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¿Qué zonas del Universo son habitables?

Hace 20 años, no conocíamos a ningún planeta más allá de nuestro Sistema Solar (ahora sabemos de miles de candidatos) y solo en los últimos años hemos podido encontrar mundos rocos y pequeños.
Por Christopher Watson // BBC Mundo
22 de agosto, 2015
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La galaxia espiral NGC 253 se encuentra a 13 millones años luz de la Tierra. Esta imagen fue capturada por uno de los telescopios de La Silla, en Chile. Foto: ESO

La galaxia espiral NGC 253 se encuentra a 13 millones años luz de la Tierra. Esta imagen fue capturada por uno de los telescopios de La Silla, en Chile. Foto: ESO

Para que la vida sea posible en la Tierra se necesita agua en estado líquido.

Naturalmente, algunos dicen que puede florecer en otras condiciones y, quizá, incluso sin agua.

Aunque esto pueda ser cierto, mira a tu alrededor: a la vida en nuestro planeta no le va nada mal y aún no la hemos encontrado en otras partes del Sistema Solar.

Empecemos con la definición clásica de la zona habitable como una región alrededor de una estrella -como nuestro Sol-, en la que la temperatura de cualquier planeta en órbita haga posible la existencia de agua en forma líquida.

Los astrofísicos son muy buenos para calcular la temperatura de una estrella y luego, tomando en consideración la distancia de un planeta de su estrella, es fácil calcular la temperatura teórica del planeta (es decir, la temperatura que tendría si lo pensamos como un cuerpo celeste que recibe calor de su estrella sin tomar en cuenta su atmósfera).

La luz de la estrella que llega al planeta se vuelve a irradiar en forma de calor y eso da la temperatura actual del planeta. ¿Simple? No lo es.

Gases con efecto invernadero

¿Y qué pasa si hay un manto de nubes blancas? Las nubes son reflectoras y por tanto enfrían el planeta, lo cual empuja la zona habitable más cerca de la estrella.

Si calculamos esta temperatura teórica de la Tierra, y tomamos en cuenta sus hermosas nubes reflectoras, ¡resulta que vivimos fuera de la zona habitable clásica!

El mismo cálculo para Venus estima una temperatura de cerca de -10ºC cuando en realidad su temperatura es de más de 450ºC.

¿Por qué?

Ambos planetas tienen gases con efecto invernadero en su atmósfera, y esto los calienta y empuja la frontera externa de la zona habitable más lejos de la estrella (mientras que las nubes empujan la frontera interna más cerca de la estrella).

Las definiciones más recientes de zona habitable usa simulaciones de nubes y gases con efecto invernadero y amplia y hace más difusa la definición clásica.

Si a esto le añadimos que actualmente no podemos estudiar la atmósfera de los exoplanetas rocosos (y por ende no tenemos idea de si tienen nubes, gases o incluso atmósfera), decir que “ese planeta es habitable” resulta imposible, al menos por ahora.

Llegada al sol en la página en la que puedes avanzar entre 100.000 estrellas cercanas a la Tierra.//Foto: Stars, Chrome Experiments

Llegada al sol en la página en la que puedes avanzar entre 100.000 estrellas cercanas a la Tierra.//Foto: Stars, Chrome Experiments

Enanas rojas

Para complicar las cosas aún más, la zona habitable también depende del tipo de estrella alrededor de la cual esté orbitando un planeta. Cuanto más grande y caliente la estrella, más lejos estará la zona habitable.

Y cuando más pequeña y fría, más cerca estará esta zona.

De hecho, las estrellas “rojas enanas” son tan frías y tenues que “un año” en un planeta en la zona habitable puede durar solo unos días.

Esto crea otros problemas para la vida en esos planetas. Las rojas enanas suelen expulsar grandes llamaradas, erupciones solares que liberan partículas cargadas y rayos X.

Dada la proximidad del planeta, esto podría causar una perdida sustancial de atmósfera.

Las dosis elevadas de radiación tienden también a ser dañinas para el material biológico, y los rayos x son capaces de disociar el agua, con lo cual acabarían con los suministros de agua. No suena ideal.

Quizá la situación mejore cerca de las estrellas más calientes, donde un planeta habitable está más lejos de estas llamaradas estelares.

Bueno, eso nos plantea otro problema: el tiempo de vida de una estrella.

Años de vida

Las estrellas masivas y calientes son verdaderas devoradoras de gas. Sí, puede que tengan “tanques de gasolina” más grandes (tienen mucha más masa que quemar), pero consumen mucho más combustible, más rápido y mueren más jóvenes que las pequeñas y frugales estrellas más frías.

Por ejemplo, algunas de las estrellas más grandes pueden vivir solo por unos millones de años, mientras que nuestro Sol se mantendrá vivo por cerca de 8.000 millones de años.

Basándonos en nuestro conocimiento de cómo la vida evolucionó en la tierra, es poco probable que incluso la vida en su forma más simple tenga tiempo de evolucionar alrededor de estrellas que sean mucho más calientes que nuestro Sol.

Volviendo a las pequeñas enanas rojas en el otro extremo de la escala, estas pueden vivir por cerca de 100.000 millones de años.

¿Quizá si un planeta pudiese mantener su atmósfera la vida podría evolucionar a lo largo de este largo lapso de tiempo como para lidiar con las dosis frecuentes de radiación?

Frío/calor

Bueno, aquí nos encontramos con otro problema: el hecho de que la variabilidad en la cantidad de energía que emite una enana roja durante su vida -conocida como su evolución luminosa- es muy drástica.

A lo largo de su vida, nuestro Sol cambiará su luminosidad en un 30%.

Sin embargo, una enana roja puede cambiar su luminosidad en un grado muchísimo mayor.

Por eso, un planeta en la zona habitable de una enana roja ahora antes fue terriblemente caliente y, en el futuro, será totalmente helado.

Lo dicho hasta ahora pinta un panorama no muy alentador, pero solo quise poner de manifiesto las dificultades de definir lo que puede ser un planeta “habitable”, no que crea que no los haya, o que no los podamos encontrar.

Proyectos interesantes como la misión Plato de la Agencia Espacial Europea (cuyo lanzamiento está previsto para 2024) buscan encontrar planetas del tamaño de la Tierra, en orbitas semejantes, alrededor de una estrella parecida al Sol.

Estos son los tipos de planetas rocosos a los que valdrá la pena seguirles la pista.

Hace 20 años, no conocíamos a ningún planeta más allá de nuestro Sistema Solar (ahora sabemos de miles de candidatos) y solo en los últimos años hemos podido encontrar mundos rocos y pequeños.

La velocidad a la que se hacen descubrimientos es asombrosa y, en 20 años, sospecho que leeré este artículo y me daré cuenta de que estaba equivocado en todo.

Eso es el progreso.

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Cuartoscuro

Con 17,500 asesinatos, el primer semestre de AMLO es el más violento de los últimos sexenios

Mayo es el mes con el total más alto de homicidios y feminicidios y el segundo con mayor tasa del actual sexenio. Nuevo León, Tabasco y CDMX con el mayor repunte de crímenes
Cuartoscuro
21 de junio, 2019
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El descenso de la violencia homicida que se habría registrado en abril se revirtió en mayo. El mes cerró con un promedio de 96 asesinatos diarios, un incremento respecto a los 93 diarios del mes pasado. Con ello el primer semestre del sexenio del presidente Andrés Manuel López Obrador cierra como el de más violento registrado: 17 mil 500 personas asesinadas.

Los datos actualizados del Secretariado Ejecutivo del Sistema Nacional de Seguridad Pública (SESNSP) arrojan que en mayo se registraron 2 mil 903 víctimas de homicidio doloso y  76 de feminicidio, para un total de 2 mil 979 personas asesinadas. Ello equivale a un promedio diario de 96 casos diarios.

Leer: Abril, el primer mes del gobierno de AMLO en que se reducen los homicidios; bajan 3%

El saldo interior impidió que por segundo mes consecutivo se registrara un descenso en la violencia, luego de que en abril se contabilizara un promedio diario de 93  casos, que en ese momento era una disminución respecto a los 94 asesinados diarios de marzo.

Los 2 mil 979  homicidios y feminicidios de mayo es el total mensual más alto de victimas en lo que va del sexenio. No obstante, febrero sigue siendo el mes más violento pues si bien se registraron 2 mil 877 víctimas, ellas se repartieron en solo 28 días, lo que representó un promedio diario de 102 personas asesinadas.

Cabe señalar que en comparación con mayo de 2018, en donde se registraron 2 mil 975 víctimas de homicidio, lo registrado en mayo de 2019 es ligeramente superior, aunque tomando en cuenta el factor población la tasa mensual fue prácticamente la misma: 2.3 casos por cien mil habitantes.

Semestre rojo

Con las cifras de mayo se cierra el primer semestre de gobierno del presidente Andrés Manuel López Obrador. El balance total es de 17 mil 500 personas asesinadas entre diciembre de 2018 y mayo de 2019, de las cuales 17 mil 11 corresponden a casos de homicidio doloso y 489 a feminicidios.

Respecto a los tres sexenios pasados los datos oficiales del Secretariado solo permiten hacer la comparación en cuanto a carpetas y averiguaciones previas iniciadas por el delito de homicidio doloso. El resultado arroja que el semestre de arranque de López Obrador es el de mayor violencia oficialmente registrado.

Leer: UNICEF alerta sobre aumento de homicidios de menores en México y normalización del castigo corporal

En los primeros seis meses de gobierno del presidente Vicente Fox la tasa fue de 7.12 casos de homicidio doloso por cada cien mil habitantes; en el primer semestre de Felipe Calderón el balance fue de 4.89 averiguaciones; en el primer semestre del gobierno de Enrique Peña Nieto el registro fue de 8.01 casos; mientras que en el los primeros seis meses del actual  sexenio la tasa es de 11.51 casos.

NL y CDMX, entre los de mayor crecimiento

Si se comparan los primeros seis meses del sexenio de López Obrador con el periodo inmediato anterior, es decir con el semestre de diciembre de 2017 a mayo de 2018, se advierte un ligero crecimiento en la tasa de homicidios, pues esta pasó de 11.03 casos a los ya mencionados 11.51 casos por cien mil habitantes.

No obstante al revisar los datos oficiales por estados se advierte que son 17 las entidades en donde se ha registrado un incremento de víctimas de homicidio doloso en el referido periodo, mientras que en 15 ha habido un decremento.

La evolución más preocupante es la de Nuevo León, en donde la tasa de víctimas de homicidio pasó de 5.3 a 9.2 homicidios por cada cien mil habitantes entre los mencionados semestres, lo que representa un alza del 72%.

Leer: 95 homicidios diarios, así empieza el sexenio de AMLO

En segundo sitio se ubica Tabasco con un crecimiento de 50.7%, al pasar la tasa de 9.7 a 14.7 casos. Y en tercer sitio está Ciudad de México en donde el registro aumentó de 7.3 a 10.5 homicidios, un alza del 43.2%. Con incrementos similares se ubican Sonora y Morelos con 43.1 y 42.5%.

El resto de las entidades en donde se registra un crecimiento en las tasas de homicidio son Coahuila, Jalisco, Quintana Roo, Campeche, Guanajuato, estado de México, Querétaro, Hidalgo, Chihuahua, Zacatecas, Puebla y Aguascalientes.

Por el contrario, entre las entidades que registran un descenso de homicidios en el primer semestre del sexenio de López Obrador, respecto al periodo pasado, destaca Baja California Sur con un desplome del 78.3% en la tasa de victimas de homicidio, seguido de Nayarit con una baja de 69% y Guerrero con un descenso del 30.8%.

Las tres entidades con la mayor tasa de homicidio doloso de enero a mayo de 2019 son 33.9 casos por cien mil habitantes; Baja California con una tasa de 27.7 casos; y Chihuahua con 22.23.

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