Qué son y cómo se forman los curiosos "hotcakes de hielo"
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Qué son y cómo se forman los curiosos "hotcakes de hielo"

Los vecinos de una localidad escocesa se encontraron una fría mañana de este mes con el río Dee cubierto por cientos de discos helados, un fenómenos más propio de zonas árticas, según los expertos.
20 de diciembre, 2014
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El río Dee lucía una fría mañana de este mes cubierto de lo que parecían cientos de panqueques o tortillas de hielo. //Foto: River Dee Trust-BBC

El río Dee lucía una fría mañana de este mes cubierto de lo que parecían cientos de panqueques o tortillas de hielo. //Foto: River Dee Trust-BBC

Los vecinos de Aberdeenshire, en Escocia, amanecieron una fría mañana a principios de diciembre con un espectáculo invernal tan vistoso como inusual.

A primera hora del día el río Dee lucía cubierto de lo que parecían cientos de panqueques o tortillas de hielo, conocidos en inglés como “ice pancakes”, un fenómeno meteorológico más propio del Ártico.

Jamie Urquhart, biólogo del River Dee Trust, una organización benéfica comunitaria que trabaja para mejorar las condiciones de este río del nordeste de Escocia, no dudó en imortalizar el momento.

Lo hizo en un punto llamado Lummels Pool, en el municipio de Birse.

ncluso tomó una de las tortillas heladas para fotografiarla de cerca. No le cabía en la mano.

“Tienen el tamaño de un plato llano”, explicó Urquhart a la BBC.

“No estábamos seguros cómo se llamaban, pero encontramos una explicación que se ajustaba a lo que encontramos”, señaló.

“Lo que creemos que pasó es que la espuma de la superficie del agua empezó a helarse, probablemente de noche”, comenzó a explicar.

“Ya que es de noche cuando las temperaturas son más bajas”.

Y prosiguió: “Los pedazos se encontraron con un remolino y comenzaron a dar vueltas, lo que les dio esa forma circular. Y quizá cada disco creció cuando otros pedazos más pequeños de espuma aún sin helar se adherieron a estos y, por consiguiente, se congelaron también”.

Además, señaló otra de las curiosidades de estos discos de hielo. “Tienen los bordes elevados, probablemente a causa de la colisión entre ellos”.

Lea también: Estudio advierte sobre mayor impacto del derretimiento de glaciares en Groenlandia

Explicación científica

Esa es exactamente la explicación que los científicos dan al fenómeno.

Según el Centro Nacional de Nieve y Hielo de Estados Unidos, cuando cuando la temperatura baja de cero y el agua empieza a helarse, se forman unos cristales de hielo de entre tres y cuatro milímetros de diámetro.

Estos cristales flotan, así que, una vez en la superficie, se acumulan y comienzan a unirse.

Y dependiendo de las condiciones del agua y de la atmósfera, el resultado toma una forma u otra.

Puede formarse una gran placa de hielo, pero también un mar de níveas tortillas de hasta 20 metros de diámetro.

Según los expertos esto último es común en áreas árticas, a unos 1.000 kilómetros al norte de Reino Unido, y donde las temperaturas pueden alcanzar los 40 grados bajo cero.

Vea: Un océano florecido y otras fenomenales sorpresas de hielo

Sin embargo, también se pueden ver de tanto en tanto en la isla.

Un lector de la edición escocesa de la BBC, Nick Lindsay, comentó haber presenciado estas “extrañas pero encantadoras formas” en el río Brora, en las Tierras Altas de Escocia, hace cinco años.

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El reactor experimental que podría darle a China el 'santo grial' de la energía nuclear

En China un pequeño reactor de tres metros de altura va a ser puesto a prueba. Si funciona, dará a China una gran ventaja en la búsqueda de una energía eficiente y limpia.
30 de septiembre, 2021
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Lo que está a punto de probar China es pequeño, pero tiene una enorme importancia para el futuro energético de ese país y del mundo.

Cerca de la ciudad de Wuwéi (provincia de Gansu, centro-norte) será puesto en marcha un reactor nuclear de unos tres metros de alto y con capacidad para generar dos megavatios, lo cual es suficiente para alimentar unas 1.000 viviendas.

Generar tan poca energía no parece ser un buen negocio para la inversión de cientos de millones de dólares que ha hecho China en este programa energético.

Pero es el tipo de reacción nuclear y el procesamiento que se pondrá a prueba lo que tiene al borde de la silla a científicos del mundo que esperan ver sus resultados.

“La pregunta de hoy es: ¿están las tecnologías de soporte preparadas para hacer del Reactor de Sal Fundida (RSF) la tecnología de próxima generación?”, dice el ingeniero nuclear Charles Forsberg, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) de EE.UU.

“La prueba china es importante porque es el primer paso para repensar el camino de la energía nuclear: si las cosas han cambiado y ahora hay otra dirección”, explica a BBC Mundo.

Sal fundida y torio

Una de las mejores fuentes para producir electricidad -a pesar de su imagen afectada por accidentes como Chernóbil o Fukushima- ha sido desde su invención la energía nuclear.

Genera más electricidad que otras, casi no emite dióxido de carbono, garantiza un suministro continuo, usa combustibles relativamente accesibles y sus desechos son mucho más controlables que los de otras fuentes.

La mayoría de las centrales nucleares del mundo utilizan el uranio como combustible.

Una planta nuclear

Getty Images
Las plantas de energía termodinámica producen vapor, pero no dióxido de carbono.

Pero lo que están probando en China es un método que, aunque no es nuevo, nunca se había puesto a prueba a una escala tan importante.

Están empleando sal fundida de fluoruro en combinación con torio, el cual es un elemento químico que se encuentra en minerales y que escuatro veces” más abundante en el planetaque el uranio, señala Forsberg.

En un reactor, ambos elementos se combinan para producir una reacción física (fisión) que genera máscalorque la emanada del uranio-235/238 combinado con plutonio del método tradicional.

“Los RSF suministran calor a temperaturas más altas que otros reactores, entre 600 y 700° C. El calor a temperaturas más altas es más valioso“, indica Forsberg.

Diagrama del reactor de sal fundida

BBC

Otra ventaja, según la teoría, es que los desechos radiactivos se pueden eliminar en el mismo proceso, lo que evita que puedan caer en manos equivocadas, como los fabricantes de armas nucleares.

Y ya que este tipo de proceso no requiere agua, como en las plantas nucleares que usan uranio-235, los RFS pueden ser construidos en lugares apartados y así evitar cualquier posible riesgo para la población, como los vistos en Chernóbil o Fukushima.

Todo eso ha hecho que esta sea descrita como el “santo grial” de las fuentes de energía.

Pelets de torio

Getty Images
El torio es cuatro veces más abundante en la tierra que el uranio.

Pero los expertos dicen que todo esto está aún por comprobarse en la prueba china, de ahí que sea tan importante.

“Con la necesidad crítica de reducir las emisiones de carbono y la creciente demanda mundial de electricidad, es urgente comercializar tecnologías avanzadas de reactores”, señala el ingeniero nuclear Everett Redmond, del Instituto de Energía Nuclear de EE.UU., a BBC Mundo.

Para Forsberg, “el reactor de sales fundidas con torio/uranio-233 es el camino no tomado” en la industria eléctrica que usa una fuente nuclear.

“Existen grandes ventajas potenciales en materia de seguridad y gestión de residuos, pero importantes desafíos técnicos”, señala el científico del MIT.

¿Qué es lo que viene?

China reveló en agosto pasado que está por realizar las primeras pruebas en su reactor experimental construido en el desierto del Gobi, en la provincia de Gansu.

El gigante asiático ha invertido unos 3.000 millones de yuanes (US$500 millones) en un programa iniciado en 2011 para investigar el uso de sal fundida y torio/uranio-233.

El reactor construido y operado por el Instituto de Física Aplicada de Shanghái (IFAS) es el primero en intentarlo para un uso comercial: el suministro de electricidad.

Una planta nuclear en construcción en China

Getty Images
China ha construido múltiples plantas de energía, pero la de la provincia de Gansu es única en el mundo.

Otros países ya habían experimentado hace décadas este proceso, pero se quedaron solo en ensayos porque no existía la tecnología necesaria para manejarlo.

No solo requieren que la fisión nuclear funcione bien, sino que el proceso para obtener el calor y transportarlo a una planta termodinámica trabaje adecuadamente. Y que laspruebas de fallassean controlables.

“Muchos de los desafíos del RFS han desaparecido debido a los avances en otros campos durante 50 años”, como la tecnología de bombeo necesaria para este tipo de reactor, la cual ya se usa en plantas solares, explica Forsberg.

Lo que los operadores del IFAS esperan es que todo salga como está planeado para llevar la tecnología a una escala más grande.

¿Por qué es futurista?

La energía que genere el reactor experimental de Wuwéi tendrá una capacidad mínima de 2 megavatios para abastecer un millar de casas.

El plan es que para 2030 sea construido un reactor que genere alrededor de 370 megavatios, una capacidad que daría electricidad a más de 185.000 viviendas.

Al generar una mayor temperatura, cercana a los 700° C., un RSF se vuelve más valioso para la industria eléctrica.

Una planta solar en Gansu

Getty Images
En el mismo desierto de la provincia de Gansu, China ya tiene varios proyectos que buscan sustituir a las energías contaminantes.

“El calor a temperatura más alta da como resultado ciclos de energía más eficientes: una fracción mayor de calor se convierte en más electricidad“, explica el científico del MIT.

Y ya que en teoría su construcción tiene un costo similar a otras centrales nucleares ya existentes, el beneficio aumenta.

“Si dos reactores tienen características de costo idénticas, el reactor que produce temperaturas más altas produce un producto más valioso”, señala Forsberg.

China se aseguraría entonces poseer la tecnología más avanzada, segura y limpia, para la generación de energía del mundo.

No exclusiva, pues Redmond explica que en EE.UU. algunas firmas están también buscando crear reactores de sales fundidas. Pero sí probada.

“Todos los diseños de reactores avanzados tienen un gran potencial, por eso apoyamos y alentamos el desarrollo acelerado, la demostración y el despliegue comercial de tecnologías de reactores avanzados”, dice Redmond.

Aun así, los científicos que están atentos a lo que sucede en China aún tienen sus preguntas, ¿funcionará?

Pero solo hecho de que una idea concebida hace décadas esté por ser puesta a prueba los mantiene con los ojos en el pequeño reactor de Wuwéi.


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