#ElectionWatch: Hashtags por dinero en México

Durante las campañas electorales de 2018, bots alquilados impulsaron mensajes electorales partidistas para todos los bandos.

Por: Ben Nimmo (@benimmo

Fuente: Twitter / @PayasoNegroo / @choquimehabla / @QuesoSinLaQ

Posts de bots controlados por Victory Lab en México. Archivados el 28 de junio de 2018. 

En la cuenta regresiva para las elecciones presidenciales de México, una red de cuentas automatizadas de Twitter ha estado impulsando mensajes partidistas que parecen haber sido pagados por grupos políticos locales.

Los bots parecen puramente mercenarios, promoviendo hashtags que atacan a todos los bandos. Las cuentas están vinculadas a Carlos Merlo, autoproclamado como el “rey de las noticias falsas” de México, cuyas operaciones en gran parte subcontratadas ya han sido expuestas por el @DFRLab.

Sus campañas de hashtags hacen evidente la naturaleza mercenaria del negocio de la amplificación de noticias falsas en México, y sugieren que grupos políticos de todo el espectro han comenzado a usar estos mecanismos para ganar una ventaja en las encuestas.

¿Gana con Victory Lab?

El 28 de junio, BuzzFeed publicó una entrevista con Merlo en la que el joven de 29 años orgullosamente hizo tendencia un hashtag para ellos. El hashtag era #GanaConVictoryLab, el lema del negocio de noticias falsas que dirige.

Según BuzzFeed, el hashtag llegó, en solo dos horas, al cuarto lugar en tendencias en México. El artículo reprodujo algunas de las publicaciones.

Fuente: BuzzFeed

Algunas de las publicaciones de #GanaConVictoryLab. (Fuente: BuzzFeed).

La técnica de Merlo era pre-escribir tuits en un archivo de Excel y enviarlos a un software no especificado que ejecutaba las cuentas artificiales. Esta es una forma de conseguir que una gran cantidad de cuentas publiquen contenido aparentemente creado orgánicamente, de manera que es más complicado de detectar para los algoritmos de detección de Twitter.

@DFRLab analizó el tráfico del hashtag utilizando la herramienta en línea Sysomos. Esto confirmó un aumento brusco en el tráfico el 16 de junio.

@DFRLab

El hecho de que más de 4,000 tuits provinieron de solo 213 cuentas confirma que este flujo de tráfico fue masivamente manipulado; un promedio de dos tuits por usuario, no 20, sería característico del tráfico orgánico.

@DFRLab

El escaneo también confirmó varias cuentas que BuzzFeed había identificado en su artículo. Cada cuenta publicó muchas veces, docenas o veintenas de veces, sobre el mismo hashtag, usando un texto diferente cada vez.

Fuente:  Twitter / @Choquimehabla / @Payasonegroo

Archivado el 29 de junio de 2018. 

La misma redacción apareció en varias cuentas, lo que muestra cómo se había operacionalizado el archivo de Excel de Merlo.

Twitter / @Choquimehabla / @donrobamemes

Archivado el 29 de junio de 2018. 

Algunas cuentas publicaron los mismos memes, pero con diferentes tipos de redacción.

Twitter / @Choquimehabla / @donrobamemes

Archivado el 28 de junio de 2018.

Todas estas son características de tráfico fuertemente manipulado y manejado por bots. Se pueden tomar como indicativos de los métodos de Victory Lab.

Parte de la variedad del lenguaje utilizado en las publicaciones era demasiado grande para la automatización, y sugiere que algunos de los empleados de Merlo estaban publicando manualmente. Sin embargo, lo que está claro es que estas cuentas se pueden identificar firmemente como controladas por Merlo y Victory Lab.

Algunas de las cuentas que publicaron en #GanaConVictoryLab fueron suspendidas por Twitter poco después. Otras, sin embargo, permanecieron activas hasta el 29 de junio. Los hashtags que publicaron estas cuentas por lo tanto exponen algunos de los hashtags que Victory Lab impulsó antes de las elecciones.

#TodosConCuitlahuac

Algunos hashtags fueron positivos. Uno, #TodosConCuitlahuac, reprodujo el eslogan de campaña de Cuitláhuac García, candidato a la gobernación de Veracruz por MORENA, encabezado por el candidato presidencial Andrés Manuel López Obrador.

Fuente: Twitter / @NiCkltA48

Publicado por @NiCkltA48, una de muchas cuentas que publicaron sobre #TodosConCuitlahuac el 18 de mayo. Archivado el 28 de junio de 2018. 

El tráfico en este hashtag fue muy bajo, solo 233 menciones, pero siguió el mismo patrón que alcanzó un pico en pocas horas, con tráfico impulsado por un puñado de usuarios hiperactivos (en este caso, promediando exactamente 25 tuits cada uno).

Fuente: Sysomos

Cifras de tráfico para #TodosConCuitlahuac. 

Las cuentas involucradas mostraron el mismo patrón de tuits escritos como lo mostró el ejemplo del propio Merlo. El hecho de que la misma cuenta, @NiCkltA48, haya publicado ambos hashtags refuerza la conexión. Otro de los principales impulsores de esta campaña, con el nombre de pantalla “Queen” (usuario @LicMala), también fue uno de los principales impulsores de la campaña #GanaConVictoryLab.|

Fuente: Twitter / @LicMalac / Sysomos

A la izquierda, publicaciones de @LicMalac en #GanaConVictoryLab, archivadas el 29 de junio de 2018. A la derecha, publicaciones de la misma cuenta en #TodosConCuitlahuac. Las publicaciones se han eliminado, pero fueron capturadas por el escaneo.

Por lo tanto, esta parece ser otra operación de Victory Lab beneficiando a García, aunque a muy pequeña escala.

#NoMeRajo 

Otro hashtag de campaña que las mismas cuentas promocionaron fue #NoMeRajo, el lema de Alejandra Del Moral, candidata al Senado en el Estado de México por parte del partido gobernante PRI, que está rezagado en las encuestas a nivel nacional.

Fuente: Twitter / @ricarditoooop

Dos de los muchos tuits sobre #NoMeRajo, publicados en pocos segundos por @ricarditoooop el 26 de junio. Archivados el 29 de junio de 2018. La misma cuenta publicó fuertemente sobre #GanaConVictoryLab. 

De acuerdo con un escaneo de las publicaciones que usaron el hashtag del 26 de junio, el tráfico fue más pesado en volumen y provino proporcionalmente de más cuentas. También continuó ganando tráfico de manera limitada durante el resto del día.

Fuente: Sysomos

Publicaciones en #NoMeRajo el 26 de junio. 

Parte de este tráfico fue orgánico y estuvo impulsado por las publicaciones propias de Del Moral. Sin embargo, al menos una cuenta aparentemente de Victory Lab amplificó la señal. @ricarditoooop, que publicó el hashtag de Victory Lab 117 veces, publicó #NoMeRajo 32 veces.

Fuente: Twitter / @ricarditoooop / Sysomos

A la izquierda, publicaciones de @ricarditoooop en #NoMeRajo el 26 de junio, archivadas el 29 de junio de 2018. A la derecha, publicaciones de la misma cuenta en #GanaConVictoryLab. (Fuente: Twitter / @ricarditoooop / Sysomos).

Esto es insuficiente por sí solo para comprobar que se trata de una campaña de Victory Lab; sin embargo, lo consideramos lo suficientemente notable como para incluir en este artículo.

#ConEsosZapatos 

Mientras que algunos hashtags fueron positivos, muchos más fueron negativos. En este caso, las huellas del tipo de campaña librada por Victory Lab fueron más claras.

Una de las cuentas que publicó mucho en #GanaConVictoryLab, @PayasoNegroo, también publicó mucho el hashtag #ConEsosZapatos. Como en el ya mencionado esfuerzo de Victory Lab, esta cuenta publicó una gama de memes y textos aparentemente escritos, a muy alta velocidad.

Fuente: Twitter / @PayasoNegroo

Tuits de @PayasoNegroo en los dos hashtags. Archivado el 29 de junio de 2018. (Fuente: Twitter / @PayasoNegroo).

El hashtag fue parte de un ataque contra López Obrador, que se originó en un reclamo de que usaba zapatos extravagantemente caros.

Fuente: Twitter / @JoeBlack_Mx

Muestra de un tweet sobre #ConEsosZapatos. Archivado el 29 de junio de 2018. (Fuente: Twitter / @JoeBlack_Mx).

Como antes, el tráfico estuvo marcado por un pico repentino y una tasa de publicación anormalmente alta: un promedio de 12,7 tuits por cuenta, muy por encima del promedio para el tráfico orgánico.

Fuente: Sysomos

Tráfico en #ConEsosZapatos.

@PayasoNegroo no fue el único amplificador de Victory Lab que publicó sobre esto. Otro, @_la_fresilla, publicó más de 200 veces en #GanaConVictoryLab, y más de 200 veces en #ConEsosZapatos. La acción combinada de las dos cuentas es demasiado grande para ser una coincidencia.

El ataque contra López Obrador parece, nuevamente, ser trabajo de Victory Lab.

Anaya se cae

No todos los ataques fueron contra López Obrador. Una frase, “Anaya se cae”, atacó al contendiente conservador Ricardo Anaya, del Partido Acción Nacional (PAN). Se refería a su caída en las encuestas previo al día de la votación.

La frase apareció en Twitter el 1 de junio, y fue fuertemente promocionada por las mismas cuentas que luego empujaron #GanaConVictoryLab.

@PayasoNegroo fue, nuevamente, una cabecilla, publicando la frase docenas de veces en rápida sucesión; otro bot, ahora suspendido, llamado @FresiBB_ (nombre de usuario “BB”), que también publicó masivamente sobre #GanaConVictoryLab, estuvo aún más activo.

Publicaciones de “BB” en #GanaConVictoryLab (arriba) y “Anaya se cae” (abajo).

Esto siguió el patrón familiar de un rápido aumento en el tráfico impulsado por un número relativamente pequeño de cuentas altamente activas, esta vez, con un promedio de 6.8 publicaciones por cuenta.

Fuente: Sysomos

Tráfico de “Anaya se cae”, 1 de junio.

Curiosamente, la misma frase registró un volumen algo mayor el 13 de junio, con una tasa promedio de publicaciones por usuario más alta (10.5), y un pico similarmente abrupto en la actividad.

Fuente: Sysomos

Tráfico en “Anaya se cae”, 13 de junio.

Una vez más, algunos de los usuarios más activos estuvieron involucrados en el empuje de #GanaConVictoryLab. Por ejemplo, @TuPrinchess y @WhizKantinFlash publicaron mucho sobre “Anaya se cae”, habiendo sido anteriormente los controladores de #GanaConVictoryLab.

Fuente: Sysomos

Publicaciones de @WhizKantinFlash y @TuPrinchess en #GanaConVictoryLab. Las publicaciones originales han sido eliminadas. 

Fuente: Sysomos

Publicaciones de @WhizKantinFlash y @TuPrinchess en “Anaya se cae”. Las publicaciones originales han sido eliminadas. 

Ambos ataques contra Anaya parecen haberse originado por Victory Lab.

Conclusión

Esta es solo una instantánea de los muchos hashtags empujados por el equipo de Merlo durante el transcurso de las elecciones; sin embargo, ilustran la naturaleza apolítica de su operación.

Los hashtags amplificados por el equipo de Victory Lab atacaron tanto a López Obrador como a Anaya, así como a otros políticos; operaciones más pequeñas parecen haber promovido a políticos locales de varios partidos.

Estas operaciones fueron pequeñas, involucrando cientos de cuentas como máximo. Fueron cuidadosamente preparadas, utilizando una gran cantidad de memes y textos originales para evitar la detección por parte de Twitter. Como mostró el artículo de BuzzFeed, fueron suficientes para volver tendencia sus hashtags en México.

Estas operaciones muestran los desafíos que enfrenta Twitter por parte de usuarios que intentan jugar con o engañar al algoritmo de “tendencias”. También parecen mostrar el mercado que Victory Lab ha encontrado entre los políticos mexicanos, y sus seguidores, quienes están ansiosos por recibir promoción en línea para crear la ilusión de que votantes reales están interactuando con sus mensajes políticos.

 

* Ben Nimmo es Investigador Principal de Defensa de la Información en el Laboratorio de Investigación Forense Digital del Atlantic Council (@DFRLab).

 

#ElectionWatch en América Latina es una colaboración entre @DFRLab y el Adrienne Arsht Latin America Center en el Atlantic Council.

Para un análisis más profundo siga #DigitalSherlocks.

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