Cómo son los 3 planetas similares a la Tierra que acaban de descubrir y por qué son habitables
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Cómo son los 3 planetas similares a la Tierra que acaban de descubrir y por qué son habitables

Tienen un tamaño similar a la Tierra, orbitan en torno a una estrella a 40 años luz de distancia y los expertos del MIT y de la Universidad de Lieja que los hallaron dicen que suponen "un cambio de paradigma".
ESO
Por BBC Mundo
3 de mayo, 2016
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Es “un cambio de paradigma”, “un paso de gigante en la búsqueda de vida en el universo”.

Así han descrito Emmanuël Jehin, de la Universidad de Lieja en Bélgica, y Julien de Wit, del Instituto de Tecnología de Massachussetts (MIT), Estados Unidos, el reciente hallazgo de tres exoplanetas —situados más allá del sistema solar— parecidos a la Tierra y potencialmente habitables.

Ambos forman parte del equipo que llevó a cabo el descubrimiento y cuyas conclusiones publica la revista especializada Nature.

Los tres cuerpos tienen un tamaño similar a la Tierra y orbitan alrededor de una estrella enana a 40 años luz de distancia de nuestro planeta, en la constelación de Acuario.

El nombre que los científicos le dieron a la estrella es TRAPPIST-1, por el telescopio con el que fue descubierta, el TRAPPIST (TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope), instalado en el Observatorio La Silla de Chile.

Image copyrightESO
Image captionSe descubrieron gracias al telescopio TRAPPIST-1 del Observatorio de la Silla, en Chile.

Y fue con ese mismo aparato con el que Jenin, De Wit y el resto del equipo se dieron cuenta de la existencia de los tres planetas, TRAPPIST-1a, TRAPPIST-1b y TRAPPIST-1c.

Lo hicieron al detectar que la estrella se desvanecía ligeramente a intervalos regulares, lo que significa que varios objetos pasaban entre ella y la Tierra.

Así, lo que veían los astrónomos eran continuos mini eclipses.

Primera vez

La estrella es enana y débil, un tipo muy común en la Vía Láctea —representan el 25-50% de los objetos estelares de la galaxia, según De Wit—, pero era la primera vez que descubrían un sistema planetario en torno a una de ellas.

Fue después, con observaciones realizadas con telescopios más grandes, como el Very Large Telescope de ocho metros del Observatorio Europeo Austral (ESO) de Chile, cuando pudieron constatar el tamaño de los planetas, similar al de nuestro planeta.

Es en eso en lo que se parecen a la Tierra.

Pero a pesar de las similitudes, las diferencias con nuestro planeta son muchas.

Sus periodos orbitales, por ejemplo,no tienen nada que ver con los de la Tierra.

El de dos de ellos es de entre 1,5 y 2,4 días respectivamente; es decir, sus años duran en torno a dos días.

En cuanto al tercer planeta, los astrónomos no han podido determinar con tanta exactitud cuánto tarda en dar la vuelta alrededor de la estrella. Han establecido un rango de entre 4,5 y 73 días.

La consecuencia de estos periodos orbitales tan cortos es que “los planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de su estrella que la Tierra del Sol”, explicó durante la presentación del estudio el responsable del equipo de astrónomos, Michaël Gillon, del Instituto de Astrofísica y Geofísica de la Universidad de Lieja.

Además, los científicos creen que los tres exoplanetas están sincronizados, de la misma manera que la Luna lo está con la Tierra.

Como consecuencia, señalan los expertos, mostrarían siempre la misma cara a su estrella.

Así, al igual que nuestro satélite, una de sus caras permanecería siempre oculta, a oscuras y fría.

En la “zona habitable”

Pero a pesar de las diferencias para con la Tierra, “si queremos encontrar vida en otros lugares, ahí (en estos tres planetas) es donde debemos comenzar a buscar”, aseguró Gillon.

Y es que, el científico asegura que los dos planetas más cercanos a su estrella reciben cuatro y dos veces más radiación que la Tierra respectivamente, mientras el tercero recibiría menos que nuestro planeta.

Eso los pondría justo dentro de la “zona habitable”, la región alrededor de la estrella en la que temperatura, la luminosidad y el flujo de radiación permite la existencia de agua en forma líquida.

De hecho, los investigadores especulan que de haber vida en estos planetas existiría en la zona con alba perpetua.

Pero eso está lejos de comprobarse.

Antes habrá conocer más datos de las composiciones químicas de las atmósferas de los nuevos exoplanetas y saber si poseen la química que delate algún agente biológico en ellas, como presencia de metano, ozono o dióxido de carbono.

Y los expertos esperan poder hacerlo gracias a alguno de los telescopios gigantes ahora en construcción, como el E-ELT de ESO y el James Webb Space Telescope de la NASA y las agencias espaciales de Europa y Canadá. Se espera que estos se inauguren en 2018.

Pero a pesar de ello, aseguran desde ya que estamos ante un “cambio de paradigma en la búsqueda de vida en el espacio”.

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Cómo la nueva cepa de COVID detectada en Reino Unido puede afectar a las vacunas

La aparición de una nueva cepa de SARS-CoV-2 en Reino Unido ha generado una alarma en Europa, donde los planes de vacunación están en marcha.
22 de diciembre, 2020
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La propagación de una nueva cepa de SARS-CoV-2, el virus causante de la covid-19, por el sur de Reino Unido ha generado una pregunta: ¿hará inservibles las vacunas que ya se están aplicando?

El gobierno británico confirmó el sábado que la nueva variante del virus -que se cree es más contagiosa- se está expandiendo rápidamente por el sureste de Inglaterra, por lo que se han ordenado nuevas restricciones y cuarentenas para la población local, además de que decenas de países han suspendido los vuelos hacia y desde Reino Unido.

Las autoridades sanitarias aún no tienen indicios de que la nueva cepa sea más letal o que cause síntomas más graves.

Los expertos aseguran que, con base en la información que hay hasta el momento, esta nueva variante no inhabilitará la efectividad que tienen las vacunas que ya han sido aprobadas para su uso masivo en la población.

“ están tomando este virus, esta cepa, la están cultivando en el laboratorio para ver si puede ser eliminada o neutralizada por anticuerpos tomados de personas que han tenido la infección natural o que han recibido la vacuna “, dijo a la BBC Soumya Swaminathan, jefa de científicos de la Organización Mundial de la Salud.

Filas vacías en una estación de tren en Londres

Getty Images
Inglaterra enfrenta nuevas restricciones, incluida la cancelación de viajes, por la nueva cepa del virus.

A la espera de que los laboratorios indiquen otra cosa, considera Swaminathan, “es muy improbable” que la cepa de Reino Unido inhabilite las vacunas.

Una cepa con 22 mutaciones

De todos los virus, incluidos los coronavirus, surgen constantemente nuevas cepas o variantes, algo para lo que los científicos que desarrollan vacunas se preparan.

En el caso de la nueva cepa del SARS-CoV-2 de Reino Unido, explica a la BBC la viróloga Wendy Barclay, del Imperial College London, se han identificado dos decenas de mutaciones en su código genético, lo cual es inusual.

“Normalmente vemos que los virus se diferencian entre sí por uno o dos cambios, pero este tiene un total de 22 al mismo tiempo, y eso al conocerse de inmediato genera una especie de alarma”, explica Barclay.

Parte de las mutaciones se registran en la proteína S -llamada en español espiga o punta, o spike en inglés- la cual tiene la función de ser la “llave” de acceso del virus a las células humanas.

“Hay varias de esas mutaciones de la punta que creemos que son muy importantes para ayudar al virus a ingresar a las células muy rápidamente, por lo que estamos tratando de obtener evidencia que respalde eso. Pero biológicamente, es factible que el virus haya cambiado la forma en que se comporta debido a esas mutaciones”, indica Barclay.

¿Cómo puede afectar a las vacunas?

Las vacunas sirven para activar el sistema inmunitario de la persona a través de diferentes vías.

En el caso de algunas desarrolladas para el SARS-CoV-2 en estado más avanzado (Pfizer o Moderna), los científicos las han diseñado para que el cuerpo humano reacciones a una proteína punta artificial.

Gráfico sobre cómo entra el coronavirus al cuerpo

BBC

Al detectarla como un agente infeccioso, el organismo produce anticuerpos y éstos pueden volver a ser activados si se produce un contagio natural.

Nick Loman, del Covid-19 Genomics UK Consortium, dice a la BBC que la mutación en la punta “parece una adaptación importante” del virus para lograr su objetivo.

Aun así, la vacuna también es capaz de atacar diferentes partes del virus, por lo que aunque una parte del virus cambie, las vacunas aún deberían funcionar.

“Pero si dejamos que agregue más mutaciones, entonces podemos empezar a preocuparnos”, indica el profesor Ravi Gupta, de la Universidad de Cambridge.

El reto que viene tras la aparición de cepas como la de Reino Unido es saber si esos anticuerpos producidos por la vacuna, e incluso los que la gente infectada ya formó sin vacuna, mantienen su capacidad de “ver al virus” si tiene una mutación.

Gráfico de cómo actúa la vacuna en el cuerpo

BBC

La inefectividad de una vacuna ocurre cuando el virus ha cambiado tanto que esquiva el efecto completo de la dosis y continúa infectando a las personas.

De llegarse a este punto, los investigadores tendrían que reformular las vacunas.

Es lo que ocurre con la vacuna de la gripe, la cual tiene que actualizarse periódicamente. Afortunadamente, las vacunas son fáciles de modificar.

“Todos los años actualizamos vacunas como la de la gripe, estamos acostumbrados. Lo importante es ser capaces de detectar estas variantes y, sobre todo, aquellas que pudieran aparecer como escape cuando la vacuna se empiece a administrar”, dijo a la agencia EFE José M. Jiménez Giuardeño, del Departamento de Enfermedades Infecciosas del King’s College de Londres.

¿Qué dicen las autoridades sanitarias?

Tras la alarma que se ha generado en Europa por la nueva cepa de Reino Unido, la Organización Mundial de la Salud indicó este lunes que por ahora no hay ninguna evidencia de que la variante cause una infección más grave o afecte a la eficacia de las pruebas de diagnóstico o las vacunas disponibles.

La jefa de la unidad contra la covid-19, Maria Van Kerkhove, señaló que en el país se detectó una cepa más en Sudáfrica que no es la misma que la de Reino Unido. Y es probable que aparezcan más.

“La ciencia y gobiernos están siendo muy cautos ante estas nuevas mutaciones, pero a estas alturas no hay evidencias de que cambien la gravedad de la enfermedad o la eficacia de diagnósticos y vacunas“, dijo director de Emergencias Sanitarias de la OMS, Mike Ryan.

Cómo se comparan las vacunas en la Fase III de los ensayos clínicos

BBC

Por su parte, la Agencia Europea de Medicamentos, que autorizó este lunes el uso en la Unión Europea de la vacuna de Pfizer, consideró “muy probable” que las vacunas conserven su efectividad.

“De momento, podemos decir que no hay evidencia que sugiera que la vacuna no funcionaría contra la nueva variante del coronavirus. Pero todos debemos poner nuestro granito de arena para prevenir la propagación de la enfermedad: sigan los consejos de sus autoridades sanitarias, usen la mascarilla, lávense las manos y mantenga la distancia“, dijo la directora del organismo, Emer Cooke.

“ por sí solas no serán la solución milagrosa que nos permita volver a la vida normal, pero esta autorización es definitivamente un gran paso en la dirección correcta y una indicación de que 2021 puede ser mejor que 2020″, afirmó.


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