Cómo las mayores ciudades del mundo luchan contra el smog
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Cómo las mayores ciudades del mundo luchan contra el smog

Más de tres millones de personas mueren al año por el smog, pero algunas soluciones de alta tecnología nos podrían ayudar a luchar contra la contaminación.
AFP
Por Tim Smedley // BBC Mundo
25 de febrero, 2017
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En marzo de 2016, durante tres días, 10 palomas de Londres se hicieron famosas porque cargaban mochilas que vigilaban el smog.

Mientras volaban, estas mochilas enviaban actualizaciones en vivo sobre la calidad del aire, mediante tuits, a los celulares de los londinenses.

En casi todos los casos, las lecturas no fueron buenas.

El problema de la contaminación atmosférica en Londres ha ido empeorando cada año y con frecuencia se eleva a más del triple del límite legal establecido por la Unión Europea.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), el smog es el mayor riesgo ambiental mundial para la salud y “sigue aumentando a un ritmo alarmante”.

Más de tres millones de personas mueren cada año a causa de la polución y es especialmente un problema en las zonas urbanas: solo una de cada 10 personas vive en una ciudad que cumple con las directrices de calidad atmosférica de la OMS.

La contaminación del aire en Delhi acorta la esperanza de vida de sus residentes en 6,3 años y una de cada 12 muertes en Londres está vinculada a su aire contaminado.

Asesinos en miniatura

La materia particulada (MP), diminutas partículas emitidas en los gases de escape de los vehículos, es el mayor asesino en el aire.

Una de las partículas más finas, PM2.5, llamada así porque tiene sólo 2,5 micrómetros de diámetro, puede penetrar el tejido pulmonar y entrar en el torrente sanguíneo, donde daña las arterias y causa enfermedades cardiovasculares.

Palomas en el aireDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionEn 2016, un grupo selecto de palomas londineses fueron equipadas con sensores de aire montados en mochilas miniatura.

El dióxido de nitrógeno (NO2) le sigue entre los componentes más mortíferos: inflama los pulmones haciéndonos susceptibles a la infección. Provoca 23.500 muertes anualmente solo en Reino Unido.

Si bien la mejor solución a largo plazo sería prohibir los automóviles que usan combustibles fósiles, eso no ayudará a los millones que seguirán muriendo mientras tanto, por lo que se manejan algunas soluciones de alta tecnología.

Uno de los enfoques más prometedores se puede encontrar en Pekín, después de que China declarara una “guerra contra la contaminación” en 2014.

Las pautas de la OMS establecen que las PM2.5 no debe superar los 25 microgramos por metro cúbico en un día cualquiera, pero el smog en Pekín es sistemáticamente 10 veces superior a ese nivel (la ciudad más contaminada de China, Shijiazhuang, tiene una media anual de 305 microgramos por metro cúbico).

Torre libre de smog

El inventor holandés Daan Roosegaarde se empeñó en buscar una solución después de visitar Pekín en 2013.

Tres años más tarde, su “Torre Libre de smog” de siete metros de altura, respaldada por el Ministerio Chino de Protección del Medio Ambiente, abrió sus puertas en Pekín en septiembre de 2016.

La Derechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa “torre sin smog” de Pekín supuestamente puede limpiar un área equivalente a un campo de fútbol.

Se trata de un purificador de aire gigante en un espacio abierto.

De la misma manera que la electricidad estática puede hacer que los cabellos sueltos se peguen a un peine, las partículas en el aire son aspiradas dentro de la torre, donde reciben una carga positiva.

Allí son atrapadas por una placa de eliminación de polvo cargada negativamente y el aire limpio es expulsado por el otro extremo.

Roosegaarde cree que su torre podría ser parte del puente entre la era industrial altamente contaminante y el futuro bajo en gases de carbono.

“Este tipo de solución directa no es definitiva y permanente, es el paso intermedio”, dice.

“Estamos trabajando ahora en el cálculo: ¿cuántas torres necesitamos colocar en una ciudad como Pekín para obtener una reducción de la contaminación del 20% al 40%? No deben ser millares de torres, debe ser cientos. Podemos hacer versiones más grandes también, del tamaño de edificios”.

En cuanto a qué hacer con los desechos, tiene actualmente una línea colateral de venta de la sustancia compactada como joyas. El Príncipe Carlos posee un par de gemelos “libres de smog”.

Un ejemplo mexicano

La arquitecta residente en Berlín, Allison Dring, directora de Elegant Embellishments, un estudio de investigación y diseño arquitectónico, plantea una solución alternativa.

Hospital Manuel Gea González, en MéxicoDerechos de autor de la imagenELEGANT EMBELLISHMENTS
Image captionLa fachada del hospital Manuel Gea González, en México, está cubierta de una sustancia que convierte el dióxido de nitógreno en sal.

Su primera incursión en la batalla contra la contaminación del aire comenzó en Ciudad de México a principios de 2000, cuando la urbe estaba luchando para sacudirse de su indeseable reputación de la capital más contaminada del mundo.

La principal preocupación de Dring fue la eliminación del dióxido de nitrógeno de los gases de escape que los vehículos.

Su respuesta inicial fue revestir los edificios con dióxido de titanio fotocatalítico, que utiliza los rayos ultravioletas de la luz solar para convertir el dióxido de nitrógeno en ácido nítrico. Así, el ácido nítrico es inmediatamente neutralizado, transformado en una sal inofensiva y arrastrado por la lluvia.

Observando la naturaleza para maximizar la superficie de la fachada de un edificio, Dring creó un diseño de coral para atrapar la luz y el viento de todas partes.

Su mayor proyecto hasta la fecha cubre 2.500 metros cuadrados del Hospital Manuel Gea González, en el sur de Ciudad de México, que reduce la contaminación en la calle en el equivalente de unos 1.000 vehículos diarios.

Dring ahora está fabricando un material de construcción a partir de biocarbón, una sustancia semejante al carbón que se obtiene quemando subproductos de cultivos agrícolas o recortes de árboles en un horno de pirólisis, lo que permite descomponer químicamente los materiales orgánicos calentándolos a altas temperaturas en ausencia de oxígeno.

“Significa que estás sacando carbono del cielo, convirtiéndolo en un material y luego usándolo para construir”, dice Dring.

Los árboles hacen eso también: sacan carbono del aire y lo atrapan como madera.

“Así que estamos eliminando más CO2 que el tronco de un árbol“, dice Dring.

Además, alega que el biocarbón es “un tipo de plástico, moldeable, que se puede configurar, algo que realmente no puede hacerse con la madera”, convirtiéndolo en el material perfecto para el diseño arquitectónico.

El nuevo material de construcción de Dring, llamado Made Of Air (“Hecho de aire”), hará su primera aparición como revestimiento de fábrica industrial en Berlín en 2017.

Cuestión de educación

Sin embargo, educar a los residentes urbanos sobre los peligros de la contaminación ambiental sigue siendo casi tan difícil como encontrar respuestas científicas al problema.

Fuerte tráfico en una autopistaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa solución de largo plazo, piensan especialistas, es prohibir los automóviles que funcionan con combustibles fósiles. Mientras tanto, la tecnología intenta encontrar soluciones.

La esperanza era que la patrulla de palomas animara a los londinenses a tomar más conciencia sobre el aire que respiraban.

“La contaminación es invisible, así que si queremos hacerla visible tenemos que encontrar una manera de captar la atención de la gente”, dice Pierre Duquesnoy, ejecutivo de la agencia DigitasLBi, que impulsó la idea en asociación con Plume Labs, la aplicación para contaminación atmosférica.

Duquesnoy la compara con la obsesión por los alimentos saludables que hay en su Francia natal.

“La gente está tan preocupada ahora por lo que come que mira todos los paquetes, voltea la comida y lee todas las etiquetas”, dice.

Mientras más informados estamos sobre lo que comemos, explica, más interés tomamos en lo que consumimos.

Y consumimos unos 8.000 litros de aire cada día.

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Morgues móviles y presos transportando cadáveres: cómo El Paso es una de las zonas más golpeadas por COVID

Las imágenes de presos ayudando en el traslado de cadáveres han despertado críticas y preocupación por la situación en la que se encuentra el condado de El Paso, en Texas, desbordado por el número de enfermos y muertos por coronavirus.
21 de noviembre, 2020
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Estados Unidos tenía algo más de 9 millones de casos confirmados de covid-19 cuando empezó el mes de noviembre. Solo unas semanas después, el país supera los 11 millones.

Y un condado de Texas emerge como el último epicentro de la pandemia.

En el El Paso, situado justo en la frontera con México y conocido por su paisaje desértico y sus complejos militares, los pacientes de covid-19 suponen más de la mitad de los ingresos hospitalarios, y el recuento continúa al alza.

Te presentamos cinco elementos que explican esta alarmante crisis.

Atención: alguna de las imágenes de esta nota pueden herir la sensibilidad de los lectores.

1. Hospitales desbordados

Con un aumento de casos de más de 1.000 al día en El Paso, la cifra de contagios superó los 76.000. Es aproximadamente el mismo número de casos confirmados para todo Grecia o Libia.

Los datos muestran que 1.120 residentes de El Paso están actualmente hospitalizados con el virus y se prevé que el número suba.

Esto significa que de todos los pacientes hospitalizados por covid-19 en todo el estado de Texas, uno de cada seis está en El Paso, según las últimas cifras.

Un total de 782 personas habían muerto en ese condado por la pandemia a fecha de 18 de noviembre.

Una furgoneta roja con carteles de "quédate en casa" y "apoyo a los enfermeros"

Reuters
Los habitantes de El Paso organizaron una caravana de vehículos para mostrar su solidaridad con el personal sanitario.

Tanto los hospitales como el personal sanitario están luchando para intentar hacer frente a esta situación.

Un portavoz del Centro Médico de la Universidad de El Paso dijo que el hospital reconoce la factura “física y emocional” que la pandemia les está pasando a los trabajadores de la salud.

En la carrera de las autoridades para hacer frente al creciente número de enfermos, el centro de convenciones de la ciudad de El Paso fue recientemente transformado en un hospital temporal para poder ofrecer camas adicionales.

Algunas instalaciones están tan desbordadas que los pacientes están siendo trasladados por vía aérea a otras ciudades de Texas.

El pasado lunes, el juez Ricardo Samaniego anunció que en el condado de El Paso se añadieron 500 camas de hospital adicionales, pero al ritmo de propagación del virus, esas camas estarán ocupadas para la semana que viene.

2. Morgues móviles

Al tiempo que los hospitales lidian con la gran cantidad de pacientes, la morgue de El Paso no ha podido hacer frente al aumento de muertes en el condado.

Como resultado, las autoridades tuvieron que recurrir a tráileres refrigerados. Diez de estas morgues fueron solicitadas en las últimas semanas.

Las instalaciones móviles están situadas a las puertas de la oficina del forense del condado, que ha tenido que gestionar más de 150 cuerpos en la última semana.

Una morgue móvil

Reuters
En el Paso se ha tenido que recurrir a morgues móviles para hacer frente al creciente número de muertos.

Previamente este mes, el Departamento de Defensa de Estados Unidos desplegó equipos médicos para ayudar a los trabajadores sanitarios locales.

Incluso las funerarias del condado están sintiendo la presión. El director de una de ellas, Jorge Ortiz, le dijo a la emisora local KERA News que tuvo que convertir la capilla de la funeraria en un refrigerador improvisado.

Ortiz advirtió que el punto álgido de la crisis del pasado verano boreal fue “nada” en comparación con lo que se está viviendo ahora.

3. Presos que trasladan cadáveres

La ciudad continúa haciendo frente a la falta de personal y las autoridades han sido criticadas por recurrir a las prisiones locales para obtener ayuda.

Se han visto imágenes de presos que transportan cadáveres de víctimas de covid-19 de la oficina del forense y ayudan a subirlos a las morgues móviles.

Un portavoz de la oficina del alguacil dijo que a los presos, convictos por delitos menores en prisiones de mínima seguridad, se les paga US$2 la hora. El trabajo es voluntario y se les suministra equipamiento de protección. Aun así, la medida ha sorprendido a muchos.

Un trío de presos entre las morgues móviles de El Paso

Reuters
Presos voluntarios están ayudando a transportar cadáveres en El Paso.

El juez Samaniego opinó que el uso de presos debe ser un último recurso.

“Si no hay personal, nadie que pueda ayudar, y hay voluntarios, aunque sean presos, entonces eso es con lo que contamos”, dijo, citado por la emisora local KFOX14 News.

El juez añadió que las autoridades esperaban que la Guardia Nacional de Texas ayudara con esos trabajos, pero el ejército no ha confirmado que pueda gestionar la demanda.

4. Seis meses, seis familiares muertos

En los últimos seis meses, una mujer de El Paso perdió a seis de sus familiares por el virus.

Bonnie Soria Nájera relató en el popular programa de televisión Good Morning America que su tío fue el último en morir el pasado domingo. También ha tenido que enterrar a sus padres, dos tías y un primo.

Todos estaban siendo muy cuidadosos“, dijo. “Hacían solo las cosas que tenían que hacer: ir al supermercado, ir a las citas médicas”.

La madre de Nájera dio positivo en mayo. En tres días, le tuvieron que poner un respirador. Su padre se enfermó poco después con el virus y terminó en otro hospital.

Un cementerio al lado de la oficina del forense de El Paso

Reuters
Hay familias que han perdido a varios miembros a causa del coronavirus.

Una semana después de ingresar en el hospital, la madre murió. Una hora después, Nájera supo que a su papá le habían puesto también un respirador. Murió tres semanas después.

Nájera contrajo también la enfermedad, pero se recuperó. Cuando empezó a sentirse mejor, se enteró de que su primo y su tía habían muerto tras contagiarse del virus. Y la semana pasada, otra tía murió de covid-19 en el hospital

Ahora, Nájera pide a los residentes de Texas que respeten la distancia social, como su familia intentó hacer.

“Ustedes no quieren estar en nuestro lugar“, subrayó.

5. No hay cierre para El Paso

Pese a las preocupaciones de muchos habitantes de El Paso, no se prevé que se vaya a imponer un cierre en este condado del oeste de Texas.

El pasado viernes, un tribunal de apelaciones revocó una orden de quedarse en casa después de que dueños de restaurantes y el fiscal general del estado demandaran al juez Samaniego por cerrar la ciudad.

Un panel de jueces falló 2 a 1 que la orden de cerrar negocios no esenciales hasta diciembre era contraria a las directrices de reapertura aprobadas por el gobernador de Texas, Greg Abbott, el 7 de octubre.

Varias personas con mascarilla a las afueras de un local en El Paso

Reuters
Pese a la preocupante situación, no hay una orden de cierre en el condado de El Paso.

Algunos locales reanudaron sus actividades casi de inmediato, según medios locales.

El fiscal general de Texas, Ken Paxton, tildó al juez Samaniego de “tirano” por el mandato.

El juez del condado respondió que era “desafortunado” que el fiscal general buscara “regodearse” t en lugar de visitar El Paso para caminar con él entre las morgues móviles.

Samaniego añadió que estaba decepcionado por la decisión judicial, pero añadió que los residentes y visitantes de El Paso todavía tienen que respetar ciertas restricciones sobre las mascarillas, los negocios y los encuentros sociales.


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