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El Vaso Medio Vacío
Por Gerardo Esquivel
Economista. Profesor-Investigador de El Colegio de México. Síguelo en Twitter: @esquivelgerardo... Economista. Profesor-Investigador de El Colegio de México. Síguelo en Twitter: @esquivelgerardo (Leer más)
¿Ya empezó la recesión? Según Google, parece que sí.
Por Gerardo Esquivel
29 de agosto, 2011
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Hace dos años, Google desarrolló una nueva herramienta conocida como Google Trends, la cual proporcionaba información sobre las búsquedas que realizaban los usuarios sobre ciertos temas. Esta herramienta fue posteriormente ampliada y mejorada por una versión más completa y versátil conocida como Insights for Search. Estas nuevas herramientas tenían como objetivo ayudar a “predecir el presente” y se consideraba que podrían ser particularmente útiles en la explicación y análisis de fenómenos económicos. La idea fue desarrollada y expuesta por el Economista en Jefe de Google, el famoso microeconomista Hal Varian, autor de dos de los libros de Microeconomia más vendidos en todo el mundo (uno intermedio y uno avanzado).

Así, en Abril de 2009 Hal Varian escribió un artículo junto con Hyunyoung Choi para ilustrar el posible uso de estas herramientas. El artículo se llamaba “Predicting the Present with Google Trends” y en el se ilustraban algunas de las posibles aplicaciones de esta nueva herramienta. La motivación era muy sencilla: la idea era proveer de información casi en tiempo real de las búsquedas de ciertos temas, bajo el supuesto de que esas búsquedas están estrechamente correlacionadas con la actividad económica real. Por ejemplo, las búsquedas de ciertas marcas de autos podrían ayudar a pronosticar las ventas de esas marcas en ese mes. La utilidad de esta información podría ser enorme: mucha gente quiere saber el estado actual de la actividad económica, aunque para ello depende únicamente de información con un cierto rezago. Por ejemplo, las ventas de automóviles de un mes, no se conocen sino  hasta principios del siguiente mes. Así, utilizando información de las búsquedas que tienen lugar en el presente, podrían obtenerse estimaciones más precisas de ciertos indicadores económicos.

Un ejemplo concreto de la aplicación de esta metodología se muestra en la siguiente gráfica. En el lado izquierdo de la gráfica se ve la estrecha correlación entre ventas y búsquedas de dos marcas de autos, mientras que en el lado derecho se observa el ajuste de un modelo econométrico que incluye la información de Google Trends. Como se puede apreciar, el ajuste es bastante bueno y, de hecho, la incorporación de la información de Google Trends ayuda a mejorar sustancialmente la calidad de la estimación.

 

(Para agrandar haz click en la gráfica).

A partir de estos ejemplos, me pregunté si Google podría servir para identificar cuándo inicia o termina una recesión. Así, escribí “recession” en Insights for Search y este es el gráfico que se generó (con excepción de la parte sombreada y del óvalo en rojo, a los cuales me referiré más adelante):

(Para agrandar haz click en la gráfica).

El resultado es sorprendente por lo siguiente: la búsqueda de la palabra recesión empezó a crecer de manera notable a partir de Diciembre de 2007 y alcanzó un máximo local en Enero de 2008; después tuvo algunos altibajos, aunque se mantuvo en niveles relativamente elevados hasta junio de 2009. Sorprendentemente, el National Bureau of Economic Research, árbitro oficial de los ciclos económicos en Estados Unidos, no anunció sino hasta Diciembre de 2008 que la recesión había iniciado precisamente en Diciembre de 2007. Posteriormente, en Septiembre de 2010 el NBER finalmente anunció que la recesión había terminado oficialmente en Junio de 2009. Por lo tanto, el periodo de la recesión, que es el que está sombreado en la imagen superior, coincide muy bien con el periodo en el que la búsqueda de este concepto se mantuvo elevada.

Ahora bien, lo interesante (y preocupante) del caso, es que la búsqueda del término “recesión” volvió a crecer de manera muy importante en Agosto de este año, como se puede observar en el óvalo rojo en el extremo derecho de la gráfica anterior. De hecho, el indicador de búsqueda está ya en niveles equivalentes a los que estuvo durante la recesión pasada. Por ello, si Google es realmente bueno en predecir el presente, lo que nos dicen las búsquedas actuales es que existe una alta probabilidad de que Estados Unidos ya esté en una recesión. Quizá sea el momento de poner las barbas a remojar.

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