Extravíos radiactivos: Hay más de 20 fuentes nucleares robadas o perdidas en México
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Extravíos radiactivos: Hay más de 20 fuentes nucleares robadas o perdidas en México

En el gobierno de Peña Nieto van seis robos, en el sexenio pasado no hubo ninguno; Tabasco, la Ciudad de México y Campeche concentran la mayoría de los casos que involucran a proveedores, hospitales, laboratorios e instalaciones de Pemex.
Cuartoscuro
Por Arturo Angel
24 de marzo, 2016
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Un total de 65 fuentes nucleares, con material radiactivo que representa una amenaza para la vida, se han perdido en los últimos 35 años en México, ya sea porque las personas responsables las “extraviaron” o porque delincuentes se las robaron. Hasta la fecha, la tercera parte de ellas no se han recuperado.

Aunque en nuestro país no se fabrican bombas nucleares, lo cierto es que las fuentes radiactivas se adquieren y utilizan dar energía a aparatos e instalaciones, desde hospitales hasta plataformas de Petróleos Mexicanos (Pemex). El problema, es que  no siempre se hace con la seguridad necesaria.

Datos oficiales solicitados por Animal Político a través de transparencia revelan que de 1979 a la fecha, 43 fuentes nucleares se han perdido por descuidos de trabajadores o de terceros y 23 fueron robadas por delincuentes.

Apenas el pasado 27 de febrero se registró el caso más reciente con una fuente de Iridio–192 de un equipo de radiografía industrial que fue robada junto con el vehículo que la transportaba en Querétaro. Tras casi diez días de búsqueda y alertas la referida fuente fue recuperada sin registro de personas lesionadas.

Pero no todas las fuentes y materiales se encuentran. Prácticamente la tercera parte continua hoy en día perdida y hay casos ya irreversibles, como el ocurrido en 1983 cuando un cabezal nuclear con Cobalto 60 perdido fue vendido a un depósito de chatarra donde se mezcló con otros restos para fabricar acero. Más de mil 200 viviendas construcciones fueron levantadas con varillas radiactivas.

El dato oficial indica que casi 35  personas han sido afectadas por haber estado expuestas a la radiación de las fuentes perdidas, algunas con lesiones severas pero en muchos de los casos las repercusiones humanas son en realidad desconocidas.

Animal Político solicitó también información respecto al número de personas detenidas por esto casos, sobretodo en el tema de los robos, pero esos datos no se proporcionaron.

Cabe señalar que Tabasco, la Ciudad de México y Campeche concentran  prácticamente el 40 por ciento de todos los incidentes registrados, aunque se han registrado pérdidas de material radiactivo en más de una decena de entidades.

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La radiografía

De acuerdo con los datos proporcionados por la Comisión Nacional de Seguridad Nuclear y Salvaguardas, a través de la solicitud de transparencia 1810000002716, en México se han registrado 65 pérdidas de fuentes de material radiactivo. El primer caso data de 1979 y el último ocurrió  este año.

Del total de casos, 42 han correspondido a extravíos del material y van desde situaciones en que se cayó cuando era transportado, incluso en alta mar, hasta la perdida de los mismos en  fábricas laboratorios e incluso domicilios particulares.

A estos se suman 23 casos en donde la fuente ha sido robada, en la mayoría de los casos junto con los vehículos que la llevaban consigo.

Aunque en la mayoría de las situaciones el material radiactivo junto con el contenedor en donde se encuentra son recuperados, han existido en casos donde no ha sido posible, ya sea porque se presume que cayó al agua o al drenaje, o porque las investigaciones resultaron infructuosas sin que se tenga pista de su destino.

Tabasco es la entidad con la mayor concentración de casos con un total de diez. La mayoría del equipo o sustancias se perdió de instalaciones de Petróleos Mexica so o de algunas de sus proveedores, situación similar a la de otras entidades como Campeche que registra siete casos, y Vera cruz con seis.

La Ciudad de México concentra la segunda mayor cantidad de robos y pérdidas de material radiactivo con ocho caso. En la capital, la mayoría de los incidentes están vinculados con particulares, con laboratorios y con hospitales que utilizan equipos cuya energía depende de una fuente nuclear.

El total de casos registrados entre 1979 y lo que va de 2016 arroja un promedio de casi dos pérdidas anuales de fuentes nucleares, sin embargo, hay años o periodos en que la frecuencia de estos incidentes se ha incrementado significativamente.

Según el registro histórico, 1980 es el año con mayor cantidad de casos, con un total de diez, seguido de 1995 y 2006 en que se registraron cinco respectivamente.

Luego de los casos registrados en 2006, en el sexenio del presidente Felipe Calderón no hubo casos de fuente radioactivas pérdidas o robadas peor a partir del 2013, ya en la administración del presidente Enrique Peña Nieto, suman seis los incidentes registrados.

Sustancias peligrosas

Las sustancias y materiales radiactivos que utilizan las fuentes nucleares son peligrosos para el ser humano. El daño que puede generar en el organismo, desde quemaduras hasta destrucción celular e incluso cáncer, depende del tiempo en que una persona pueda estar en contacto con la fuente. Una exposición prolongada es letal para la vida.

Las  fuentes  nucleares consisten generalmente en un contenedor de metal o algún otro material que protege la sustancia, con el objetivo de evitar que la misma que de expuesta a ambiente. En la mayoría de los casos registrados en México son robadas las fuentes completas incluyendo los contenedores, y en varias situaciones se han recuperado sin que el material quede expuesto.

En 38 de los casos existe certeza de que no hubo personas lesionadas por el incidente sin embargo, hay seis casos más en donde si hubo personas afectadas (más de 30 sin que ninguna muriera), mientras que en el resto de los incidentes no se sabe realmente el daño que pudo causarse.

Una de las sustancias más robadas o extraviadas en México es el Iridio-192 que se utiliza sobretodo en equipos de Rayos X industriales  o de los hospitales, y también en equipos de radioterapia usados para el tratamiento del cáncer.

Pero su contacto prolongado, como el de cualquier sustancia radiactiva (llamada científicamente isotopo radiactivo) puede causas quemaduras, envenenamiento por radiación e incluso la muerte.

Otra sustancia presente en varios de los casos de fuentes nucleares perdidas es el Cobalto 60, isotopo que tiene múltiples aplicaciones en equipos médicos e industriales, y también en reactores de laboratorio.

No obstante resulta una sustancia especialmente peligrosa por su capacidad para mezclarse con otras como el acero si no se maneja con cuidado, y puede generar cáncer. La exposición más grande a este isótopo de la que se tenga registro ocurrió precisamente en un incidente en México en la década de los 80.

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Contaminación radiactiva

Entre los 65 casos de fuentes nucleares perdidas destaca uno por el nivel de contaminación que se generó: el ocurrido el 6 de diciembre de 1983 en Ciudad Juárez.

Según el registro oficial de la Comisión de Seguridad Nuclear, un cilindro que contenía Cobalto-60 fue extraído del cabezal de un equipo de teleterapia y luego vendido como “chatarra”. Las autoridades creen que quien lo hizo no tenía idea de qué tipo de equipo se trataba.

Se emitió la alerta pero por días no se supo nada hasta que de forma totalmente fortuita, un detector de radiación en Texas identificó Cobalto-60 en unas varillas exportadas por México. El gobierno estadunidense alertó del hallazgo a la Comisión de Seguridad Nuclear que inició las investigaciones.

Lo que se descubrió fue sorprendente. La capsula con el material radiactivo fue fundida con otros aparatos, y el resultado fue que se fabricaron más de 36 mil 680 toneladas de acero contaminado de Cobalto-60. En total, según la Comisión, se descubrieron mil 276 construcciones en las que se usaron varillas radiactivas.

El registro oficial no reporta cual fue el costo humano de esta mega contaminación por Cobalto 60. Investigaciones periodísticas de aquel tiempo evidenciaron que las varillas radiactivas llegaron a  por lo menos quince entidades del país.

Otro caso en donde la fuente radiactiva perdida se volvió irrecuperable, y en donde el grado de contaminación pudo ser importante fue el ocurrido en 1980 cuando, según el reporte oficial, “la sirvienta” tiro al lavabo 1.50 grados de óxido de uranio, en la casa de un investigador en la Ciudad de México.

La Comisión verificó que toda la sustancia radiactiva se fue al drenaje. Se desconoce cuáles pudieron ser las afectaciones.

En donde si hubo un daño severo fue un caso relativamente reciente ocurrido el 2 de diciembre del 2013, donde un cabezal de un equipo de radioterapia que contenía Cobalto-60, fue robado junto con la camioneta que lo transportaba en el municipio de Tepojaco, Hidalgo.

Emitidas las alertas, se descubrió la fuente en el estado de México pero la misma había quedado expuesta, ya que las personas que se la llevaron abrieron el cilindro. En total cinco personas presentaron síntomas por la exposición al Cobalto 60, dos de ellas con el llamado Síndrome de Irradiación Aguda.

De acuerdo con el Centro para Control y Prevención de Enfermedades (CDC) es una enfermedad grave que incluye afectaciones en la piel, nauseas, deshidratación, convulsiones e incluso hasta que la persona ciega en coma.

Fuentes radiactivas perdidas

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COVID: qué se sabe de la variante mu, detectada en varios países de Sudamérica y que la OMS vigila

La OMS añadió la variante mu a su lista de vigilancia. Presenta varios cambios genéticos con respecto a la variante de coronavirus original.
13 de septiembre, 2021
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La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha añadido otra variante del coronavirus a su lista para vigilar. Se llama mu y ha sido designada como variante de interés (VOI).

Esto significa que tiene diferencias genéticas con las otras variantes conocidas y está causando infecciones en múltiples países, por lo que podría representar una amenaza particular para la salud pública.

Es posible que los cambios genéticos de mu la hagan más transmisible, le permitan causar una enfermedad más grave y la hagan más capaz de escapar a la respuesta inmunitaria provocada por las vacunas o la infección con variantes anteriores.

Esto, a su vez, podría hacerla menos susceptible a los tratamientos. Nótese la palabra podría.

Una VOI no es una variante preocupante (VOC), que es una variante que se ha demostrado que adquiere una de esas características, lo que la hace más peligrosa y, por tanto, más importante.

Mu está siendo vigilada de cerca para ver si debe ser designada como VOC. Esperemos que no lo sea.

Hay otras cuatro VOI que están siendo vigiladas por la OMS —eta, iota, kappa y lambda— pero ninguna de ellas ha sido reclasificada como VOC.

Ese podría ser el caso de mu también, pero tenemos que esperar a tener más datos.

Lo que hace que mu sea particularmente interesante (y preocupante) es que tiene lo que la OMS llama una “constelación de mutaciones que indican propiedades potenciales de escape inmunológico”.

En otras palabras, tiene los rasgos distintivos de poder eludir la protección vacunal existente.

¿Dónde se está propagando?

Mu fue vista por primera vez en Colombia en enero de 2021, cuando se le dio la designación B.1621. Desde entonces se ha detectado en 40 países, pero se cree que actualmente es responsable de solo el 0,1 % de las infecciones a nivel mundial.

Vacunación en Medellín, Colombia.

Getty Images
Mu fue descubierta en Colombia en enero de 2021 y ha sido más prevalente en este país que en cualquier otro lugar.

Mu ha sido mucho más prevalente en Colombia que en cualquier otro lugar.

Si se observan las muestras de coronavirus que han sido secuenciadas genéticamente, el 39 % de las analizadas en Colombia han sido de mu —aunque no se han registrado muestras allí en las últimas cuatro semanas—.

Por el contrario, el 13 % de las muestras analizadas en Ecuador han sido mu, y esta variante representa el 9 % de las muestras secuenciadas en las últimas cuatro semanas, mientras que en Chile algo menos del 40 % de las muestras secuenciadas han resultado serlo en el último mes.

Esto sugiere que el virus ya no circula en Colombia, sino que se transmite en otros países sudamericanos cercanos.

Hasta ahora, se han identificado 45 casos en el Reino Unido mediante análisis genéticos, y parece que proceden del extranjero.

Sin embargo, como no todos los casos de covid-19 acaban siendo secuenciados para ver qué variante son, es posible que la prevalencia de mu en el Reino Unido sea mayor.

Hombre recogiendo muestras de tests de coronavirus.

Getty Images
La variante Mu no circula solo en Colombia. También se han detectado casos en países como Reino Unido.

¿Cuán peligrosa es?

Las preguntas clave son si mu es más transmisible que la variante actualmente dominante, delta, y si puede causar una enfermedad más grave.

Mu tiene una mutación llamada P681H, reportada por primera vez en la variante alfa, que es potencialmente responsable de una transmisión más rápida.

Sin embargo, este estudio todavía está en formato de prepublicación, lo que significa que sus conclusiones aún no han sido revisadas formalmente por otros científicos.

Todavía no podemos estar seguros de los efectos de la P681H en el comportamiento del virus.

Mu también tiene las mutaciones E484K y K417N, que están asociadas con la capacidad de evadir los anticuerpos contra el coronavirus. Las pruebas sobre esto son más concretas.

Click here to see the BBC interactive

Estas mutaciones también se dan en la variante beta, por lo que es posible que mu se comporte como beta, contra la que algunas vacunas son menos eficaces.

Mu también tiene otras mutaciones, como R346K e Y144T, cuyas consecuencias se desconocen, de ahí la necesidad de realizar más análisis.

Pero ¿puede la mu evadir realmente la inmunidad preexistente?

Hasta el momento solo hay información limitada sobre esto, con un estudio de un laboratorio en Roma que muestra que la vacuna de Pfizer/BioNTech fue menos eficaz contra mu en comparación con otras variantes cuando se probó en un experimento de laboratorio.

A pesar de ello, el estudio seguía considerando que la protección ofrecida contra la mu por la vacuna era sólida. Realmente, aún no sabemos si las mutaciones de mu se traducirán en un aumento de la infección y la enfermedad.

Sin embargo, han aparecido informes sorprendentes sobre mu.

A finales de julio, un canal de noticias de Florida informó de que el 10 % de las muestras secuenciadas en la Universidad de Miami eran mu.

A principios de agosto, Reuters informó de que siete residentes totalmente vacunados de una residencia de ancianos en Bélgica habían muerto por un brote de mu.

Sin embargo, estas son instantáneas limitadas del comportamiento de la variante.

¿Qué pasará después?

Mu es la primera variante nueva que se añade a la lista de la OMS desde junio.

Cuando se designa una variante de interés, la OMS lleva a cabo un análisis comparativo de las características de la nueva variante, evaluando cómo se compara con otras que también están siendo vigiladas, pidiendo a sus estados miembros que recopilen información sobre la incidencia y los efectos de la variante.

Revisión de temperatura de mujer en India.

Getty Images
La variante delta, descubierta por primera vez en India, ha sido responsable de graves rebrotes de coronavirus por todo el mundo.

Esto se está llevando a cabo en la actualidad.

La designación de mu como VOI refleja la preocupación generalizada por la posibilidad de que surjan nuevas variantes que puedan resultar problemáticas.

La variante delta, más transmisible, que se está afianzando en muchos países, especialmente entre los no vacunados, muestra la rapidez y la importancia con que las variantes víricas pueden cambiar el curso de la pandemia.

Cada vez que el virus se reproduce en el interior de una persona existe la posibilidad de que mute y surja una nueva variante.

Es un juego de números. Es un proceso aleatorio, un poco como tirar los dados.

Cuantas más tiradas haya, mayor será la posibilidad de que aparezcan nuevas variantes. La principal forma de detener las variantes es la vacunación global.

La aparición de la mu nos recuerda lo importante que sigue siendo ese objetivo.

Muchas personas, especialmente en los países en desarrollo, siguen sin vacunarse.

Debemos hacer llegar las vacunas a estos países lo antes posible, tanto para ayudar a las personas allí vulnerables como para impedir que surjan nuevas variantes.

De lo contrario, nuestra salida de la pandemia se retrasará, posiblemente durante meses.

Luke O’Neill es profesor de bioquímica en el Trinity College de Dublín, Irlanda.

Este artículo fue publicado en The Conversation. Haga clic aquí para acceder al original.


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