El sorprendente número de nuestros órganos que son prescindibles
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Foto: George Hodan/Public Domain

El sorprendente número de nuestros órganos que son prescindibles

Un sorprendente número de nuestros órganos son prescindibles. Muchos, por ejemplo, vivimos sin las amígdalas que, aunque protejen de una invasión bacteriana a las vías respiratorias, dejan de ser tan importantes después de los tres años de edad.
Foto: George Hodan/Public Domain
Por BBC Mundo
26 de diciembre, 2015
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Un sorprendente número de nuestros órganos son prescindibles.

Por un lado, tenemos en el cuerpo varios extras opcionales, es decir, es bueno tenerlos, pero no son extrictamente necesarios.

Muchos, por ejemplo, vivimos sin las amígdalas que, aunque protejen de una invasión bacteriana a las vías respiratorias, dejan de ser tan importantes después de los tres años de edad.

No sólo eso sino que, precisamente por su papel, pueden infectarse fácilmente, y es por ello que cuando el problema es recurrente, son extirpadas. Sin embargo, su ausencia no afecta la respuesta inmunológica del organismo.

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Podemos vivir relativamente bien hasta sin parte de algunos órganos vitales.

Otro parte prescindible del cuerpo es elapéndice, que no cumple ninguna función conocida en los seres humanos. La evidencia indica que a nuestros ancestros les servía para digerir alimentos duros, como la corteza de un árbol, pero en la actualidad no lo usamos.

Algunos científicos piensan que desaparecerá. No obstante, el apéndice es rico en células linfoides que combaten infecciones, por lo que podría tener un rol en el sistema inmunitario.

Pero tenga o no una función, te lo pueden sacar sin que te afecte negativamente.

A diferencia del apéndice, la vesícula, ese pequeño saco verde con forma de pera que se esconde tras el hígado, sí es útil. Se encarga de almacenar la bilis que ayuda a digerir los alimentos.

No obstante, cuando causa muchos problemas, generalmente por los notoriamente dolorosos cálculos biliares, la vesícula se elimina y, aunque se han reportado casos de diarrea e hinchazón tras consumir comida picante o grasosa, la mayoría vive feliz sin ella.

Por otro lado, mucho del aparato reproductivo, tanto de las mujeres como de los hombres, a pesar de ser esenciales para crear vida, no son vitales.

Ni los testículos, ni los ovarios, ni el útero, ni la próstata son necesarios para vivir.

Un misterio ha acompañado por mucho tiempo a los humanos: los pezones de los hombres.

Sabemos que en las embrionarias tempranas no hay diferencia de género, por lo que todos los fetos tienen pezones. Pero los de los hombres son vestigiales, o sea que no tienen función. Sin embargo, sus tejidos pueden formar tumores tan fatales como los de las mujeres, lo que explica que algunos piensen que se podría prescindir de ellos.

No está quedando mucho a salvo

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De estos, se salva el corazón.

Con algunas consecuencias adversas, podemos vivir sin la glándula tiroides (con tratamiento de hormonas), el bazo (pero quedas más propenso a las infecciones) y varias venas (tienes muchas más de las que necesitas).

Cirujanos han extraído quirújicamente una mitad del cerebro en cientos de casos por desordenes que no podían ser controlados de otra manera.

La operación se llama hemisferectomía y no tiene ningún efecto en la personalidad ni en la memoria.

Lo que se pierde es el uso de un ojo y una mano, los del lado opuesto a hemisferio del cerebro perdido. Además, si uno pierde el lado izquierdo, al principio puede ser difícil hablar, hasta que el cerebro se autocorrige.

Uno de los órganos vitales que vienen en pares son los pulmones, y es posible vivir con sólo uno.

Aunque no libre de preocupación y con respiración restringida, la calidad de vida puede ser buena: todo depende del estado de salud previo a la cirugía y del pulmón remanente.

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Los riñones y la vejiga son indispensables, pero…

Uno de los que han tenido esa experiencia desde la niñez es el argentino más famoso del mundo: el papa Francisco, a quien cuando era joven le extirparon el lóbulo de la parte superior del pulmón derecho, quedando sólo con dos lóbulos.

Los riñones, como los pulmones, son vitales y pares, pero con uno solo puedes llevar una vida sana.

Una de sus funciones principales es regular los fluidos del cuerpo, y lo que sobra lo mandan a la vejiga, de la cual no se puede prescindir completamente pero tiene la ventaja de que, en caso de perder un pedazo, pueden regenerarse.

El hígado es otro órgano con esos poderes: puede ser sustancialmente removido y volverá a crecer hasta llegar a su tamaño normal.

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Este hueso sirve como repuesto.

No así el intestino grueso, pero éste puede ser reemplazado con una sección del intestino delgado reformada; puedes también vivir sin un estómago si te conectan el esófago directamente al intestino delgado.

Y hay un hueso de la pierna, el peroné o fíbula, el compañero de la tibia, que no carga con el peso del cuerpo, así que es prescindible; de hecho, a menudo se usa como repuesto para reparar otros huesos.

Finalicemos con la última parte de las vertebras: la rabadilla o coxis. Es el único vestigio que nos queda de una cola. Eso puede ser atractivo, de cierta manera romántico, un recuerdo de lo que fuimos… hasta que nos caemos y aterrizamos en él.

Nos deja viendo estrellas y recordando más bien que ha habido procedimientos médicos en los que el coxis ha sido eliminado con poco o nada de efectos adversos, destacando su inutilidad.

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#YoSoyAnimal

“Son especies totalmente nuevas”: científica mexicana ayuda a revelar increíbles criaturas del mar profundo

La bióloga marina Guadalupe Bribiesca-Contreras es la autora principal de un estudio que muestra la alta diversidad de los animales del mar profundo.
4 de agosto, 2022
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“Yo la verdad me muero de emoción”.

“Es que es impresionante. Hay animales que nunca habíamos visto o comportamientos que nunca habíamos observado, es un mundo completamente diferente”.

La científica mexicana Guadalupe Bribiesca-Contreras compartió con BBC Mundo qué sintió al ver por primera vez algunos de los seres que halló con sus colegas a profundidades de hasta más de 5000 metros.

La bióloga marina, investigadora del Museo de Historia Natural de Londres, es la autora principal de un nuevo estudio sobre los hallazgos de una expedición a una zona muy poco estudiada del Océano Pacífico.

Con un vehículo operado en forma remota, los científicos recogieron 55 especímenes del mar profundo que pertenecen a 48 especies diferentes.

Ya se ha confirmado que al menos siete de esas especies son nuevas para la ciencia, explicó Bribiesca-Contreras. Y se cree que en total el número de especies jamás registradas podría llegar a más de 30.

Pero este mundo desconocido, diverso y deslumbrante se encuentra bajo amenaza.

En el océano profundo también hay grandes cantidades de metales y ya existen planes para su explotación.

Recolectar organismos que no sobreviven fuera de su medio natural puede parecer una intervención drástica. Pero los científicos advierten que saber más acerca de los seres del mar profundo es más urgente que nunca para intentar protegerlos.

Lirio de mar

© DeepCCZ expedition
Ya se confirmó que esta especie es totalmente nueva. “Lirio de mar: Bathymetrina incertae. Este ejemplar adulto fue encontrado agarrado al tallo de una esponja vítrea a 5,001 m de profundidad”.

¿Dónde fueron hallados los animales y a qué profundidades?

La expedición recogió muestras en una región del Océano Pacífico entre Hawái y México que se conoce como la zona Clarion-Clipperton (CCZ por sus siglas en inglés), una vasta área que cubre más de cinco millones de km cuadrados.

Además de planicies abisales “hay allí un montón de montes submarinos y la profundidad varía”, señaló la bióloga.

Varios de los ejemplares que tenemos son de más de 5.000 metros de profundidad, pero algunas muestras se tomaron en montes submarinos a unos 3.200 mt”.

Invertebrados marinos

© DeepCCZ expedition
“Todos estos invertebrados marinos fueron colectados durante la expedición DeepCCZ en 2018. Entre ellos se encuentran esponjas de mar (vítreas), estrellas de mar, pepinos de mar, lirios de mar, ratones de mar, erizos de mar y percebes”.

Las profundidades en la zona Clarion-Clipperton llegan a unos 5.500 metros, tanto como la altura del Monte Kilimanjaro.

“Imagina solo que te vas a correr cinco kilómetros, cuánto te tardas. Esa es la profundidad a la que recolectamos organismos, es increíble”, señaló Bribiesca-Contreras.

La amenaza de la minería en el fondo del mar

La zona Clarion-Clipperton ha atraído en años recientes la atención no solo de la comunidad científica, sino de gobiernos y empresas.

Grandes extensiones de sus planicies están cubiertas de nódulos polimetálicos, trozos de roca del tamaño de una papa ricos en metales como cobalto, níquel, manganeso y cobre.

Estos materiales son utilizados en tecnologías verdes como torres eólicas y autos eléctricos. El interés en extraerlos ha aumentado, especialmente por parte de compañías y gobiernos según los cuales los metales del océano profundo serán esenciales para combatir el cambio climático.

Sin embargo, quienes se oponen a estas iniciativas advierten que la extracción de metales podría devastar vastas áreas del océano y causar un daño irreparable a ecosistemas únicos que aún no son comprendidos.

Nódulos polimetálicos

GEOMAR
Nódulos polimetálicos en el fondo del océano.

Para Bribiesca-Contreras, “si no sabemos ni siquiera qué vive ahi no sabemos el daño que va a ocasionar tratar de extraer este recurso“.

Expediciones como la del Museo de Historia Natural de Londres son parte de un esfuerzo científico en una carrera contra el tiempo.

Adrian Glover, director del grupo de investigación sobre el mar profundo en el Museo de Historia Natural de Londres, es coautor del nuevo estudio.

“Si bien la minería en aguas profundas es una preocupación medioambiental muy válida, nos encontramos en una situación positiva en la que hemos podido realizar una gran cantidad de investigación fundamental mientras la industria sigue restringida de la explotación a gran escala”, afirmó Glover.

“Una gran decisión a nivel de la sociedad sobre la minería en aguas profundas está en el horizonte y nuestro papel es proporcionar la mayor cantidad de datos posible para informar esa decisión lo mejor que podamos”.

“Hacen cosas rarísimas”

Bribiesca-Contreras describió a BBC Mundo algunos de los animales extraordinarios hallados en la expedición.

“Por ejemplo, tienes esponjas carnívoras, lo que suena super raro. Uno esperaría que sean como una planta carnívora que está como esperando a que le caiga la comida”.

“Pero tenemos vídeos en los que se ve que pasa un camaroncito y la esponja cambia de forma para engullirlo y luego escupe el exoesqueleto“.

Pepino de mar, ardilla de goma, Psychropotes dyscrita

© DeepCCZ expedition
No todas las especies halladas en la expedición son nuevas. La “ardilla de goma”, Psychropotes dyscrita, ya era conocida. “Es un pepino de mar que recibe su nombre porque parece hecho de goma, y tiene una vela que usa para nadar pero que parece la cola de una ardilla”, explica Bribiesca-Contreras.

“Hacen cosas rarísimas, producen luz. También tienen adaptaciones súper raras para reproducción, porque no es como caminar por Londres que está lleno de hombres o de mujeres”.

“Allá abajo puedes pasar un kilómetro y no encontrar a alguien de tu misma especie. Entonces tienen adaptaciones donde los machos se convierten en parásitos de las hembras, por lo que las hembras siempre tienen como un reservorio de espermatozoides para cuando quieran reproducirse”.

Uno de los especímenes que más llamó la atención de la científica es un erizo.

“Cuando vas a bucear normalmente ves erizos moviéndose pero muy lento. Pues este erizo, cuando se le acerca el vehículo operado remotamente se levanta y comienza como a galopar, lo ves corriendo en el fondo”.

Pepino de mar: Oneirophanta sp

© DeepCCZ expedition
“Pepino de mar: Oneirophanta sp. Este ejemplar fue encontrado en un monte submarino a 3550 mt de profundidad y posiblemente representa una especie nueva”.

La bióloga señaló que en el oeste de la zona Clarion-Clipperton hay muy poco alimento.

“A la zona este le llegan más nutrientes en forma de ‘nieve marina‘, todo lo que se va muriendo y no se lo van comiendo en el camino, todo eso va cayendo. Hay más nieve marina en la zona este que en el lado oeste”.

Los científicos esperaban ver sólo animales pequeños debido a la falta de alimento.

“Pero encontramos un pepino de mar de más de medio metro y una esponja de como un metro de longitud“.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
Bribiesca-Contreras creció en la Ciudad de México. Aunque nunca había visto el mar, supo de niña que quería dedicarse a la biología marina gracias a documentales como los de Jacques Cousteau.

¿Por qué es importante recolectar animales del mar profundo?

La expedición se centró en áreas del oeste de la zona Clarion-Clipperton, que es la parte menos estudiada.

Y otra particularidad del estudio es que recogió muestras de animales grandes.

“Lo que se estudia más comúnmente en esta zona son todos los organismos que viven en el sedimento”.

“Agarran un montón de lodo, lo tamizan y todas las cosas chiquititas, gusanos, algunos crustáceos, todo eso es a lo que se ha dado más énfasis. Los animales grandes son muy difíciles de colectar”.

Pepino de mar: Psychropotes verrucicaudatus

© DeepCCZ expedition
“Pepino de mar: Psychropotes verrucicaudatus. Este ejemplar fue encontrado en una planicie abisal a 4999 mt de profundidad y pertenece a una especie que fue recientemente descrita en un monte submarino en el Mar del Sur de China”.

La ventaja de contar con especímenes, y no solamente fotos como las tomadas en expediciones anteriores, es que para estudiar estas especies “necesitas tener al ejemplar, contarle los tentáculos, las patas, ver caracteres internos”.

Los ejemplares serán comparados por taxónomos expertos con los escasos especímenes considerados tipo de su especie, para así determinar con certeza si efectivamente más de 30 de los organismos colectados son especies nuevas.

Chrysogorgia sp

© DeepCCZ expedition
Chrysogorgia sp. o coral blando es otra de las especies confirmadas como nuevas.

Y también será posible realizar estudios de ADN.

“Secuenciamos un gen que se utiliza comúnmente y lo comparamos contra secuencias que ya existen. Pero ese es otro de los grandes problemas, que los animales de mar profundo son tan raros y pertenecen a linajes tan completamente diferentes que no hay nada similar cuando los comparas en bases de datos. Necesitamos empezar a generar bases de datos de mar profundo”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
“Ante estos animales siento sorpresa, admiración y un montón de curiosidad”.

Una expedición, mil preguntas

El estudio generó todo un abanico de interrogantes para Bribiesca-Contreras y sus colegas.

“Nos gustaría investigar cómo se reproducen estos animales y algo que me encantaría saber es cuánto tiempo viven. Han hecho algunos estudios en ciertas esponjas que tienen mil o dos mil años de edad“.

“¿Qué tan viejos son los animales que recolectamos? Como decía antes, algunos de los animales que encontramos eran enormes. Y para llegar a ese tamaño en un ambiente con tan poca energía, yo creo que es porque ha pasado mucho tiempo”.

Erizo de mar: Kamptosoma abyssale

© DeepCCZ expedition
“Erizo de mar: Kamptosoma abyssale. Este ejemplar fue encontrado casi galopando en el fondo marino a 5040 mt”.
Psychronaetes sp

© DeepCCZ expedition
Psychronaetes sp. es el nombre temporario de esta especie de pepino de mar confirmada como completamente nueva.

Los científicos también esperan investigar cómo se relacionan esos organismos con otros grupos de animales marinos.

“Muchos de estos grupos de mar profundos representan ramas muy largas en el árbol de la vida. Se separaron de grupos de aguas más someras a lo mejor hace cien millones de años, son grupos súper ancestrales”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras

Guadalupe Bribiesca-Contreras
“Si no sabemos ni siquiera qué vive en el mar profundo no sabemos el daño que va a ocasionar tratar de extraer recursos metálicos”.

Guadalupe Bribiesca-Contreras supo de niña cuando crecía en Ciudad de México que quería ser bióloga marina. Aunque entonces nunca había visto el mar, y solo lo conocía por documentales como los de Jacques Cousteau.

Hoy en día y luego de años de estudios y expediciones esa pasión sigue creciendo, junto a un sentimiento de gran respeto por los animales que habitan las profundidades del océano.

“Imagina lo difícil que debe ser vivir en el mar profundo. ¿Cuánto tiempo lleva la especie humana? Es incomparable con algunas de estas especies que sobrevivieron eventos de extinción masiva y tienen linajes de cien millones de años”.

“Yo a estos animales los veo hermosos y ante ellos siento sorpresa, admiración y un montón de curiosidad”.

“Cada vez que vemos algo tenemos mil preguntas”.


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