COVID: cómo envejece nuestro sistema inmunitario y cómo podemos frenarlo
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COVID: cómo envejece nuestro sistema inmunitario y cómo podemos frenar ese proceso

Cuando nos volvemos mayores, nuestro cuerpo ya no produce tantas células cruciales para el buen funcionamiento del sistema inmunitario, y muchas de ellas se comportan de manera errática. Pero tú puedes compensar el paso de los años con acciones muy simples para mantenerlo en buena forma.
24 de diciembre, 2020
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El sistema inmunitario ha cobrado un protagonismo inesperado en medio de la pandemia de covid-19.

No es para menos. Esta compleja red de células, tejidos y órganos es el arma principal que tiene nuestro organismo para defenderse del SARS-CoV-2, el nuevo coronavirus causante de esta enfermedad.

Al igual que cualquier otra parte del cuerpo, el sistema inmune envejece con los años, y esto nos deja más vulnerables a las infecciones, al cáncer y a todo tipo de enfermedades.

Esta es una de las razones —además de la prevalencia de enfermedades preexistentes— por la que las personas mayores de 65 años corren más riesgo de contagiarse de covid y desarrollar una forma más virulenta de la enfermedad.

Sin embargo, la edad del sistema inmunitario no coincide necesariamente con la edad cronológica. Y en la medida en que nos volvemos mayores, esta discrepancia puede hacerse aún más amplia.

“Podemos tener individuos que cronológicamente tienen 80 años y un sistema inmune que parece de una persona de 62 años. O todo lo contrario: una persona de 60 años cuyo sistema inmune parece el de una persona de una edad mucho más avanzada”, le explica a BBC Mundo Shai Shen-Orr, inmunólogo del Instituto de Tecnología de Israel Technion.

Lo interesante, además, es que podemos que ralentizar su envejecimiento (o, posiblemente, revertir su edad) siguiendo una serie de pasos simples.

Pero antes de ver cómo lograrlo, recordemos cómo funciona y cómo y qué se deteriora con la edad.

Menos células B y T

El sistema inmune tiene dos brazos, cada uno de ellos compuesto por distintos tipos de células.

Por un lado está la llamada respuesta innata, que es la primera línea de defensa que se activa casi de forma inmediata cuando detecta la presencia de un organismo extraño.

Gráfico

Getty Images
Todo lo que podamos hacer para mantener la salud inmunitaria ayuda en la lucha contra la covid-19.

Esta respuesta contiene “neutrófilos, que atacan sobre todo bacterias; monocitos, que ayudan a organizar al sistema inmune, alertando a otras células inmunitarias de que hay una infección, y luego están las NK (o células asesinas), cuyo trabajo es combatir virus o cáncer. Estas tres células no funcionan tan bien cuando nos hacemos mayores”, le explica a BBC Mundo Janet Lord, directora del Instituto de Inflamación y Envejecimiento de la Universidad de Birmingham, en Reino Unido.

Por otro lado está la respuesta adaptativa, compuesta por linfocitos T y B que combaten a un patógeno específico. Esta respuesta tarda unos días en activarse, pero una vez que lo hace, recordará al patógeno para el futuro y lo combatirá otra vez, si vuelve a aparecer.

“Cuando envejeces, produces menos nuevos linfocitos, que son los que necesitas para combatir una infección nueva como el SARS-CoV-2″, señala Lord.

“E incluso los que tu cuerpo creó en el pasado, para combatir otra infección, tampoco funcionan muy bien”, añade.

Es decir, el envejecimiento provoca un declive en todas las funciones del sistema inmune.

La respuesta innata produce un poco más de células pero estas no funcionan tan bien, y la respuesta adaptativa produce menos linfocitos B (que se fabrican en la médula ósea y se encargan de producir anticuerpos) y menos linfocitos T (que se producen en el timo e identifican y matan a patógenos o células infectadas).

La disminución de células T se debe a que “el timo comienza a encogerse a los 20 años de edad. Se hace cada vez más pequeñito y cuando llegas a los 65 o 70 años, solo queda un 3% de él (en el cuerpo)”, dice Lord.

La pérdida de las células que guardan la memoria de los patógenos hace que al envejecer no solo perdamos la capacidad de responder a una infección, sino también a las vacunas que las previenen.

Gente caminando

Getty Images
Caminar es un ejercicio simple al alcance de todos.

En el caso de la vacuna contra la gripe, por ejemplo, “el 40% de los adultos mayores de 65 años no genera una respuesta a la vacuna”, comenta Shen-Orr.

Otro problema es que la edad genera más inflamación en la sangre y en los tejidos, algo que en inglés se conoce como inflammaging (una combinación de las palabras inflamation y envejecimiento, ageing).

“Además de no funcionar de forma óptima, las células del sistema inmune tienden a causar inflamación, algo que da lugar a numerosas enfermedades”, explica Lord.

Todos estos cambios que se producen a medida que nos volvemos más viejos, “hacen que nos cueste más recuperarnos de una infección o una herida, y que algunas infecciones se puedan tornar crónicas”, le dice a BBC Mundo Encarnación Montecino, investigadora de la Universidad de California, en Estados Unidos.

“Infecciones que estaban bajo control pueden reaparecer (como el herpes zóster, o la tuberculosis), aumenta la susceptibilidad a nuevos patógenos (gripe, neumonía) y la incidencia de cáncer”, agrega.

No siempre es cuestión de edad

Si bien con el avance de los años todos sufrimos un deterioro cuya trayectoria es previsible, lo que varía enormemente es el ritmo en que lo hace cada individuo, influido por la genética, pero también —y en una gran medida— por el estilo de vida.

Hasta hace poco no era posible determinar la edad inmunitaria, pero las investigaciones de Shen-Orr y su equipo, en colaboración con la Universidad de Stanford, en Estados Unidos, lograron crear un método para obtener esta información, crucial para llegar a tratamientos acertados.

“Analizando la composición de 18 tipos de células del sistema inmune y la expresión de los genes en una muestra de sangre, podemos establecer en qué estadio del proceso de envejecimiento se encuentra el sistema inmunitario de una persona”, explica Shen-Orr.

La variación en la velocidad del proceso de deterioro también se vincula a la diferencia de género.

“Mientras que los dos sexos sufren el envejecimiento, debido a los efectos específicos de las hormonas sexuales, algunos de los parámetros envejecen a ritmos distintos en hombres y mujeres”, señala Montecino.

Por ejemplo, en las mujeres “la menopausia produce una nivelación de los efectos protectores del estrógeno”.

A levantarse de la silla

La buena noticia, como mencionamos en el principio es que el proceso de envejecimiento puede ralentizarse.

La clave está en mantenerse físicamente activo: “hoy día permanecer mucho tiempo sentado, es para el organismo lo que antes era fumar”, explica Lord, comparándolo con este hábito que mucha gente ya ha abandonado.

“En estudios con personas que se mantuvieron activas desde que eran jóvenes hasta la tercera edad —ciclistas de hasta 80 años que continuaron haciendo 100 km o 150 km a la semana— los resultados fueron increíbles”, dice Lord.

Hombre sentado en el sofá mirando la TV

Getty Images
Pasar demasiadas horas sentados es pésimo, dice Lord.

“Tenían muchas células T y el timo no se había encogido“.

“En otro estudio que monitoreó el número de pasos al día, encontró que si haces 10.000, tus neutrófilos parecen los de una persona de 20 años”.

“Yo pensaba que esa cifra era un invento de las personas que vendían dispositivos para medirlos, pero cuando hicimos el estudio me quedé totalmente sorprendida”, confiesa Lord.

Todo depende del estado físico del que uno parta, pero básicamente es hacer ejercicios simples como pararse y subir y bajar en puntas de pie, subir escaleras y levantar un poco de peso con los brazos si uno es mayor o no está en buen estado físico, y hacer ejercicio intenso por lapsos de tiempo breve, si uno está en forma.

“Simplemente haz algo. Todo lo que puedas hacer ayuda”.

Volver al pasado

Una cosa es disminuir el ritmo de envejecimiento y otra es revertir el proceso.

¿Es posible?

Los análisis llevados a cabo por la investigadora de Birmingham y su equipo no se han centrado en eso, pero Lord señala que un estudio pequeño (con 12 participantes) publicado el año pasado mostró, por primera vez, que suministrando tres drogas diferentes se pudo revertir la edad inmunitaria y la edad biológica en 2 años.

Ciclista

Getty Images
Uno de los estudios de Birmingham mostró que ciclistas mayores que seguían manteniéndose activos tenían un sistema inmune de una persona joven.

Shen-Orr menciona un estudio sobre una droga en la que él y su equipo están trabajando pero cuyos resultados aún no se han publicado, que también muestra que la reversión es posible.

“Vimos una reducción (de la edad inmunitaria), pero no sabemos aún si esta se va a mantener de forma permanente”, señala.

Pero detener el deterioro es un paso más que importante.

Otros factores que pueden ayudar en este sentido son una dieta variada, rica en fibra, con alimentos fermentados y poca carne roja para mantener la salud de la microbiota intestinal (un campo de investigación que aún está en su infancia), y un sueño óptimo de alrededor de 6 horas y media o 7.


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Cuartoscuro

Tras presiones y retrasos Conacyt paga becas a alumnos de posgrado

Los jóvenes entrevistados confirmaron a Animal Político que ya habían recibido el dinero, pero ningún nuevo correo avisándoles o explicando qué fue lo que pasó.
Cuartoscuro
8 de diciembre, 2020
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Tras la presión en redes sociales de estudiantes de posgrado, el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología (Conacyt) depositó por la noche de este 8 de diciembre la mensualidad de las becas correspondiente, que debió pagarse en los primeros cinco días del mes.

El organismo, que no contestó durante el día los cuestionamientos de Animal Político sobre el retraso, envió a las 9 de la noche un comunicado confirmando los pagos y argumentando que fue por una falla técnica.

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“En días pasados, a través de un correo institucional, se informó a la comunidad de becarios nacionales que habría un retraso en la ministración de las becas del mes de diciembre, lo cual se debió a una falla técnica, que tardó sólo unas horas más de lo que esperábamos en resolverse. Por lo mismo, informamos que dicho impedimento ha sido solventado y las becas correspondientes al mes en curso ya han sido depositadas en su totalidad”, señaló.

Aunque el correo que recibieron los jóvenes no decía eso, sino que había “situaciones imprevistas” y que se resolvería “a la brevedad”, sin especificar si serían horas, días o semanas.

Además, esas fallas no afectaron a todos los estudiantes por igual. Entre ellos solo pudieron detectar que quienes sí recibieron la mensualidad eran alumnos de semestres más avanzados, y quienes no la tenían eran los que empezaron su maestría o doctorado apenas en este ciclo escolar.

Conacyt no respondió tampoco a la pregunta de cuántos habían sido los afectados.

Entre ellos estuvo Enrique Reyes. Empezó hace unos meses su maestría en Automatización y Control, con línea de investigación en diseño de sistemas inteligentes para la rehabilitación, a lo cual tiene que dedicarse de tiempo completo por mandato del organismo.

A cambio de eso y del compromiso de no tener trabajo para enfocarse solo en sus estudios, Conacyt le paga 11,800 pesos mensuales. Pero este lunes, en lugar del dinero recibió el correo que avisaba del retraso.

“Debido a situaciones imprevistas, por única ocasión no podremos realizar el pago de su beca a tiempo. Resolveremos este problema a la brevedad para poder abonarle la cantidad correspondiente al mes de diciembre. Agradecemos de antemano su comprensión y lamentamos los inconvenientes que esto le pueda causar”, decía el texto firmado por el director de becas, Edwin Triujeque Woods.

Ese, en realidad, fue el segundo correo que recibió. El primero fue a finales de la semana pasada y prometía que los pagos estarían en tiempo.

La mensualidad se deposita a los estudiantes de posgrado en los primeros cinco días de cada mes. Enrique supo que algunos ya la tenían, pero él todavía no. Entonces llegó el primer correo oficial, que decía que como el 5 de diciembre caía en sábado, el dinero llegaría hasta el lunes, que era el quinto día hábil.

Contó en entrevista con Animal Político que ya pasaban de las 5 de la tarde, que es cuando suele caer la beca, sin que nada ocurriera, y como a las 8 de la noche llegó ese segundo correo de Conacyt reconociendo que el pago no estaría.

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“No podemos trabajar ni tener ingresos externos, entonces uno cuenta con ese dinero. Yo en lo personal pago renta, pago internet, pago mis servicios, y pues yo ya tenía contemplado que al menos hasta el quinto día hábil yo ya podía contar con ese dinero. Entonces ahorita a lo mejor no tengo suficiente para pagar todo. Y no puedo decirle a la persona que me está rentando ‘le voy a depositar a la brevedad’, como ellos nos comentan… Y ni siquiera sé cuándo me van a depositar”, explicó.

Y eso que él al menos recibió las comunicaciones oficiales; otros, ni siquiera eso.

Un alumno de primer semestre de la maestría en el Instituto Mora, que prefiere que no se dé su nombre, se enteró de la situación gracias a quienes empezaron a compartir en sus redes sociales capturas de pantallas de los correos.

Él no es originario de la Ciudad de México, así que al venirse a estudiar, rentó un departamento con otros tres compañeros. Pero ahora, que hay que pagar la renta, ninguno de los cuatro estudiantes recibió su mensualidad.

“No tenemos ni idea del porqué, ni para cuándo, ni nada. Y el enojo es que ellos sí nos piden compromiso y dedicación. Estamos en finales de semestre en la mayoría de las maestrías y estamos a full, porque los maestros y las coordinaciones te ponen clases a la hora que sea necesario, de lunes a viernes y de 8 a 8 tú estás para la maestría. Si se ocupa recuperar una clase te la recuperan y si se trata de ir a un taller te lo ponen, porque te dedicas exclusivamente a estudiar y las instituciones asumen que tú tienes el tiempo para hacerlo. Entonces dependemos de ese ingreso al que se comprometió Conacyt”, lamentó.

Hasta ahora no había tenido problemas, aunque es de nuevo ingreso, lo que a veces puede implicar que pasen tres meses para empezar a recibir la beca. Él tuvo a tiempo sus pagos en septiembre, octubre y noviembre, y no ve la razón para que ahora se haya atorado.

“Se supone que ese recurso ya está asignado. Con todo y los cambios que han ocurrido, algo que ha dicho la administración federal es que el recurso de las becas ese sí no corre peligro porque ese ya está asignado”, subrayó. “Hace mucho ruido que sea en diciembre, cuando el gobierno tiene que desembolsar más dinero por los aguinaldos, etcétera”.

Con la etiqueta #CONACyTNoCumple, los becarios empezaron a compartir en redes sociales la situación y a ver que ni siquiera era homogénea: algunos decían que solo los que iniciaron maestrías este año estaban sin pagos, otros que no había un patrón y solo ocurrió que unos sí recibieron la mensualidad y otros no.

Los jóvenes entrevistados confirmaron a Animal Político que ya habían recibido el dinero, pero ningún nuevo correo avisándoles o explicando qué fue lo que pasó.

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