2020 con violencia récord: homicidios aumentaron en 11 estados 
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Cuartoscuro

En 2020, la violencia en México se mantuvo en niveles récord; en 11 estados aumentaron asesinatos

Ni el confinamiento por la pandemia, ni el despliegue masivo de la Guardia Nacional lograron una reducción de la violencia homicida.
Cuartoscuro
29 de diciembre, 2020
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La violencia en México no cede. Pese al despliegue de casi 100 mil elementos de la Guardia Nacional y a la desmovilización social y confinamiento ocasionados por la pandemia sanitaria, en 2020 los homicidios se mantuvieron en los mismos niveles récord de los últimos dos años, e incluso en once entidades crecieron los asesinatos.

Un exgobernador, seis periodistas, tres alcaldes en funciones, casi medio millar de policías, más de mil menores de edad y cerca de 3 mil 500 mujeres figuran en las largas listas de víctimas que perdieron la vida en circunstancias violentas de enero a noviembre de este año.

Guanajuato es la entidad que desde 2018 concentra la mayor cantidad de homicidios en el país y, en 2020, la situación se deterioró aún más con un incremento del 30% en sus homicidios. Pero hay estados que presentan alzas mayores como Zacatecas, con un disparo superior al 60% en sus asesinatos.

La última actualización de la estadística de incidencia delictiva publicada por el Secretariado Ejecutivo del Sistema Nacional de Seguridad Pública (SESNSP) con datos al cierre de noviembre arrojan un total de 32 mil 759 víctimas de asesinatos en el país, entre casos de homicidios y feminicidios.

Lee: Pese a Guardia Nacional crece la violencia: van más de 32 mil homicidios desde su despliegue

Esto equivale a un promedio general de 98 personas asesinadas todos los días en 2020, o lo que es lo mismo: cuatro nuevos homicidios o feminicidios cometidos cada hora, o un nuevo crimen cada quince minutos en el país.

En comparación con 2019, primer año del actual sexenio, los datos oficiales muestran que en 2020 se cometieron 122 asesinatos más que en el mismo periodo del año pasado, en el que se registraron 32 mil 637 víctimas. A su vez, si la comparación se hace con 2018, – último año del sexenio pasado – se trata de mil 96 asesinatos más en el presente año.

Si se toma en cuenta el crecimiento de la población, la tasa de asesinatos en once meses de 2020 es de 25.7 víctimas por cada cien mil habitantes, marginalmente menor a la de 2019 que fue de 25.9, pero por encima de la de 2018 que fue de 25.3 asesinatos por cada cien mil personas.

Lo anterior es relevante dado que 2018 cerró, en su momento, como un año récord en materia de homicidios dolosos. Eso significa que durante los dos primeros años del actual sexenio ya se ha roto ligeramente ese nivel de violencia, sin que se haya conseguido materializar un descenso de esta.

De acuerdo con cálculos del gabinete de seguridad federal, aproximadamente el 60% de los asesinatos que se cometen en México están relacionados directa o indirectamente con la operación de la delincuencia organizada.

Las víctimas de 2020

De acuerdo con la estadística oficial, de las 32 mil 759 víctimas de asesinato registradas de enero a noviembre de este año, 28 mil 445 son hombres, 3 mil 455 son mujeres, y en 859 casos no se pudo determinar debido a que los restos ubicados no permiten identificar el sexo de la persona.

Esto significa que en 2020 fueron asesinadas, en promedio, al menos diez mujeres todos los días. Se trata del mismo nivel que en 2019. De todos los crímenes de mujeres, las fiscalías del país solo reconocieron una cuarta parte como un posible caso de feminicidio, es decir, un asesinato por razón de género.

Lee: Mujeres entre dos guerras: crecen homicidios por violencia machista y militarización de la seguridad

A su vez, los datos muestran que entre las personas asesinadas este año hay 1 mil 117 menores de edad, cifra superior a las 1 mil 85 víctimas registradas en el mismo periodo de 2019. Equivale al menos a tres niñas, niños y adolescentes menores de 17 años que al día son asesinados en México.

Entre los asesinatos registrados este año ha habido algunos de alto impacto por el perfil de las víctimas o por la violencia con la que se perpetraron los crímenes. Algunos de ellos son:

*Contra autoridades y policías

El 18 de diciembre fue asesinado el exgobernador de Jalisco, Aristóteles Sandoval, cuando se encontraba en el interior de un exclusivo restaurante en Puerto Vallarta. No conforme con haberlo agredido en el interior, los sicarios (al menos una decena) agredieron a sus escoltas cuando lo intentaban llevar a un hospital.

Previo al crimen de Sandoval tres alcaldes en funciones ya habían sido asesinados a lo largo del año en el país, entre ellos la presidenta municipal de Jamapa, Veracruz, Florisel Ríos, cuyo cuerpo sin vida fue encontrado la mañana del 11 de noviembre. El caso cobró relevancia porque desde junio la alcaldesa había denunciado amenazas contra su vida y había solicitado protección al gobierno del estado.

El 2020 también ha sido el año con la mayor cantidad de asesinatos de policías en el país, de acuerdo con un recuento de la organización Causa en Común. Hasta el cierre de noviembre habían perdido la vida 489 policías de todos los niveles en México como resultado de agresiones en su contra.

Entre los ataques contra las fuerzas del orden destaca el atentado directo contra del secretario de Seguridad Pública de Ciudad de México, Omar García Harfuch, quien fue emboscado cuando se dirigía a su oficina por presuntos sicarios del Cártel Jalisco Nueva Generación (CJNG), la mañana del pasado 26 de junio.

García Harfuch fue alcanzado por tres impactos de bala, pero gracias al blindaje de su camioneta salvó la vida. No obstante, el ataque dejó como saldo dos policías capitalinos muertos, así como una mujer comerciante que fue alcanzada por una bala perdida.

*Contra grupos grandes de civiles (masacres)

El 2020 también dejó crímenes arteros en contra de grupos grandes de personas, particularmente en entidades con fuerte presencia o disputa de grupos del crimen organizado.

El caso más grave por el número de víctimas fue la masacre de 24 jóvenes que se encontraban internados en un centro de rehabilitación contra adicciones en Irapuato, Guanajuato, el pasado 1 de julio. La agresión, perpetrada por sujetos armados que ingresaron a la instalación para balear a los ocupantes, ocurrió menos de un mes después del ataque a otro centro en Celaya, que dejó un saldo de diez muertos.

La noche del 29 de mayo en el municipio de Tierra, Blanca, Veracruz,  un grupo de personas armadas irrumpió en una fiesta organizada por el director de un medio local y abrió fuego en contra de él y de varios asistentes. El saldo fue de 7 personas muertas y dos mas que resultaron heridas.

*Contra periodistas

De acuerdo con organizaciones no gubernamentales internacionales y nacionales, pese al cambio de gobierno México sigue siendo uno de los países más peligrosos para ejercer el periodismo en el mundo, y prueba de ello son los constantes asesinatos de trabajadores de la prensa.

Un recuento del Comité para la Protección de los Periodistas publicado el 22 de diciembre sobre ataques contra periodistas, señala que tan solo en 2020 cinco trabajadores de la prensa fueron asesinados en nuestro país, cuatro de ellos en represalia por su labor periodística.

En tanto, el balance presentado por la organización Artículo 19 arroja una cifra de seis periodistas asesinados en lo que va del año: María Elena Ferral del Diario de Xalapa y Julio Valdivia de El Mundo de Córdoba, ambos en Veracruz; Jorge Armenta Ramos de Medios Obson en Sonora; Pablo Morrugares Parraguirre de PM Noticias en Guerrero; Israel Vázquez Rangel de El Salamantino en Guanajuato; y Jaime castaño Zacarías del portal Prensa Libre en Zacatecas.

*Contra menores de edad

Entre los 1 mil 117 menores de edad asesinados a lo largo del año hay algunos casos que causaron gran impacto social como el de Fátima de siete años de edad, quien fue secuestrada por la mujer que la cuidaba al salir de su escuela en la alcaldía de Xochimilco, Ciudad de México.

Una semana después del rapto, el 16 de febrero, el cuerpo de la menor fue encontrado en un paraje de Tláhuac. Aunque ya se detuvo a los presuntos homicidas (que no han sido sentenciados), el caos exhibió múltiples fallas en los procesos de investigación y atención de las autoridades capitalinas.

En noviembre, también en la capital del país, se registró el hallazgo de tres menores de edad asesinados y mutilados en la zona centro. Los crímenes fueron atribuidos por autoridades capitalinas a supuestas venganzas de grupos criminales como La Unión Tepito.

Dos de ellos, niños de la etnia mazahua, fueron descubiertos el 1 de noviembre cuando un hombre llevaba las bolsas con los retos en una carretilla. Mientras que el 14 de noviembre dos adolescentes fueron detenidos cuando trasladaban una maleta con los restos de otra víctima menor de edad.

*Contra mujeres

El asesinato de la niña Fátima fue un feminicidio que conmocionó a la opinión pública, pero no fue el único. A lo largo de 2020 se reportaron múltiples casos de mujeres secuestradas y luego encontradas sin vida, que  dieron pie a movilizaciones masivas y al histórico paro nacional denominado “Un Día Sin mujeres” realizado el 9 de marzo.

Uno de los feminicidios que causó mayor impacto fue el de la joven Ingrid Escamilla, asesinada por su novio dentro de su departamento el pasado 8 de febrero. El crimen generó mayor conmoción debido a la decisión de un periódico de nota roja de publicar en su portada la foto de la joven con las heridas que le causó el agresor, lo que significó un claro ejemplo de revictimización.

*Contra empresarios

Como ha ocurrido en años anteriores, en 2020 también se registró el secuestro y homicidio de empresarios. El caso más reciente fue el de José Felipe Tomé Velázquez, empresario del ramo inmobiliario, quien fue plagiado en Puerto Vallarta, Jalisco, el domingo 22 de noviembre. 

Para cometer dicho secuestro los delincuentes atacaron a balazos la camioneta en la que viajaba el empresario, agresión que además dejó una persona muerta y dos mujeres lesionadas. Tres días después del plagio, el cuerpo de Tomé Velázquez fue encontrado a un costado del kilómetro 54 de la carretera federal Tepic-Puerto Vallarta.

Guanajuato, Zacatecas y SLP, los focos rojos

El comportamiento de la violencia en el país no es homologado en todos los estados. Hay 11 entidades que presentan en 2020 un claro incremento en el total de asesinatos en comparación con el año pasado.

Entre estas entidades destaca Zacatecas que pasó de registrar 577 víctimas de homicidio y feminicidio de enero a noviembre de 2019 a 945 víctimas en el mismo lapso de este año, lo que equivale a un incremento del 63.8%. Le sigue Yucatán con un alza del 58%, aunque los asesinatos en dicha entidad se mantienen en niveles reducidos en comparación con otros estados, pues en el año la cifra es de 49 asesinatos.

San Luis Potosí es el tercer estado con el mayor incremento porcentual de sus asesinatos, luego de que pasó de 478 crímenes en 2019 a 696 en 2020, lo que equivale a un alza del 45.6%.

En cuarto sitio se ubica Guanajuato, estado cuya situación es particularmente grave debido a que se trata de la entidad del país donde mas crímenes se cometen, sin que la violencia haya tenido freno. En los primeros once meses de este año se contabilizaron 4 mil 209 personas asesinadas, 30% más que en 2019 donde se registraron 3 mil 226.

Es decir, en Guanajuato han matado casi a mil personas este año respecto al pasado . Esta entidad concentra, por sí sola, el 13% de todos los homicidios y feminicidios que se registran en México.

En quinto sitio se ubica Michoacán, entidad donde este año se reportan 2 mil 249 víctimas de asesinato, un 22.8% por encima de lo registrado de enero a noviembre de 2019.

El resto de los estados que registran incrementos en sus cifras de homicidios y feminicidios en 2020 son Campeche, Chihuahua, Durango, Estado de México, Hidalgo, Sonora y Querétaro.

En el caso de Ciudad de México, la capital acumuló en los primeros once meses de 2020 un total de 1 mil 240 personas asesinadas, que es una disminución del 17% respecto a lo registrado un año antes.

Ni pandemia ni GN reducen violencia

La violencia en 2020 se mantuvo en niveles similares a 2019 pese a varias situaciones fortuitas y a las acciones implementadas por el gobierno.

Por un lado, desde abril de este año se ha registrado una desmovilización importante en el país debido a las medidas de confinamiento por la emergencia sanitaria. Este fenómeno sí ha incidido en la reducción de las denuncias de varios delitos como los robos, sin embargo, los homicidios no registraron cambios.

Además, a lo largo de este año el gobierno federal ha desplegado casi cien mil efectivos de la Guardia Nacional gracias a un reclutamiento acelerado a cargo de las fuerzas armadas, en donde incluso se ha optado por posponer las evaluaciones y certificaciones a cambio de agilizar la incorporación de elementos.

De acuerdo con el Gobierno federal, este despliegue ha ayudado a contener el incremento de la violencia en el país, aunque diversos especialistas entrevistados por Animal Político para el reportaje “Crimen y violencia: La Guerra que no Acaba”, indican que no hay correlación de ello con el fenómeno delictivo.

Alejandro Hope, especialista en temas de seguridad, ha identificado que la desaceleración en el incremento de la violencia homicida comenzó desde mediados de 2018, manteniéndose estable a lo largo de 2019, cuando no había Guardia Nacional desplegada. Lo que los datos prueban, además, es que no se ha logrado una reducción sostenida de los asesinatos.

El Gobierno federal ha detenido en 2020 a personajes de alto perfil criminal, entre los que destaca José Antonio “N” alias “El Marro”, líder del Cártel de Santa Rosa de Lima, capturado el pasado 2 de agosto luego de varios intentos fallidos. A “El Marro” y su grupo delictivo se les atribuye en buena medida el incremento de la violencia en la entidad.

No obstante, su captura no ha incidido en el nivel de homicidios que registra Guanajuato. El estado, como los datos lo prueban, cerrará con la cifra más alta de homicidios registrada en su historia.

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El otro virus que preocupa en Asia (y cómo trabajan los científicos para que no provoque otra pandemia)

La tasa de mortalidad por el virus Nipah es de hasta un 75% y no tiene vacuna. Los científicos trabajan arduamente para asegurarse de que este virus no cause la próxima pandemia.
15 de enero, 2021
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Supaporn Wacharapluesadee

Getty Images
Supaporn Wacharapluesadee es una “cazadora de virus”.

Era el 3 de enero de 2020, y Supaporn Wacharapluesadee estaba esperando una entrega.

Se había corrido la voz de que había algún tipo de enfermedad respiratoria que afectaba a las personas en Wuhan, China.

Con la llegada del Año Nuevo Lunar, muchos turistas chinos se dirigían a la vecina Tailandia para celebrar.

Por eso, el gobierno tailandés comenzó a examinar en el aeropuerto a los pasajeros que llegaban de Wuhan, y se eligieron algunos laboratorios, incluido el de Wacharapluesadee, para procesar las muestras con las que querían detectar el problema.

Wacharapluesadee es una experta cazadora de virus.

Dirige el Centro de Ciencias de la Salud y Enfermedades Infecciosas Emergentes de la Cruz Roja Tailandesa en Bangkok.

Durante los últimos 10 años, ha formado parte de Predict, un proyecto mundial para detectar y detener enfermedades que pueden pasar de animales a humanos.

Ella y su equipo han tomado muestras a muchas especies, pero su enfoque principal ha estado en los murciélagos, que se sabe que albergan muchos coronavirus.

Un monje enseña un murciélago

Huw Evans picture agency
Los murciélagos que comen fruta son habituales en el sur de Asia y son el hábitat perfecto para el virus Nipah.

Pudieron comprender la enfermedad en solo unos días, detectando el primer caso de covid-19 fuera de China.

Descubrieron que, además de ser un virus nuevo que no se originó en humanos, estaba más estrechamente relacionado con los coronavirus que ya habían encontrado en los murciélagos.

Gracias a la información preliminar, el gobierno pudo actuar rápidamente para poner en cuarentena a los pacientes y asesorar a los ciudadanos.

A pesar de ser un país de casi 70 millones de habitantes, un año después, el 3 de enero de 2021 Tailandia había registrado 8.955 casos y 65 muertes.

La próxima amenaza

Pero mientras el mundo lidia con la covid-19, Wacharapluesadee ya está mirando hacia la próxima pandemia.

Asia tiene un gran número de enfermedades infecciosas nuevas.

Un murciélago

Getty Images
El equipo de Supaporn Wacharapluesadee fue el primero en confirmar un caso de covid-19 fuera de China.

Las regiones tropicales tienen una rica variedad de biodiversidad, lo que significa que también albergan una gran cantidad de patógenos.

Esto aumenta las posibilidades de que surja un nuevo virus.

El crecimiento de las poblaciones humanas y el aumento del contacto entre personas y animales salvajes en estas regiones también aumentan el factor de riesgo.

En el transcurso de un proyecto en el que tomó muestras de miles de murciélagos, Wacharapluesadee y sus colegas han descubierto muchos virus nuevos.

En su mayoría han encontrado coronavirus, pero también otras enfermedades mortales que pueden extenderse a los humanos.

Tasa de mortalidad del 40%-75%

Entre estos virus está el Nipah.

Los murciélagos que comen fruta son su huésped natural.

“Supone una gran preocupación porque no hay tratamiento y este virus tiene una alta tasa de mortalidad”, dice Wacharapluesadee.

La tasa de mortalidad de Nipah varía entre el 40% y el 75%, dependiendo de dónde ocurra el brote.

Pero la científica no está sola en su preocupación.

Murciélagos

Getty Images
El Nipah vive en los murciélagos que comen fruta y son ellos quienes lo transmiten.

Cada año, la Organización Mundial de la Salud (OMS) revisa la larga lista de patógenos que podrían causar una emergencia de salud pública para decidir cómo priorizar sus fondos de investigación y desarrollo.

Se enfocan en aquellos que presentan el mayor riesgo para la salud humana, aquellos que tienen potencial epidémico y aquellos para los que no existen vacunas.

El virus Nipah está entre los 10 primeros.

Un virus siniestro

Y, como ya se han producido varios brotes en Asia, es probable que no hayamos visto el último.

Hay varias razones por las que el virus Nipah es tan siniestro.

El largo período de incubación de la enfermedad, que puede llegar hasta los 45 días, significa que existen muchas posibilidades de que un animal o persona infectada, sin saber que está enferma, lo propague.

Además puede infectar a una amplia gama de animales, lo que aumenta la posibilidad de que se extienda.

Y se puede contagiar por contacto directo o consumiendo alimentos contaminados.

Alguien con el virus Nipah puede experimentar síntomas respiratorios que incluyen tos, dolor de garganta, dolores y fatiga, y encefalitis, una inflamación del cerebro que puede causar convulsiones y la muerte.

Es claramente una enfermedad que a la OMS le gustaría evitar que se propague.

Pero el contagio es posible en cualquier lugar.

El mercado de la mañana en Battambang, Camboya.

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El mercado de la mañana en Battambang, Camboya, sería un asunto sin complicaciones, excepto por sus murciélagos frugívoros.

El peligro acecha

En el mercado de Battambang, una ciudad a orillas del río Sangkae, en el noroeste de Camboya, las motocicletas pasan entre los compradores y levantan polvo a su paso.

Los carros llenos de mercancías y cubiertos con láminas de colores se colocan junto a puestos improvisados que venden frutas deformes.

Los lugareños entran y salen de las gradas, con las bolsas de plástico llenas de sus compras.

Las ancianas con sombreros de ala ancha se agachan sobre mantas cubiertas con verduras para la venta.

En otras palabras, es un mercado matutino bastante normal. Es decir, hasta que miras al cielo.

Colgados en silencio en los árboles de arriba hay miles de murciélagos que comen fruta, defecando y orinando sobre cualquier cosa que pase debajo de ellos.

En una inspección más cercana, los techos de los puestos del mercado están cubiertos de heces de murciélago.

Battambang

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Los murciélagos sobrevuelan el mercado de Battambang defecando y orinando en cualquier sitio.

“La gente y los perros callejeros caminan todos los días bajo construcciones expuestas a la orina de los murciélagos“, dice Veasna Duong, jefa de la unidad de virología del laboratorio de investigación científica Instituto Pasteur en Phnom Penh y colega y colaboradora de Wacharapluesadee.

El mercado de Battambang es uno de los muchos lugares donde Duong ha identificado murciélagos frugívoros y otros animales que entran en contacto con humanos a diario en Camboya.

Cualquier lugar donde los humanos y los murciélagos frugívoros estén cerca se considera un “intercambio de alto riesgo” por su equipo, lo que significa que es muy posible que se produzca un contagio.

“Este tipo de exposición podría hacer que el virus mute, lo que podría causar una pandemia”, dice Duong.

A pesar de los peligros, los ejemplos de proximidad son infinitos.

“Observamos aquí y en Tailandia, en mercados, áreas de culto, escuelas y lugares turísticos como Angkor Wat, donde, por ejemplo, hay un gran nido de murciélagos allí”, dice.

En un año normal, Angkor Wat recibe 2,6 millones de visitantes.

Y eso son 2,6 millones de oportunidades al año para que el virus Nipah pase de murciélagos a humanos en un solo lugar.

El mercado matutino de Battambang

Huw Evans picture agency
El mercado matutino de Battambang es uno de los muchos lugares en Camboya donde los murciélagos y los humanos entran en contacto cercano.

De 2013 a 2016, Duong y su equipo lanzaron un programa de rastreo con GPS para comprender más sobre los murciélagos frugívoros y el virus Nipah, y para comparar las actividades de los murciélagos camboyanos con los murciélagos en otras regiones de puntos críticos.

Dos de estos lugares son Bangladesh e India.

Ambos países han experimentado brotes del virus Nipah en el pasado y probablemente estén relacionados con el consumo de jugo de palmera datilera.

Por la noche, los murciélagos infectados sobrevuelan las plantaciones de palmeras datileras y lamen el jugo que se derramaba del árbol y que los locales recolectan a través de un cuenco sujeto al árbol.

Es probable que los murciélagos orinen cerca del cuenco.

A la mañana siguiente, los lugareños que compren un jugo a su vendedor ambulante, pueden infectarse con la enfermedad.

En 11 brotes diferentes de Nipah en Bangladesh entre 2001 y 2011, se detectaron 196 personas con Nipah.

De ellas 150 murieron.

Laboratorio médico

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El virus Nipah es mortal en muchas ocasiones.

El jugo de palmera datilera también es popular en Camboya, donde Duong y su equipo han descubierto que los murciélagos frugívoros en Camboya vuelan lejos, hasta 100 km cada noche, para encontrar fruta.

Eso significa que los humanos en estas regiones deben preocuparse no solo por estar demasiado cerca de los murciélagos, sino también por consumir productos que los murciélagos podrían haber contaminado.

Duong y su equipo también identificaron otras situaciones de alto riesgo.

Las heces de murciélago son un fertilizante popular en Camboya y Tailandia y en áreas rurales con pocas oportunidades laborales vender excrementos de murciélago puede ser una forma de ganarse la vida.

Duong identificó muchos lugares donde los locales animaban a los murciélagos frugívoros, también conocidos como zorros voladores, a posarse cerca de sus hogares para poder recolectar y vender su guano.

Los aldeanos cosechan guano en una caverna,

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Los aldeanos cosechan guano en una caverna, un fertilizante popular en Camboya y Tailandia, pero que conlleva riesgos.

Pero muchos recolectores de guano no tienen idea de los riesgos a los que se enfrentan al hacerlo.

“El 60% de las personas que entrevistamos no sabían que los murciélagos transmiten enfermedades. Hay todavía una gran falta de conocimiento”, dice Duong.

De vuelta en el mercado de Battambang, Sophorn Deun vende huevos de pato.

Cuando se le preguntó si había oído hablar del virus Nipah, una de las muchas enfermedades de riesgo que podrían portar los murciélagos, dijo: “Nunca. Los zorros voladores no molestan a los aldeanos, nunca me he enfermado”.

Educar a los lugareños sobre las amenazas que suponen los murciélagos debería ser una iniciativa importante, cree Duong.

Cambiando el mundo

Evitar los murciélagos podría haber sido fácil años atrás, pero a medida que la población humana se expande, cambiando el planeta y destruyendo hábitats silvestres para satisfacer la creciente demanda de recursos, esto aumenta la propagación de enfermedades.

“La propagación de estos patógenos y el riesgo de transmisión se aceleran con los cambios en el uso de la tierra como la deforestación, la urbanización y la intensificación agrícola”, escriben los autores Rebekah J. White y Orly Razgour en un informe de 2020 de la Universidad de Exeter sobre enfermedades zoonóticas emergentes.

Campos deforestados

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La deforestación obliga a los murciélagos a mudarse.

El 60% de la población mundial ya vive en las regiones de Asia y el Pacífico, y todavía se está produciendo una rápida urbanización.

Según el Banco Mundial, casi 200 millones de personas se trasladaron a áreas urbanas en Asia Oriental entre los años 2000 y 2010.

El Nipah en el pasado

La destrucción de los hábitats de los murciélagos ha causado infecciones por Nipah en el pasado.

En 1998, un brote del virus Nipah en Malasia mató a más de 100 personas.

Los investigadores concluyeron que los incendios forestales y la sequía local habían desalojado a los murciélagos de su hábitat natural y los habían obligado a buscar árboles frutales cultivados en las mismas granjas que los cerdos.

Bajo estrés, se ha demostrado que los murciélagos esparcen más virus.

La combinación de verse obligados a reubicarse y estar en estrecho contacto con una especie con la que normalmente no interactuarían permitió que el virus pasara de los murciélagos a los cerdos y luego a los granjeros.

Además, aunque Asia alberga casi el 15% de los bosques tropicales del mundo, pero la región también es un foco de deforestación.

El continente se encuentra entre los primeros del mundo en pérdida de biodiversidad.

Gran parte de esto se debe a la destrucción de bosques en plantaciones para productos como el aceite de palma, pero también a la creación de áreas residenciales y espacio para el ganado.

Deforestación

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Asia está experimentando altos niveles de deforestación, a menudo debido a la construcción de plantaciones para productos como el aceite de palma.

Los murciélagos que comen fruta tienden a vivir en regiones boscosas espesas con muchos árboles frutales de los que alimentarse.

Refugios alternativos

Cuando su hábitat es destruido o dañado, encuentran nuevas soluciones, como el gallinero de una casa o las torres con grietas de Angkor Wat.

“La destrucción del hábitat de los murciélagos y la interferencia de los humanos a través de la caza impulsa a los zorros voladores a buscar refugios alternativos“, dice Duong.

Es probable que los murciélagos que el equipo de Duong ha monitoreado viajando hasta 100 kilómetros por noche en busca de fruta lo estén haciendo porque su hábitat natural ya no existe.

Pero los murciélagos, hemos sabido recientemente, albergan una serie de enfermedades desagradables: Nipah y covid-19, pero también ébola y SARS.

¿Deberíamos simplemente erradicar los murciélagos?

No, a menos que queramos empeorar las cosas, dice Tracey Goldstein, directora de instituto del Laboratorio del One Health Institute y directora de laboratorio del Proyecto Predict.

Murciélago

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Aunque los murciélagos son portadores de enfermedades, también ayudan a controlar loa insectos, por lo que sacrificarlos no es una buena opción, dicen los científicos.

“Los murciélagos juegan un papel ecológico enormemente importante”, dice Goldstein.

Polinizan más de 500 especies de plantas.

También ayudan a mantener a raya a los insectos, desempeñando un papel muy importante en el control de enfermedades en los seres humanos, por ejemplo, reduciendo la malaria al comer mosquitos, dice Goldstein.

“Desempeñan un papel muy importante en la salud humana”.

También señala que se ha demostrado que sacrificar murciélagos es perjudicial desde la perspectiva de la enfermedad.

“Lo que hace una población cuando disminuye el número de bebés es tener más bebés; eso haría que sea más susceptible”, dice.

Encontrar respuestas, crear preguntas

Pero por cada respuesta, siempre surgen más preguntas.

Una es: ¿por qué Camboya aún no ha experimentado un brote del virus Nipah, dados todos los factores de riesgo?

¿Es cuestión de tiempo, o los murciélagos frugívoros de Camboya son ligeramente diferentes a los murciélagos frugívoros de Malasia, por ejemplo?

¿El virus en Camboya es diferente al de Malasia?

¿La forma en que los humanos interactúan con los murciélagos es diferente en cada país?

El equipo de Duong está trabajando para encontrar las respuestas, pero aún no conoce todos los aspectos del tema.

Angkor Wat

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Los templos de Angkor Wat, en Camboya, son el escondire perfecto para los murciélagos.

Por supuesto, el equipo de Duong no es el único que analiza estas preguntas.

La búsqueda de virus es un esfuerzo de colaboración global masivo, con científicos, veterinarios, conservacionistas e incluso científicos ciudadanos que se unen para comprender a qué enfermedades nos enfrentamos y cómo evitar un brote.

Cuando Duong encuentra el virus Nipah en alguna de las muestras extraídas en murciélagos, se lo envía a David Williams, jefe del Grupo de Diagnóstico de Laboratorio de Enfermedades de Emergencia del Centro Australiano de Preparación para Enfermedades.

Debido a que el virus Nipah es tan peligroso (los gobiernos de todo el mundo consideran que tiene potencial de bioterrorismo), solo un puñado de laboratorios en todo el mundo pueden cultivarlo y almacenarlo.

El laboratorio de Williams es uno de ellos.

Su equipo está formado por algunos de los principales expertos mundiales en virus Nipah, con acceso a una amplia gama de herramientas de diagnóstico que no están disponibles en la mayoría de los laboratorios.

Al usar trajes de contención herméticos, pueden cultivar más virus altamente peligrosos a partir de una pequeña muestra y luego, trabajando con una carga mayor, realizar pruebas para comprender cómo se replica, transmite y cómo causa enfermedades.

Científicos

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Los científicos tienen que tratar las muestras de virus peligrosos con un equipo especial.

Es bastante complicado llegar a este punto: primero, Duong recolecta orina de murciélago extendiendo una lámina de plástico debajo de un gallinero en Camboya.

Esto evita tener que atrapar a los murciélagos, lo que puede resultar traumatizante para ellos.

Lleva sus muestras al laboratorio, las decanta en tubos, las etiqueta y las empaqueta de forma segura en cajas frías.

Estos son recolectados por un servicio de mensajería especial que está aprobado para enviar mercancías peligrosas y vuelan a Australia, donde las muestras de virus pasan por la aduana para que se aprueben las licencias y los permisos correspondientes.

Finalmente llegan al laboratorio de Williams.

Después de las pruebas, compartirá los resultados con Duong en Camboya.

Fondos para investigación

Le pregunto a Williams si construir más laboratorios de alta seguridad como el suyo en todo el mundo podría acelerar la detección de enfermedades dañinas.

“Potencialmente sí, al poner más laboratorios en lugares como Camboya que podrían acelerar la caracterización y el diagnóstico de estos virus”, dice. “Sin embargo, su construcción y mantenimiento son costosos. A menudo, ese es el elemento limitante”.

La financiación del trabajo que están llevando a cabo Duong y Wacharapluesadee ha sido irregular en el pasado.

El gobierno de Trump dejó que el programa Predict, con 10 años de antigüedad, expirara, aunque el presidente electo de Estados Unidos, Joe Biden, prometió restaurarlo.

Mientras tanto, Wacharapluesadee tiene fondos para una nueva iniciativa llamada Thai Virome Project, una colaboración entre su equipo y el Departamento de Parques Nacionales, Vida Silvestre y Conservación de Plantas del gobierno en Tailandia.

Muestras

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Las muestras se mandan a Australia.

Esto le permitirá tomar muestras de más murciélagos y una gama más amplia de vida silvestre para comprender las enfermedades que albergan y las amenazas a la salud humana.

Duong y su equipo están buscando fondos para su próximo viaje de detección de patógenos.

Uno para financiar la vigilancia continua de los murciélagos en Camboya y otro para comprender si ha habido infecciones en humanos de las que no se han tenido noticias hasta ahora.

Todavía no han logrado asegurar el dinero para continuar con su trabajo contra el virus Nipah.

Sin él, dicen, es más probable un brote potencialmente catastrófico.

“La vigilancia a largo plazo nos ayuda a informar a las autoridades medidas preventivas y para evitar un contagio no detectado que causaría un brote más grande”, dice Duong.

Y sin una formación continua, es posible que los científicos no puedan identificar y caracterizar nuevos virus rápidamente, como hizo Wacharapluesadee con covid-19 en Tailandia.

Esta información es necesaria para comenzar a trabajar en una vacuna.

Murciélagos

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Los murciélagos pueden recorrer decenas de kilómetros.

Cuando hablamos en junio de 2020 por videollamada, le pregunté si Wacharapluesadee estaba orgullosa del notable logro de su equipo. “¿Orgullosa?”, dijo. “Sí, lo estoy”.

“Pero el proyecto Predict fue un ejercicio sobre cómo diagnosticar virus nuevos a partir de animales salvajes. Así que cuando mi equipo y yo encontramos el genoma del no fue una gran sorpresa . Nos dio mucha experiencia. Fortaleció nuestra capacidad”, dijo.

Duong y Wacharapluesadee esperan seguir colaborando para combatir el virus Nipah en el sudeste asiático, y la pareja ha elaborado una propuesta para vigilar de forma conjunta el virus Nipah en la región.

Planean enviarlo a la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa, una organización gubernamental de Estados Unidos que financia el trabajo destinado a reducir las amenazas que representan los agentes de enfermedades infecciosas, una vez que la crisis de covid-19 disminuya.

En septiembre de 2020, le pregunté a Wacharapluesadee si cree que puede detener la próxima pandemia.

Estaba sentada en su oficina con su bata blanca de laboratorio, después de haber procesado cientos de miles de muestras para realizar pruebas de covid-19 en los últimos meses, algo muy por encima de la capacidad habitual de su laboratorio en cualquier otro año.

A pesar de todo, una sonrisa apareció en su rostro. “¡Lo intentaré!”, dijo.

Con información adicional de Mora Piseth en Camboya.

La presentación de informes para esta historia, que es parte de la serie “Stop the Next One”, fue financiada por el Pulitzer Center.

Esta nota se publicó originalmente en inglés en BBC Future.


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