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Los koalas no fueron declarados funcionalmente extintos

Luego de que los incendios en Australia se intensificaron, en redes sociales se volvió viral que los koalas están funcionalmente extintos, según expertos eso no es verdad. Pero hay que señalar que sí están en peligro.
15 de enero, 2020
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En los primeros días de enero usuarios de Facebook y Twitter aseguraron que los koalas se encontraban “funcionalmente extintos”. La afirmación se dio en medio de la crisis causada por los incendios en Australia. Aunque las cifras todavía no son oficiales se estima que alrededor de 500 millones de animales han sido afectados por el fuego tan solo en Nueva Gales del Sur, entre ellos koalas

Este argumento fue retomado por diversos medios de comunicación nacionales e internacionales, lo que aumentó la alarma y la preocupación de los usuarios de redes sociales quienes contribuyeron a hacer viral el supuesto.

Aunque la emergencia ambiental es real y la biodiversidad de Australia está en grave peligro por los incontrolables incendios activos desde septiembre, eso no significa que ya se haya declarado alguna especie funcionalmente extinta. 

Difundir esta mentira no solo contribuye con la desinformación sino que puede alimentar la desesperanza y frenar los esfuerzos a favor de la conservación de esta especie pues para muchos eso significa que “ya no hay nada que hacer”, lo que también es falso.

¿De dónde salió esa falsa idea?

En mayo de 2019 —meses antes de que comenzaran los incendios australianos— la falsa noticia de que el koala había sido declarado funcionalmente extinto se hizo viral. El origen de la información fue atribuida a la Australian Koala Foundation (AKF).

El 10 de mayo la AKF publicó un comunicado en el que dijo creer que el koala podría estar funcionalmente extinto, pues no había más de 80,000 Koalas en Australia. También dijo que de acuerdo con un monitoreo realizado por ellos en 41 de 128 distritos del continente no había presencia de la especie. 

Muchos medios publicaron la noticia pero no precisaron que en ningún momento la AKF declaró al koala como una especie funcionalmente extinta, sino que más bien planteó esa posibilidad. Animal Político intentó contactar a la AKF pero hasta la publicación de esta nota no hubo respuesta. 

En mayo AFP verificó y desmintió la falsa información, y en noviembre National Geographic también explicó que por el momento esa especie no estaba extinta ni tampoco funcionalmente extinta. ABC fue otro de los medios que en noviembre de 2019 aclaró que koala no está funcionalmente extinto en toda Australia, pero sí tiene problemas.

 

Los Koalas son una especie vulnerable, sí

De acuerdo con la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN), —máxima autoridad en la materia— los koalas son una especie vulnerable desde 2014 calculando su población en 300,000 ejemplares.

Captura de la IUCN

Captura de la clasificación del koala según IUCN

Luego de que los incendios alcanzaron cifras alarmantes, medios internacionales y muchos usuarios de internet revivieron este supuesto y en algunos relacionaron la supuesta falta de especímenes con los incendios. Ante ello académicos de la Universidad de Sidney rechazaron la afirmación. 

En un comunicado, Valentina Mella, una conservacionista de koalas en la Facultad de Ciencias de la Vida y del Medio Ambiente de la Universidad de Sidney, explicó que funcionalmente extinto se refiere a especies cuyas poblaciones reducidas ya no son viables.

 “Si bien entiendo que el motivo es enfatizar las amenazas a los koalas, la implicación de declarar a los koalas como funcionalmente extintos es que no hay valor en la conservación de los koalas. Esto puede tener consecuencias peligrosas para la conservación”, alertó la especialista.

Para el profesor Mathew Crowther, ecólogo de vida silvestre en la Facultad de Ciencias de la Vida y del Medio Ambiente, el término funcionalmente extinto es engañoso, pues “se puede usar para decir que la especie es demasiado baja en número para hacer una contribución al ecosistema, o es demasiado baja para recuperarse en número. Ambos son falsos para los koalas”.

De acuerdo con Mathew Crowther, la AKF utilizó el término para decir que la diversidad genética es demasiado baja para que los koalas sobrevivan en el futuro, lo que también es falso. “Los koalas están en declive en muchas poblaciones y los recientes incendios forestales no ayudan. Sin embargo, algunas poblaciones están bien e incluso están aumentando de tamaño. Por lo tanto, es alarmista y no agrega nada a la conversación para decir que los koalas están “funcionalmente extintos”, dijo.

David Phalen, académico de la Escuela de Ciencias Veterinarias de Sydney aseguró que “las poblaciones de koalas en Victoria y Australia del Sur son estables, crecientes o, en algunas áreas, excesivas”, mientras que “los koalas en Queensland y Nueva Gales del Sur están amenazados”.

Además precisó que los riesgos para los koalas incluyen pérdida de hábitat, vehículos motorizados, ataques de perros, enfermedades y el impacto del cambio climático. En la revista New Scientist, la ecologista Diana Fisher también negó que la situación de los koalas fuera tan fatídica.

Que no esté funcionalmente extinto no significa que no pueda llegar a estarlo

En la revista académica The conversation Christine Adams-Hosking, investigadora de la Universidad de Queensland explicó es difícil determinar el número de koalas que existen pues “no son estacionarios, se distribuyen de manera irregular en un rango extremadamente amplio que abarca áreas urbanas y rurales en cuatro estados y un territorio, y generalmente son difíciles de ver”

En 2016, ella y un equipo de investigadores hicieron un seguimiento complejo y lograron estimar que en Australia había 329,000 koalas (dentro de un rango de 144,000-605,000), con una disminución promedio estimada de 24% en las últimas tres generaciones y las siguientes tres generaciones.

Con base en ese estudio, también afirmó que en los estados del sur de Victoria y Australia del Sur, las poblaciones de koala varían ampliamente de abundantes a bajas o localmente extintas. Pero el hecho de que no haya koalas en una zona no significa que la especie está completamente extinta. 

Adams-Hosking advirtió que el colocar al koala como una especie vulnerable no ha ayudado mucho a su conservación pues su mayor amenaza es la pérdida de su hábitat y, “a menos que esté protegido, restaurado y expandido, veremos de hecho que las poblaciones de koalas salvajes se extinguirán funcionalmente”, señaló.

 

Los koalas, los incendios y la pérdida de la biodiversidad

En septiembre de 2019 comenzó una temporada de incendios en Australia y desde entonces los fuegos no han podido extinguirse por completo. Las personas pueden evacuar las zonas en emergencia y huir de los incendios, pero la vida silvestre queda devastada.

Chris Dickman, investigador de la Universidad de Sidney estimó que al 8 de enero la cifra total de animales muertos en Nueva Gales del Sur asciende a 800 millones, con un impacto total de mil millones en todo el país. El cálculo resultó de una fórmula en la que multiplicó el número estimado de la población animal por el número de hectáreas afectadas. 

WWF-Australia y Greenpeace estiman que al 8 de enero se han consumido 8.4 millones de hectáreas en Australia. Por ello, en una declaratoria WWF-Australia señaló que usando la misma metodología del Chris Dickman, ellos calculan que la cifra de animales afectados hasta el momento es de 1,025 mil millones. 

Cabe señalar que dicha fórmula sólo incluye mamíferos, aves y reptiles por lo que la pérdida real es mucho mayor pues faltaría considerar otras especies como los insectos. 

Chris Dickman señaló a BBC que “ésta ha sido una situación muy trágica para los koalas. Hay cálculos de unos 8.000 koalas que han muerto por los incendios en el norte de Nueva Gales del Sur y cerca de 30% del hábitats de los koalas en el norte del estado ha resultado afectado”.

 

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