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Lavarse las manos no debería ser un privilegio
Que 2 millones de personas en la CDMX carezcan de agua limpia para lavarse las manos es resultado de narrativas incuestionables de mucho tiempo sobre lo que impulsa el crecimiento urbano, qué poblaciones y asentamientos son los más merecedores de servicios, y qué actividades económicas y de medios de vida dentro de la ciudad deben priorizarse.
Por Hallie Eakin y Luis A. Bojórquez-Tapia
13 de mayo, 2020
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En este punto usted ya habrá visto los anuncios de una optimista Susana Distancia que insta a los mexicanos a lavarse las manos constantemente, o al menos 10 veces al día, para mantener a raya el COVID-19. “¡Con agua y jabón, alejas al coronavirus!”, dicen alegremente los videos de redes sociales.

Lavarse constantemente implica que los hogares tienen un jabón adecuado y acceso a agua limpia. Sabemos que este no es el caso. La Ciudad de México, el corazón de una megaciudad de 23 millones, ha estado luchando con una crisis de suministro de agua y saneamiento durante décadas, si no siglos. El COVID-19 solo ha hecho más evidentes las duras desigualdades en el acceso al agua.

Los desastres tienen una forma de poner al descubierto lo que ya sabemos que no estaba funcionando en nuestras comunidades. Abordar la crisis inmediata de salud pública es claramente lo primero y más importante en la agenda pública. Sin embargo, a medida que pasamos a pensar en la revitalización y la recuperación, también tenemos la obligación de prestar atención a las injusticias y disparidades subyacentes de los derechos y el acceso a los recursos que hacen que algunos hogares sean mucho más vulnerables que otros.

Según el Sistema de Aguas de la Ciudad de México (SACMEX), más de una cuarta parte de la población de la ciudad tiene acceso insuficiente al agua potable. Como medio para hacer frente a la baja presión del agua, 1,8 millones de residentes están conectados al sistema de agua de la ciudad, pero reciben agua en “turnos” de frecuencia menor que la diaria. Por lo general, estos residentes viven en la periferia este y sur de la ciudad, en lugares como Tláhuac, Xochimilco, Milpa Alta e Iztapalapa, que contienen asentamientos con suministros deficientes de servicios públicos. Una reorientación de la política de vivienda pública hace dos décadas ha dejado a la clase trabajadora con pocas alternativas más que establecerse en los márgenes de la ciudad, en antiguas tierras agrícolas en las laderas de las montañas del sur de la ciudad. En muchos casos, estos asentamientos desafían las normas ambientales y de seguridad; los funcionarios de la ciudad son reacios a legitimarlos por temor a que hacerlo incentive un mayor crecimiento.

Nuestro grupo de investigación de Arizona State University-UNAM ha encontrado evidencia de una correlación entre las enfermedades gastrointestinales y las deficiencias en la infraestructura del agua. Nuestra evaluación subraya el papel fundamental que desempeña la infraestructura del agua en las disparidades de salud en la megaciudad. Quienes reciben servicios adecuados están protegidos del riesgo. Según los mandatos de distanciamiento social de hoy en día, pueden estar enclaustrados en sus apartamentos, pero es probable que tengan filtros de agua en la cocina, sus conjuntos de apartamentos tengan cisternas profundas y su agua rara vez, si es que alguna vez, se ve limitada.

En contraste, los aproximadamente 2 millones que carecen de servicios confiables y de agua limpia han estado lidiando con condiciones de desastres crónicos durante años. Gastan porciones significativas de sus salarios semanales en agua comprada, y se dedican a la “acumulación” de tecnologías de suministro de agua que requieren mucho tiempo. Gastan en marcas comerciales de agua para bañar y alimentar a sus bebés, recurren a proveedores económicos de agua sin marca de sus vecindarios para su propio uso y usan el agua de la ciudad, si pueden obtenerla, para tareas domésticas. Las alegres recomendaciones de Susana Distancia apenas son posibles cuando se vive en estas condiciones. La falta de acceso al agua hace que tanto el distanciamiento social como el lavado sean problemáticos.

Las inversiones en tuberías, desagües, grifos y tanques pueden parecer de naturaleza puramente técnica, temas para especialistas e ingenieros. Pero las tuberías y los desagües reflejan narrativas sociales profundamente arraigadas, o lo que llamamos “modelos mentales”, sobre qué poblaciones merecen qué servicios y por qué. La Infraestructura hidráulica de la ciudad, como instrumento de distribución de recursos hídricos, es una herramienta inherentemente política.

El Instituto Global de Sostenibilidad Julie Ann Wrigley de ASU y el Laboratorio Nacional de Ciencias de la Sostenibilidad de la UNAM han estado colaborando a través de una iniciativa llamada “MEGADAPT” (MEGAlopolis-ADAPTation) para comprender cómo se perpetúa la vulnerabilidad a la escasez de agua y las inundaciones en la ciudad. Nuestro trabajo muestra que la vulnerabilidad no se produce externamente solo por la lluvia excesiva o la sequía, sino por la persistencia de formas específicas de pensar sobre el problema del acceso al agua a lo largo del tiempo, y la convicción de ese pensamiento en las decisiones sobre el qué y dónde está la infraestructura construida y cómo se mantiene. Nosotros encontramos que incluso en escenarios en los que se levantan las restricciones presupuestarias, las regiones específicas de la ciudad -Iztapalapa, Xochimilco, Tlahuac, Milpa Alta- persisten como altamente vulnerables a la escasez, siempre y cuando los criterios que determinan las inversiones en infraestructura no cambien.

Si la reducción de las desigualdades en la seguridad del agua es una prioridad política, entonces los criterios por los cuales se realizan las inversiones en infraestructura deben reflejar dichas prioridades. Las soluciones temporales para aumentar el acceso al agua en la crisis de COVID-19 son claramente necesarias, pero también se necesitan estrategias a más largo plazo. Es poco probable que satisfacer las necesidades de los residentes urbanos abra una compuerta de urbanización descontrolada, pero es probable que mejore la calidad de vida de millones de residentes existentes en la Ciudad de México. Es esencial garantizar que todos los hogares tengan acceso confiable y asequible a agua limpia y segura. Aquellos residentes con calidad del agua suficiente y confiable también deben ser conscientes de su posición privilegiada y apoyar la reasignación de los recursos hídricos a quienes lo necesitan. Los esfuerzos actuales en la ciudad para aumentar el acceso de los hogares a las tecnologías de recolección de agua de lluvia son recomendables, al igual que otros esfuerzos que fomentan el uso de infraestructura verde para mejorar la infiltración de agua subterránea y reducir la corriente de agua que rebosa su depósito.

La vulnerabilidad tan marcada que vemos hoy a través del lente de COVID-19 es en gran parte producto de nuestra propia creación; resultado de narrativas incuestionables de mucho tiempo sobre lo que impulsa el crecimiento urbano, qué poblaciones y asentamientos son los más merecedores de servicios, y qué actividades económicas y de medios de vida dentro de la ciudad deben priorizarse. Tenemos una oportunidad en la Ciudad de México, y en muchas de las ciudades azotadas por COVID-19, para repensar la relación entre infraestructura, salud y bienestar de los hogares y las oportunidades para mejorar la justicia urbana. Nuestras tuberías y desagües definen en cemento y acero quién tiene los derechos adecuados para la ciudad, cuyo tiempo y recursos serán consumidos por los esfuerzos de supervivencia diaria, y qué futuros tienen la oportunidad de prosperar.

En la lucha contra COVID-19, “El lavado de manos es nuestro mejor aliado”, dice Susana Distancia. Puede que tenga razón, pero solo si todos tienen la capacidad de seguir su ejemplo.

* Hallie Eakin es profesora de ciencias de la sostenibilidad en la Escuela de Sostenibilidad de Arizona State University. Su trabajo se centra en la vulnerabilidad de los hogares y la capacidad de adaptación, y la resiliencia socioecológica frente al cambio ambiental global en México y América Latina. Luis A. Bojórquez-Tapia es investigador en LANCIS-UNAM. Su trabajo se centra en la investigación transdisciplinaria, la simulación geoespacial dinámica y la toma de decisiones bajo incertidumbre.

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