Tragedia en Ciudad Acuña: ¿por qué los tornados son tan difíciles de pronosticar?
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Tragedia en Ciudad Acuña: ¿por qué los tornados son tan difíciles de pronosticar?

Un sorpresivo tornado causó estragos el lunes en una localidad de Coahuila. ¿Por qué sorpresivo? ¿No es posible predecir su llegada? ¿Por qué son tan destructivos? Te explicamos éstas y otras particularidades de los tornados.
Cuartoscuro
Por BBCMundo
26 de mayo, 2015
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Tornado

Por lo general duran alrededor de 10 minutos, pero su paso suele ser sinónimo de destrucción.

Dicen que duró tan sólo seis segundos. Tiempo suficiente para que el tornado que azotó el lunes Ciudad Acuña, en el norte de México, dejara al menos 13 muertos, cientos de heridos y un centenar de hogares y edificios destrozados.

Ocurrió de forma sorpresiva y, según el testimonio de residentes del lugar, fue la primera vez que experimentaron un tornado en carne propia, ya que estos suelen ocurrir al norte de la frontera, en Estados Unidos.

¿Pero son siempre sorpresivos o es posible anticipar su llegada? ¿Por qué si duran menos que un huracán y cubren un área más pequeña son tan devastadores?BBC Mundo responde éstas y otras preguntas básicas.

¿Por qué son tan difíciles de pronosticar?

“Digamos que son difíciles de pronosticar con muchas horas de anticipación“, le dice a BBC Mundo Joan Bech, profesor de Meteorología de la Universidad de Barcelona.

Tornado en Ciudad Acuña

Cientos de hogares resultaron dañados o destruidos en Ciudad Acuña, en el estado de Cohauila.

“Con los medios adecuados, se pueden detectar minutos antes, pero no mucho más, porque no es evidente qué tormentas supercelulares (que duran más de lo habitual) van a desarrollar tornados y cuáles no”.

El tema se está investigando en la actualidad, pero hoy por hoy, “se desconocen los mecanismos concretos por los que se forman en unas y en otras no”.

No hay que perder de vista, añade el investigador, “que es un fenómeno muy devastador pero muy local y eso quiere decir que es muy difícil precisar la zona exacta”.

“Sí es posible predecir las condiciones favorables, pero eso nos indica una área extensa”.

Tormenta

Aún se desconoce qué hace que una tormenta supercelular dé lugar a un tornado.

“Lo que existe es un consenso en que los tornados más fuertes están asociados a las tormentas supercelulares“.

Otro factor es que pueden llegar a formarse muy rápidamente, por lo que pueden azotar sin previo aviso.

¿Qué es exactamente un tornado?

Es una columna angosta de aire que rota violentamente y que se extiende desde la base de una tormenta hacia el suelo.

Como el viento es invisible es difícil ver un tornado a menos que forme un embudo de condensación formado por gotas de aguas, polvo y escombros.

Los tornados son las más violentas de todas las tormentas atmosféricas.

¿Cómo se forman?

“Los más fuertes se forman en unas tormentas especiales que se llaman supercélulas y que duran algo más de lo habitual”, dice Bech.

Tornado en Ciudad Acuña

Si el tornado es fuerte, sus efectos son devastadores.

“Estas tormentas tienen una estructura -por cómo circulan los vientos- que hacen que se puedan intensificar los efectos de lluvias fuertes como de viento en superficie y pueden dar lugar a tornados”.

Otros se forman en tormentas más débiles.

“Aunque no sean un fenómeno excepcional, son un fenómeno extraño, siempre asociado a una tormenta”, añade.

¿Qué condiciones se deben dar para que surja un tornado?

Básicamente, son condiciones asociadas a las tormentas aisladas que se conocen como “tormentas locales”.

Esto implica “la presencia de aire cálido y húmedo en niveles bajos, cerca de la superficie, y, en niveles medios y altos de la atmósfera, la presencia de vientos fuertes y de inestabilidad. Eso suele suceder con la entrada de un aire frío”, explica Bech.

“Esto dispara las corrientes verticales que dan lugar a las tormentas, que pueden favorecer la ocurrencia de tornados”.

¿Cuánto duran y qué velocidad pueden alcanzar?

Pueden durar desde apenas unos pocos segundos hasta más de una hora, pero la gran mayoría se disipa a los diez minutos.

La mayoría tiene vientos de una velocidad de menos de 180km/h y pueden desplazarse por una distancia de varios kilómetros hasta que se disipan.

Pero los más extremos pueden alcanzar incluso los 500km/h y desplazarse por un área de hasta 100km.

¿Cuándo ocurren?

Esto varía según la región, pero normalmente están asociados al ciclo habitual de frecuencia de tormentas que generalmente ocurre en los meses más cálidos, en primavera o verano.

Tormenta que se avecina

Aunque suelen ocurrir entre las 16hs y las 21hs, pueden producirse en cualquier momento del día o la noche.

No obstante, pueden también darse en los meses invernales.

Lo mismo ocurre con la hora. La mayoría tiene lugar entre las 16hs y las 21hs,pero es posible que se formen en cualquier momento del día o de la noche.

¿Por qué son tan devastadores?

Porque los vientos asociados a los tornados son los más intensos que puede llegar a generar la naturaleza. Son más fuertes incluso que los asociados a los huracanes.

Efectos de un tornado
“La velocidad arranca todas las estructuras y las hace añicos, y convierte muchos de los elementos destruidos en proyectiles”, dice Bech.

“El hecho de que giren en forma circular puede contribuir (a que sean tan destructivos), pero el factor determinante es la velocidad”, apunta el meteorólogo español.

“La velocidad arranca todas las estructuras y las hace añicos, y convierte muchos de los elementos destruidos en proyectiles”.

¿Qué tengo que hacer si veo que se acerca un tornado?

Si estás en dentro de un edificio, aléjate de las ventanas y puertas de vidrio o de zonas con techos demasiado grandes.

Trata de buscar un refugio en la planta más baja. Puede ser un baño, un pasillo. Cuantas más paredes te separen del exterior, mejor.

Pero incluso dentro de un espacio cerrado, cúbrete con algo mullido como un colchón o una manta para protegerte de los escombros que puedan caer del techo.

Un casco también resulta útil para protegerte de heridas en la cabeza.

¿En qué lugar del mundo hay más tornados?

En términos absolutos, Estados Unidos lidera la lista con un promedio de más de 1.000 tornados registrados al año.

Estados Unidos lidera la lista de países con más tornados con un promedio de más de 1.000 al año.

Le sigue Canadá, de lejos, con 100. Otros lugares que experimentan tornados frecuentes son el norte de Europa, el oeste de Asia, Bangladesh, Japón, Australia, Nueva Zelanda, China, Sudáfrica y Argentina.

Pero en relación a número de tornados por dimensión del territorio, Reino Unido tiene más tornados que ningún otro país, aunque allí la mayoría son débiles.

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Los 'hijos de Chernóbil': qué revela el primer estudio genético de los descendientes afectados por el accidente nuclear

Una de las grandes interrogantes del mayor accidente nuclear de la historia se ha resuelto, 35 años después.
23 de abril, 2021
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Una de las grandes interrogantes del mayor accidente nuclear de la historia parece haber encontrado una respuesta, 35 años después.

Cuando el reactor número cuatro de la central de Chernóbil explotó en la madrugada del 26 de abril de 1986, la ciudad del norte de Ucrania se volvió un pueblo fantasma y la vida de decenas de miles de personas quedó marcada por el desastre atómico.

Desde entonces, muchos de los sobrevivientes han tenido que lidiar con enfermedades vinculadas a la radiación a la que se vieron expuestos y con la incertidumbre de qué podría pasar con sus descendientes, los llamados “hijos de Chernóbil“.

Y es que una de las preguntas que ha inquietado por décadas tanto a científicos como a sobrevivientes es si los efectos de la radiación nuclear podría pasar a los descendientes.

Ahora, por primera vez, un estudio genético ofrece luces sobre el asunto y sus resultados acaban de ser publicados en la revista Science.

La investigación, dirigido por la profesora Meredith Yeager, del Instituto Nacional del Cáncer (NCI) de EE.UU., se centró en los hijos de los trabajadores que se alistaron para ayudar a limpiar la zona altamente contaminada alrededor de la planta de energía nuclear (los llamados liquidadores).

También fueron estudiados los descendientes de los evacuados de la ciudad abandonada de Pripyat y otros asentamientos en un radio de 70 km alrededor del reactor.

A los participantes, todos concebidos después del desastre y nacidos entre 1987 y 2002, se les examinó el genoma completo.

Y el resultado fue una sorpresa para muchos de los implicados.

Los resultados

El estudio no halló un “daño adicional al ADN” en los niños nacidos de padres que estuvieron expuestos a la radiación de la explosión de Chernóbil antes de ser concebidos.

“Incluso cuando las personas estuvieron expuestas a dosis relativamente altas de radiación, en comparación con la radiación de fondo, no tuvo ningún efecto en sus futuros hijos”, le explicó la profesora Gerry Thomas, del Imperial College de Londres, a la periodista de la BBC Victoria Gill.

Thomas, que ha pasado décadas estudiando la biología del cáncer, en particular los tumores que están relacionados con el daño de la radiación, explicó que este estudio fue el primero en demostrar que no existe un daño genético heredado tras la exposición a la radiación.

“Hay muchas personas que tenían miedo de tener hijos después de las bombas atómicas . Y también personas que tenían miedo de tener hijos después del accidente en Fukushima, porque pensaban que su hijo se vería afectado por la radiación a la que estaban expuestos”, recuerda.

"Liquidadores"

Getty Images
Los “liquidadores” eran personal llamado para ayudar con las operaciones de limpieza después del desastre.

“Es muy triste. Y si podemos demostrar que no hay ningún efecto, con suerte podemos aliviar ese miedo”, agrega.

Thomas no participó en el estudio, aunque ella y sus colegas han llevado a cabo otra investigación sobre los casos de cáncer relacionados con Chernóbil.

Su equipo ha estudiado el cáncer de tiroides, porque se sabe que el accidente nuclear causó unos 5.000 casos, la gran mayoría de los cuales fueron tratados y curados.

El estudio

Uno de los investigadores principales de la investigación, Stephen Chanock, también del NCI, le explicó a la BBC que el equipo de investigación reclutó familias enteras para que los científicos pudieran comparar el ADN de la madre, el padre y el niño o la niña.

“Aquí no estamos viendo lo que les sucedió a esos niños que estaban en el momento del accidente; estamos viendo algo llamado mutaciones de novo“.

Estas son nuevas mutaciones en el ADN: ocurren al azar en un óvulo o espermatozoide. Dependiendo de en qué parte del mapa genético de un bebé surja una mutación, podría no tener ningún impacto o podría ser la causa de una enfermedad genética.

“Hay entre 50 y 100 de estas mutaciones en cada generación y son aleatorias. De alguna manera, son los componentes básicos de la evolución. Así es como se introducen nuevos cambios en una población”, explica Chanock.

Escena de la serie

SKY UK LTD/HBO
En la ciudad de Pripyat vivían más de 50.000 personas.

“Observamos los genomas de las madres y los padres y luego al niño. Y pasamos nueve meses más buscando cualquier señal en el número de estas mutaciones que estuviera asociada con la exposición de los padres a la radiación. No encontramos nada”.

Esto significa, dicen los científicos, que el efecto de la radiación en el cuerpo de los padres no tiene ningún impacto en los hijos que conciban en el futuro.


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