsito aéreo ocurrió a las 6:13 de la mañana del domingo. El piloto “pidió evitar las nubes virando a la izquierda y subiendo más alto, a 38 mil pies (11 mil 582 metros)”. El último contacto del radar tuvo lugar tres minutos después. No hubo llamada de emergencia. Pero los pilotos están adiestrados para que atiendan primero la emergencia y se comuniquen después cuando les sea posible.

¿No es el tercer jet malasio que cae este año?  

En cierto modo. El avión del vuelo 370 de Malaysia Airlines desapareció el 8 de marzo con 239 ocupantes después que despegó de Kuala Lumpur con destino a Beijing.

Su paradero y lo que le haya ocurrido continúa siendo uno de los más grandes misterios de la aviación comercial.

Otro avión de Malaysia Airlines, también un Boeing 777, fue derribado el 17 de julio en una zona bajo control rebelde en el este de Ucrania cuando volaba de Ámsterdam a Kuala Lumpur. Perecieron los 298 ocupantes del aparato.

AirAsia también tiene su sede en Malasia. Sin embargo, el vuelo 8501 lo hacía AirAsia Indonesia, subsidiaria en la que la compañía matriz malasia tiene una participación de 49%.

Así pues, técnicamente se trata de una aerolínea indonesia. Sin embargo, la marca AirAsia está vinculada estrechamente con los habitantes de Malasia.

¿Existe alguna relación entre todas estas tragedias aeronáuticas?

No. Simplemente ha sido un año muy infortunado para la aviación civil en el sureste de Asia. Sin embargo, eso no impide las conjeturas sobre conspiraciones. Continúan surgiendo teorías, tanto lógicas como inusitadas, sobre lo ocurrido al vuelo 370.

La naturaleza irresuelta de esa desaparición podría atraer más atención sobre el vuelo 8501 y dar pie a una nueva gama de hipótesis.

¿Qué tan lejos pudo haber volado el jet? 

Según los documentos de vuelo, el avión despegó con poco más de 8.164 kilogramos (18.000 libras) de combustible, suficientes para volar unas tres horas y media, según Phil Derner Jr., fundador del portal entusiasta de la aviación NYCAviation.com y despachador de vuelo con una aerolínea estadounidense.

Según Derner, esa cantidad de combustible es menor a la que suelen llevar la mayoría de los aviones que van de Nueva York a Florida.

¿Qué sigue? 

Indonesia, Singapur y Malasia efectúan una operación de búsqueda y rescate cerca de la isla Belitung, en el mar de Java, el último paradero conocido del avión.

Suponiendo que el jet no se desvió demasiado de su curso, los investigadores deberán encontrar restos del aparato, lo que a su vez facilitaría pistas sobre lo sucedido.

Los investigadores también intentarán recuperar las grabadoras de datos de vuelo y de voces de la cabina; esos dispositivos a menudo contienen información más detallada sobre los momentos finales del aparato.

Las llamadas cajas negras tienen balizas rastreadoras que ayudan a los investigadores a localizarlas.

¿Es airbus A320 un jet seguro?

El jet es un caballo de batalla en la aviación moderna. Es similar al Boeing 737, tiene un solo pasillo, dos motores y se le utiliza para enlazar ciudades que están a una distancia de cinco horas de vuelo.

En el mundo están en funcionamiento 3 mil 606 aviones A320, según Airbus, que también fabrica versiones casi idénticas del aparato: los A318 y A319, que son más pequeños, y el A321, que es más largo. Están en servicio 2.486 de estos últimos aparatos.

La familia del A320 tiene un buen historial de seguridad, con apenas 0,14 accidentes fatales por millón de despegues, según el estudio de seguridad de Boeing.

¿Qué hay de AirAsia?

La aerolínea económica AirAsia tiene una fuerte presencia en la mayor parte del sureste asiático y se amplió recientemente hacia India. Aunque la mayoría de sus vuelos duran solamente unas horas, ha intentado cubrir vuelos de larga distancia mediante su aerolínea asociada AirAsia X.

Ninguna de sus subsidiarias había perdido antes una aeronave y en lo general tiene buen historial de seguridad. Sin embargo, funciona en una parte del mundo donde el incremento de la demanda ha rebasado el número de pilotos, mecánicos y controladores de tránsito aéreo calificados.

¿Cómo es volar en Indonesia?

El historial de seguridad aeronáutica del país no es para presumir. En 2007, la tasa de tragedias y las normas de seguridad fueron tan malas que la Unión Europea prohibió a todas las aerolíneas de Indonesia que volaran a cualquiera de los países del bloque.

La prohibición fue levantada en 2009, pero la medida persiste contra la principal aerolínea de Indonesia, la Lion Air, que registra veloz crecimiento.

¿Cómo es volar en medio de una tormenta a 38 mil pies de altura?

Los aviones que vuelan en medio de una tormenta experimentan severa turbulencia; el aparato se mueve hacia arriba, hacia abajo, a los lados y tiene bruscas inclinaciones. Las cosas que no estén afianzadas pueden flotar en la cabina así como rebotar en otros objetos y en las personas. Los compartimientos de carga arriba de los pasajeros pueden abrirse y el contenido venirse abajo. Los mareos son comunes.

¿Qué hacen los pilotos para evitar las tormentas?

Si es posible, los pilotos de las aerolíneas rodean las tormentas, aun si eso implica alejarse de la ruta programada. Los aviones de pasajeros como el A320 están por lo general equipados con un radar que provee información altamente precisa sobre el clima.

Los pilotos pueden ver la formación de un temporal a 160 kilómetros (100 millas) de distancia, lo que les da tiempo para preparar una ruta alterna o buscar huecos por los cuales pasar.

Por lo general no es un problema que los aviones comerciales se desvíen 160 kilómetros (100 millas) o más de su ruta.

¿Cuál es la altitud de vuelo segura para un A320?

El A320 está certificado para que vuele a 39 mil pies (11 mil 887 metros), su altitud máxima antes de que su capacidad de ascenso comience a mermar. El avión tiene un límite de altitud de vuelo absoluto de 42 mil  pies (12 mil 801 metros).

Sin embargo, el avión puede comenzar a tener problemas desde los 37.000 pies, dependiendo de la temperatura y el peso, incluidos el combustible, la carga y los pasajeros.

Las computadoras del aparato revelan la altitud máxima a la que puede volar según el peso y la temperatura del momento.

Los aviones que rebasen su altitud máxima pueden perder capacidad de ascenso y registrar pérdida de sustentación aerodinámica. También pueden registrar una explosión por presurización, lo que dañaría el avión.

¿Cómo es que un avión desaparece del radar?

Todavía no está claro qué vieron los controladores de tránsito aéreo en sus pantallas cuando el avión desapareció del radar. Las autoridades no han dicho si los controladores sólo dejaron de detectar el objetivo secundario del radar, creado por el transpondedor del avión, o si fue el objetivo primario, creado por las ondas que rebotan del avión.

Si un avión se desintegra en el aire o registra la pérdida de energía eléctrica, el objetivo secundario desaparecerá del radar, pero el primario continuaría visible.

Sin embargo, si el aparato desciende a una velocidad mayor a 6 mil pies (mil 828 metros) por minuto —lo que es típico en un avión que está a punto de estrellarse— el objetivo primario también puede desaparecer del radar.

¿Qué tan vital es el transporte aéreo en la región?

Para muchas personas es la única opción. Indonesia es un archipiélago de gran extensión y 250 millones de habitantes. Para viajar de una isla a la otra, la vía más sencilla es la aérea.

Debido al crecimiento económico de la región ha aumentado el número de personas que se movilizan en avión.

La Asociación Internacional de Transporte Aéreo nombró recientemente a Indonesia como uno de los cinco mercados de crecimiento más veloz en el mundo, y auguró que en menos de dos décadas, 183 millones de pasajeros adicionales surcarán los cielos.

Las rutas hacia, desde y dentro de la región de Asia-Pacífico tendrán  mil 800 millones de pasajeros extra cada año en 2034, para un mercado de 2.900 millones de viajeros, según pronósticos del grupo sectorial.

En dos décadas, la región representará el 42% del tránsito aéreo global de pasajeros, de acuerdo con las previsiones.

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El reactor experimental que podría darle a China el 'santo grial' de la energía nuclear

En China un pequeño reactor de tres metros de altura va a ser puesto a prueba. Si funciona, dará a China una gran ventaja en la búsqueda de una energía eficiente y limpia.
30 de septiembre, 2021
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Lo que está a punto de probar China es pequeño, pero tiene una enorme importancia para el futuro energético de ese país y del mundo.

Cerca de la ciudad de Wuwéi (provincia de Gansu, centro-norte) será puesto en marcha un reactor nuclear de unos tres metros de alto y con capacidad para generar dos megavatios, lo cual es suficiente para alimentar unas 1.000 viviendas.

Generar tan poca energía no parece ser un buen negocio para la inversión de cientos de millones de dólares que ha hecho China en este programa energético.

Pero es el tipo de reacción nuclear y el procesamiento que se pondrá a prueba lo que tiene al borde de la silla a científicos del mundo que esperan ver sus resultados.

“La pregunta de hoy es: ¿están las tecnologías de soporte preparadas para hacer del Reactor de Sal Fundida (RSF) la tecnología de próxima generación?”, dice el ingeniero nuclear Charles Forsberg, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) de EE.UU.

“La prueba china es importante porque es el primer paso para repensar el camino de la energía nuclear: si las cosas han cambiado y ahora hay otra dirección”, explica a BBC Mundo.

Sal fundida y torio

Una de las mejores fuentes para producir electricidad -a pesar de su imagen afectada por accidentes como Chernóbil o Fukushima- ha sido desde su invención la energía nuclear.

Genera más electricidad que otras, casi no emite dióxido de carbono, garantiza un suministro continuo, usa combustibles relativamente accesibles y sus desechos son mucho más controlables que los de otras fuentes.

La mayoría de las centrales nucleares del mundo utilizan el uranio como combustible.

Una planta nuclear

Getty Images
Las plantas de energía termodinámica producen vapor, pero no dióxido de carbono.

Pero lo que están probando en China es un método que, aunque no es nuevo, nunca se había puesto a prueba a una escala tan importante.

Están empleando sal fundida de fluoruro en combinación con torio, el cual es un elemento químico que se encuentra en minerales y que escuatro veces” más abundante en el planetaque el uranio, señala Forsberg.

En un reactor, ambos elementos se combinan para producir una reacción física (fisión) que genera máscalorque la emanada del uranio-235/238 combinado con plutonio del método tradicional.

“Los RSF suministran calor a temperaturas más altas que otros reactores, entre 600 y 700° C. El calor a temperaturas más altas es más valioso“, indica Forsberg.

Diagrama del reactor de sal fundida

BBC

Otra ventaja, según la teoría, es que los desechos radiactivos se pueden eliminar en el mismo proceso, lo que evita que puedan caer en manos equivocadas, como los fabricantes de armas nucleares.

Y ya que este tipo de proceso no requiere agua, como en las plantas nucleares que usan uranio-235, los RFS pueden ser construidos en lugares apartados y así evitar cualquier posible riesgo para la población, como los vistos en Chernóbil o Fukushima.

Todo eso ha hecho que esta sea descrita como el “santo grial” de las fuentes de energía.

Pelets de torio

Getty Images
El torio es cuatro veces más abundante en la tierra que el uranio.

Pero los expertos dicen que todo esto está aún por comprobarse en la prueba china, de ahí que sea tan importante.

“Con la necesidad crítica de reducir las emisiones de carbono y la creciente demanda mundial de electricidad, es urgente comercializar tecnologías avanzadas de reactores”, señala el ingeniero nuclear Everett Redmond, del Instituto de Energía Nuclear de EE.UU., a BBC Mundo.

Para Forsberg, “el reactor de sales fundidas con torio/uranio-233 es el camino no tomado” en la industria eléctrica que usa una fuente nuclear.

“Existen grandes ventajas potenciales en materia de seguridad y gestión de residuos, pero importantes desafíos técnicos”, señala el científico del MIT.

¿Qué es lo que viene?

China reveló en agosto pasado que está por realizar las primeras pruebas en su reactor experimental construido en el desierto del Gobi, en la provincia de Gansu.

El gigante asiático ha invertido unos 3.000 millones de yuanes (US$500 millones) en un programa iniciado en 2011 para investigar el uso de sal fundida y torio/uranio-233.

El reactor construido y operado por el Instituto de Física Aplicada de Shanghái (IFAS) es el primero en intentarlo para un uso comercial: el suministro de electricidad.

Una planta nuclear en construcción en China

Getty Images
China ha construido múltiples plantas de energía, pero la de la provincia de Gansu es única en el mundo.

Otros países ya habían experimentado hace décadas este proceso, pero se quedaron solo en ensayos porque no existía la tecnología necesaria para manejarlo.

No solo requieren que la fisión nuclear funcione bien, sino que el proceso para obtener el calor y transportarlo a una planta termodinámica trabaje adecuadamente. Y que laspruebas de fallassean controlables.

“Muchos de los desafíos del RFS han desaparecido debido a los avances en otros campos durante 50 años”, como la tecnología de bombeo necesaria para este tipo de reactor, la cual ya se usa en plantas solares, explica Forsberg.

Lo que los operadores del IFAS esperan es que todo salga como está planeado para llevar la tecnología a una escala más grande.

¿Por qué es futurista?

La energía que genere el reactor experimental de Wuwéi tendrá una capacidad mínima de 2 megavatios para abastecer un millar de casas.

El plan es que para 2030 sea construido un reactor que genere alrededor de 370 megavatios, una capacidad que daría electricidad a más de 185.000 viviendas.

Al generar una mayor temperatura, cercana a los 700° C., un RSF se vuelve más valioso para la industria eléctrica.

Una planta solar en Gansu

Getty Images
En el mismo desierto de la provincia de Gansu, China ya tiene varios proyectos que buscan sustituir a las energías contaminantes.

“El calor a temperatura más alta da como resultado ciclos de energía más eficientes: una fracción mayor de calor se convierte en más electricidad“, explica el científico del MIT.

Y ya que en teoría su construcción tiene un costo similar a otras centrales nucleares ya existentes, el beneficio aumenta.

“Si dos reactores tienen características de costo idénticas, el reactor que produce temperaturas más altas produce un producto más valioso”, señala Forsberg.

China se aseguraría entonces poseer la tecnología más avanzada, segura y limpia, para la generación de energía del mundo.

No exclusiva, pues Redmond explica que en EE.UU. algunas firmas están también buscando crear reactores de sales fundidas. Pero sí probada.

“Todos los diseños de reactores avanzados tienen un gran potencial, por eso apoyamos y alentamos el desarrollo acelerado, la demostración y el despliegue comercial de tecnologías de reactores avanzados”, dice Redmond.

Aun así, los científicos que están atentos a lo que sucede en China aún tienen sus preguntas, ¿funcionará?

Pero solo hecho de que una idea concebida hace décadas esté por ser puesta a prueba los mantiene con los ojos en el pequeño reactor de Wuwéi.


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