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¿Las mutaciones están volviendo al COVID-19 más infeccioso?

Si bien se han detectado miles de cambios en el virus, hasta ahora los científicos solo han registrado uno que posiblemente altera su comportamiento.
25 de julio, 2020
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El coronavirus que está amenazando al mundo en este momento no es el mismo que el coronavirus que surgió por primera vez en China.

El SARS-CoV-2, el nombre oficial del virus que causa la enfermedad covid-19, está mutando.

Pero, si bien los científicos han detectado miles de mutaciones, o cambios en el material genético del virus, hasta ahora solo se ha señalado una que podría alterar su comportamiento.

Las preguntas cruciales sobre esta mutación son: ¿esto hace que el virus sea más infeccioso, o letal, en humanos? ¿Y podría representar una amenaza para el éxito de una futura vacuna?

Este coronavirus en realidad está cambiando muy lentamente en comparación con un virus como el de la gripe.

Con niveles relativamente bajos de inmunidad natural en la población, sin vacuna y pocos tratamientos efectivos, no tiene presión para adaptarse.

La mutación señalada, llamada D614G y situada dentro de la proteína espiga -la proteína en forma de punta que el virus utiliza para penetrar en nuestras células- apareció en algún momento después del brote inicial de Wuhan, probablemente en Italia. Ahora se ve en hasta en el 97% de las muestras en todo el mundo.

Ventaja evolutiva

La pregunta es si este dominio significa que la mutación que le da al virus alguna ventaja, o si es solo por casualidad.

coronavirus

Getty Images
La mutación D614G se sitúa dentro de la proteína espiga, la que el virus utiliza para penetrar en nuestras células

Los virus no tienen un gran plan. Mutan constantemente y, si bien algunos cambios ayudan a que un virus se reproduzca, algunos pueden dificultarlo. Otros son simplemente neutrales.

Son un “subproducto del virus que se replica”, dice la doctora Lucy van Dorp, del University College London. “Hacen autostop” sobre el virus sin cambiar su comportamiento.

La mutación que ha surgido podría haberse generalizado solo porque tuvo lugar temprano en el brote y se extendió, algo conocido como el “efecto fundador”. Esto es lo que para la doctora Van Dorp y su equipo probablemente explica que la mutación D614G sea tan común. Pero esto es cada vez más controvertido.

Un número creciente -tal vez la mayoría- de virólogos cree ahora, como explica el doctor Thushan de Silva, de la Universidad de Sheffield, que hay suficientes datos para decir que esta versión del virus tiene una “ventaja selectiva” -una ventaja evolutiva- sobre la versión anterior.

Aunque todavía no hay pruebas suficientes para decir que “es más transmisible” en las personas, dice De Silva, está seguro de que “no es neutral”.

 

Cuando se estudió en condiciones de laboratorio, el virus mutado ingresó con mayor eficacia a las células humanas que aquellos sin la variación, dicen los profesores Hyeryun Choe y Michael Farzan, en la Universidad Scripps en Florida.

Los cambios en las proteínas espiga que usa el virus para adherirse a las células humanas parecen permitirle “pegarse mejor y funcionar de manera más eficiente”.

Pero ahí es donde pusieron el límite.

El profesor Farzan dijo que las proteínas espiga de estos virus eran diferentes de una manera que era “consistente con, pero no demostraba, una mayor transmisibilidad”.

Pruebas de laboratorio

En el Genome Technology Center de la Universidad de Nueva York, el doctor Neville Sanjana, quien normalmente pasa su tiempo trabajando en la tecnología de edición genética CRISPR, ha ido un paso más allá.

Su equipo editó un virus para que tuviera esta alteración en la proteína espiga y lo enfrentó contra un virus SARS-CoV-2 real del brote inicial de Wuhan, sin la mutación, en las células de los tejidos humanos. Él cree que los resultados demuestran que el virus mutado es más transmisible que la versión original, al menos en el laboratorio.

Van Dorp señala que “no está claro” cuán representativos son estos resultados de la transmisión en pacientes reales. Pero el profesor Farzan dice que estas “marcadas diferencias biológicas” fueron “lo suficientemente sustanciales como para inclinar un poco la evidencia” a favor de la idea de que la mutación está haciendo que el virus se propague mejor.

Fuera de una placa Petri, hay alguna evidencia indirecta de que esta mutación hace que el coronavirus sea más transmisible en humanos. Dos estudios han sugerido que los pacientes con este virus mutado tienen mayores cantidades del virus en sus muestras de hisopos.

Sin embargo, no encontraron evidencia de que esas personas se enfermaran o permanecieran en el hospital por más tiempo.

coronavirus particles in pink

SCIENCE PHOTO LIBRARY
Dos estudios han sugerido que los pacientes con la versión mutada del coronavirus tienen mayores cantidades del virus en sus muestras de hisopos.

En general, que sea más transmisible no significa que un virus sea más letal; de hecho, suele ser cierto lo contrario. No hay evidencia de que este coronavirus haya mutado para enfermar más o menos a los pacientes.

Pero incluso cuando se trata de transmisibilidad, la carga viral es solo una indicación de qué tan bien se está propagando el virus dentro de una sola persona. No explica necesariamente lo eficaz que es infectando a otros.

El “estándar de oro” de la investigación, un ensayo controlado, aún no se ha llevado a cabo. Eso podría implicar, por ejemplo, infectar a los animales con una u otra variante del virus para ver cuál se propaga más en una población.

La profesora Bette Korber, del Laboratorio Nacional de Los Álamos en EE.UU. e investigadora principal de uno de los estudios, dijo que no había consenso, pero la idea de que la mutación aumenta la carga viral de los pacientes es “cada vez menos controvertida a medida que se acumulan más datos”.

La mutación es la pandemia

Cuando se trata de observar a la población en su conjunto, es difícil observar que el virus se vuelva más (o menos) infeccioso. Su curso ha sido alterado drásticamente por intervenciones, incluidas las medidas de cuarentena.

Pero la profesora Korber dice que el hecho de que la variante ahora parece ser dominante en todas partes, incluso en China, indica que puede ser más eficaz en la transmisión entre las personas que la versión original. Cada vez que las dos versiones estuvieron en circulación al mismo tiempo, la nueva variante se impuso.

Gente con mascarilla paseando en Barcelona.

Getty Images
Una de las medidas adoptadas para evitar la propagación del virus es el uso de mascarillas.

De hecho, la variante D614G es tan dominante que ahora es la pandemia. Y lo lleva siendo desde algún tiempo, tal vez incluso desde el comienzo de la epidemia en lugares como Reino Unido y la costa este de EE.UU.

Entonces, aunque la evidencia está aumentando de que esta mutación no es neutral, no necesariamente cambia la forma en que debemos pensar sobre el virus y su propagación.

En un apunte más tranquilizador, la mayoría de las vacunas en desarrollo se basan en una región diferente de la espiga, por lo que esto no debería tener un impacto en su desarrollo.

Y hay alguna evidencia de que la nueva forma es igual de sensible a los anticuerpos, lo que puede protegerte contra una infección una vez que la hayas tenido o hayas sido vacunado.

Pero dado que la ciencia del covid-19 se mueve tan rápido, esto es algo que todos los científicos, donde sea que se sitúen sobre el significado de las mutaciones actuales, estarán vigilando.

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Daniel Garmu / El Mundo de Orizaba

'Vivir la pandemia con un familiar desaparecido es doblemente angustiante'

“Muchas instancias pararon labores y también las búsquedas de nuestros seres queridos. Pero el tiempo no se detiene", dice Zuleima, cuyo esposo está desaparecido desde octubre de 2019.
Daniel Garmu / El Mundo de Orizaba
Por Jessica Ignot / El Mundo de Orizaba
4 de septiembre, 2020
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La veracruzana Zuleima Flores narra que vivir una pandemia con un familiar desaparecido ha sido doblemente angustiante: las instancias de gobierno pararon labores, las investigaciones ministeriales se detuvieron, y las labores de búsqueda de los familiares se paralizaron.

El mundo, en definitiva, se detuvo, aunque la angustia por no tener noticias de Ciro, esposo de Zuleima, ha seguido creciendo.

Entérate: Colectivos reinician búsqueda de desaparecidos en Veracruz tras cinco meses de pausa por la epidemia

Tras el cambio a semáforo amarillo en Veracruz, el Colectivo de Familias de Desaparecidos Orizaba-Córdoba reanudó la búsqueda de sus seres queridos tras 155 días en los que se vieron obligados a parar por la pandemia de coronavirus.

Esta semana, padres, madres, familiares, amigos, parejas, han vuelto a su terrible rutina: rastrear cualquier pista de sus desaparecidos en hospitales, comandancias, centros de detención, y también en las múltiples fosas clandestinas que brotan en el estado de Veracruz.

El diario El Mundo de Orizaba, en colaboración con Animal Político, publica en esta tercera entrega la historia de Ciro Álvarez Cantor, un joven que desapareció junto a otras dos personas en el municipio de Ixtaczoquitlán, en la zona montañosa del centro de Veracruz.

Ayudaba a la gente

Ciro Álvarez, de 29 años, desapareció hace casi un año: el 8 de octubre de 2019.

Ese día viajaba en una camioneta junto con dos conocidos, de nombre Martín y Fernando, cuando a la altura de la exhacienda de Tuxpango, en el municipio veracruzano de Ixtaczoquitlán, se encuentran un retén de policías municipales y estatales que les dan el alto.

Los elementos los revisan y deciden detenerlos para llevarlos detenidos, aunque en la comandancia de policía del municipio no consta ningún registro con la detención.

Ciro y su esposa tenían un pequeño restaurante familiar y la camioneta en la que viajaba al momento de ser detenido, misma que apareció abandonada días después a su desaparición, siendo hasta el momento el único indicio, la única pista, que se ha encontrado de los tres jóvenes tras su desaparición.

Zuleima, que durante la entrevista no deja de aferrarse a una enorme fotografía en la que su esposo mira sonriente a la cámara que lo retrata, describe a Ciro como una “persona tranquila, responsable, noble, que le gustaba ayudar a la gente cuando podía”.

Su desaparición, explica, trajo un “cambio radical” para su familia. “La desaparición de un ser querido es algo que no se puede superar”, recalca varias veces la mujer, coincidiendo en su lamento con lo expuesto en la entrega 1 y la entrega 2 de estos reportajes por Laura Mora Castro y Gabriela San Pedro, familiares de Angelo Montiel y Marco Julio Gomez, desaparecidos también en la zona de Orizaba.

Sin embargo, Zuleima trata de sacar valor y energía de donde no la hay para seguir con la búsqueda del padre de su hijo, que aún no sabe que Ciro está desaparecido desde hace casi un año.

“Vivir la pandemia con un familiar desaparecido es doblemente angustiante”, explica Zuleima.

“Muchas instancias pararon labores y también las búsquedas de nuestros seres queridos. Pero el tiempo no se detiene. Sigue pasando. Y seguimos sin noticias de qué fue lo que les pasó. Seguimos sin respuestas”.

Ahora, con el cambio del semáforo epidemiológico por la Covid 19 en Veracruz, las búsquedas se han reiniciado. Y con el apoyo del Colectivo de Familias de Desaparecidos Orizaba-Córdoba, Zuleima tiene la esperanza de que se agilicen las labores de la Comisión Estatal de Búsqueda en una entidad con un problema grave de desapariciones: solo durante el mandato de Javier Duarte, la Fiscalía estatal abrió al menos 200 investigaciones por desapariciones forzadas a manos presuntamente de la propia policía.

Unen fuerzas

Debido a que Ciro, Martín y Fernando desaparecieron juntos, las esposas y madres se han vuelto una familia en el dolor.

Ellas se acompañan en los trámites, en las declaraciones, en las opciones de búsqueda. Tuvieron que unir fuerzas para poder exigir justicia y una búsqueda efectiva de sus familiares.

“Nosotros quisiéramos respuestas rápidas e inmediatas porque el tiempo se va”, pide Zuleima. Por eso, cada minuto que pasa sin noticias de él, “es una tortura”.

A su hijo no le ha dicho que su papá está desaparecido porque considera que necesita acompañamiento psicológico, debido a que es una situación muy difícil de asimilar y más para un pequeño.

“Nada más me pregunta: ¿mi papá cuándo va a regresar?, o, ¿por qué no me llama?… Yo sólo le digo que donde está no le permiten hablar con nadie”.

Zuleima sigue viviendo con sus suegros, busca apoyarlos como sea, sobre todo a la mamá de su esposo.

“A veces, te dan ganas de tirar la toalla y decir: ya no más. Pero mi motivo en la vida ahora es encontrar al padre de mi hijo. Porque los familiares siempre estamos con la esperanza de encontrarlos vivos. Siempre”.

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