Cuenta atrás para un hito de la humanidad: Rosetta busca aterrizar en un cometa
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Cuenta atrás para un hito de la humanidad: Rosetta busca aterrizar en un cometa

Si todo sale de acuerdo lo planeado, y el módulo Philae aterriza sobre la superficie del cometa el miércoles 12 de noviembre alrededor de las 15:30 GM, la misión se convertirá en la primera en lograr un contacto íntimo con un cometa y la primera en seguir su trayectoria alrededor del Sol.
Por BBC Mundo
12 de noviembre, 2014
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Foto: BBC Mundo

Foto: BBC Mundo

Desde hace 10 años, la sonda de la Agencia Espacial Europea (ESA) Rosetta ha estado persiguiendo al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Una persecución que la ha llevado a recorrer más de 6.000 millones de kilómetros. Y, ahora, la misión está a punto de lograr lo que desde hace tanto tiempo viene intentando: descender sobre él.

Si todo sale de acuerdo lo planeado, y el módulo Philae aterriza sobre la superficie del cometa el miércoles 12 de noviembre alrededor de las 15:30 GM, la misión se convertirá en la primera en lograr un contacto íntimo con un cometa y la primera en seguir su trayectoria alrededor del Sol.

Del éxito de la misión depende encontrar la respuesta a muchas preguntas no resueltas sobre la formación del sistema solar, el origen del agua en nuestro planeta y, quizás, sobre la vida misma.

En este juego interactivo podrás intentar aterrizar la sonda Rosetta en el cometa 67P.

Según la ESA, hasta el momento, todo parece estar bajo control para que se produzca este acontecimiento histórico.

Los controladores informan que tanto la nave como el robot que hará el descenso están en perfectas condiciones.

Los comandos de aterrizaje ya están a bordo de Philae y el lunes ya se envió la orden de encender y calentar al robot.

La intención es dejarlo en estado activo, listo para separarse de Rosetta.

Esto deberá ocurrir a las 08:35 GMT del miércoles.

El contacto con el cometa ocurrirá siete horas más tarde y la confirmación llegará a la Tierra a eso de las 16:00 GMT.

Nueva fase

Pase lo que pase el miércoles, la misión entrará en una nueva fase, explicó Matt Taylor, científico del proyecto.

Desde que la sonda espacial se acercó al cometa en agosto, el foco de la misión se centró en encontrar el lugar ideal para el aterrizaje de Philae.

Ahora, que todo está en pie para que eso ocurra, los investigadores pueden concentrarse en las investigaciones científicas que se harán del cometa 67P.

“Desde mi punto de vista, a partir de esta semana comienza la fase principal de la misión”, señaló Taylor.

Pero si Philae fracasa en su intento de aterrizaje, no todo está perdido: Rosetta continuará sus observaciones remotas del cometa a lo largo del año próximo.

Dificultades

Rosetta

La dificultad radica en que el sitio para el aterrizaje –elegido en septiembre– es una superficie que está rotando, es irregular y se mueve a una velocidad de 18km/h.

Los científicos e ingenieros lo llamaron Sitio J (ahora conocido como “Agilkia”), una pequeña “cabeza” de lóbulo que consideran el mejor lugar para aterrizar y realizar los experimentos previstos en la misión.

El sitio de aterrizaje

Rosetta

El lugar de aterrizaje tiene un kilómetro cuadrado de extensión, presenta acantilados, grietas y enormes rocas que pueden dificultar cualquier descenso.

No obstante, “Agilkia” tiene buenas condiciones de iluminación, lo cual significa que Philae puede contar con fuentes de energía solar para recargar sus baterías, y con períodos de oscuridad para enfriar sus sistemas.

El sitio C ha sido designado como lugar de respaldo, en caso que sea imposible descender en Agilkia.

Color y otros detalles

Rosetta

Estar cerca del cometa ha permitido obtener información sobre su forma y dimensión, pero también ha permitido conocer otros detalles:

Misión Rosetta
Las comunicaciones entre Rosetta y sus controladores tienen un retraso de 28 minutos y 20 segundos.

Rotación del cometa: 12,4 horas.

Masa: un trillón de kilos (o 10.000 millones de toneladas)

Densidad: 400kg por centímetro cúbico (la misma que en algunos bosques)

Volumen: 25km cúbicos.

Color: carbón, según la cantidad de luz que refleja hacia el espacio.

Dado que toda la operación transcurre a 510 millones de kilómetros de la Tierra, las comunicaciones entre Rosetta y sus controladores tienen un retraso de 28 minutos y 20 segundos.

¿Qué contiene el módulo?

Rosetta

1: Cámaras. Philae tiene un sistema de cámaras CIVA que tomará fotos panorámicas de la superficie del cometa. El sistema ROLIS espiará el descenso del cometa, y tomará varios primeros planos una vez que aterrice.

2: Núcleo de la sonda – CONSERT – utilizará ondas de radio para conocer la estructura interna del cometa.

3: Patas taladro – Taladros para hielo que están adaptados a las patas de Philae, y le permitirán aferrarse a la superficie. Este mecanismo puede perder eficacia si el terreno es muy suave o muy duro.

4: Taladro para tomar muestras – SD2 (mecanismo de recolección y distribución). Perforará a una profundidad un poco mayor de 20 centímetros para recolectar muestras y entregarlas a los laboratorios internos COSAC y PTOLEMY para su análisis

5: Arpones – inmediatamente después del aterrizaje, Philae disparará arpones que cumplirán las funciones de anclas, y así prevenir rebotes por la falta de gravedad.

6: Sonda de superficie MUPUS – Sensores colocados en las anclas del robot comprobarán la densidad y propiedades térmicas de la superficie y debajo de la misma.

El recorrido

Rosetta

Agosto 2014: encuentro con el cometa. Rosetta alcanza al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko luego de un viaje de diez años. La nave comienza a orbitar el cometa e identifica lugares adecuados para el aterrizaje.

Noviembre 2014: primera secuencia de experimentos. Luego del aterrizaje sobre el cometa, Philae pasará los primeros días realizando experimentos prediseñados en sus sistemas.

Diciembre 2014: experimentos de largo plazo. El equipo espera que Philae pueda recargar sus baterías y así mantener operativo realizando observaciones a pesar de los cambios de temperatura que sufra el cometa.

Marzo 2015: fecha límite. Para esta fecha se espera que Philae pueda verse afectado por el aumento de la temperatura en el cometa, así como por la acumulación de polvo sobre los paneles solares que le sirven de batería.

Agosto 2015: perihelio. El cometa alcanzará el punto más cercano al Sol. Rosetta estará midiendo el nivel de actividad cuando la estructura de hielo del cometa alcance su fase más activa.

**Nota publicada el 11 de noviembre.

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Día de Muertos: cuál es el origen y significado de la flor de cempasúchil, la reina de los altares

El Día de Muertos en México es una celebración tradicional para honrar a los que ya no están. Y muchos mexicanos los homenajean con altares y ofrendas en las que la flor de cempasúchil no puede faltar.
31 de octubre, 2020
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Una vez al año México se tiñe de un color amarillo anaranjado.

Se debe a la flor de muerto o cempasúchil y es señal de que llega la festividad de Día de Muertos, una celebración cada 1 y 2 de noviembre de los vivos para honrar a los que ya no están físicamente.

Pero la tradicional festividad mexicana no es solo colores sino también aromas.

“Cada año olemos todos a cempasúchil”, dice el biólogo mexicano Jerónimo Reyes, quien explica a BBC Mundo que esta flor contiene aceites esenciales que la hacen muy aromática, entre otras características especiales.

Y el olor de la flor de cempasúchil también se fusiona con las diferentes comidas tradicionales mexicanas que ocupan un rol fundamental en las ofrendas a los muertos.

¿Cuál es el origen y qué significa el nombre cempasúchil?

La flor de 20

El nombre original de la flor de cempasúchil es sempôwalxôchitl y proviene de la lengua náhuatl.

Manos sostienen una flor de cempasúchil

Getty Images
La flor de cempasúchil está compuesta por muchas flores o pétalos. De ahí surge su nombre.

“La palabra viene de dos sustantivos: sempôwal, que significa 20 (o muchos), y xôchitl, que es flor. Su traducción sería flor de 20“, detalla Andrea Rodríguez, investigadora de la facultad de Arquitectura de la Universidad Autónoma de México (UNAM) y especialista en el estudio de jardines prehispánicos.

“El códice florentino del náhuatl del siglo XVI menciona que hay flores machos y hembras y que estas últimas tienen muchas flores. Es como una bola con muchas flores juntas”, compara a BBC Mundo.

Según la investigadora, la flor tiene diferente nombre dependiendo de la región y el más común es el que conocemos del náhuatl, que se deformó con el español y terminó llamándose cempasúchil.

Una flor americana

En el plano científico, cempasúchil recibe el nombre de Tagetes erecta y es una planta exclusiva del continente americano. Crece en México, Centroamérica, y hasta Sudamérica.

Según explica Jerónimo Reyes, que es biólogo del jardín Botánico del Instituto de Biología de UNAM, hay cerca de 58 especies, pero muy pocas se utilizan para los fines del Día de Muertos.

“La gente en general se ha limitado a llamar flor de muerto o cempasúchil a una sola especie, que es la Tagetes erecta, pero en realidad en México hay más especies de cempasúchil”, explica.

Campo con la flor de cempasúchil.

Getty Images
La flor de cempasúchil es nativa del continente americano y crece de forma silvestre en zonas montañosas.

Las diferencias en las especies varían en la cantidad de flores, las hojas, el tamaño de la planta, el color de los pétalos o flores -hay algunas que tienen el filo del pétalo que es rojo-. Pero en todas predomina el color amarillo anaranjado.

La flor crece en lugares silvestres, sobre todo en las zonas montañosas y también se cultiva.

Pese a ser una especie nativa de México, China es el principal productor de cempasúchil para uso industrial, con las tres cuartas partes de lo sembrado en el mundo, informa el sitio web de la UNAM con datos de 2019.

Esta explotación del cultivo de cempasúchil por parte de China reside en las propiedades de esta planta, que tiene varios otros usos además del ritual.

De la planta se extraen aceites esenciales para fabricar agroquímicos para combatir insectos y se utilizan para la industria avícola, con el propósito de lograr que la carne del pollo y la yema de los huevos tome un color más amarillo.

“Es una flor con carotenoides, son sustancias que dan estos colorantes muy fuertes para que logre teñir la carne y la yema de huevo”, describe Reyes.

Un hombre con una gran montaña de flores de cempasúchil.

Getty Images
Los pigmentos de la flor de cempasúchil se utilizan para la industria avícola para intensificar el color de la carne del pollo y la yema de huevo.

Otras de las características de la flor de cempasúchil es su corta vida.

“La mayoría de las flores de cempasúchil son anuales, es decir, que nacen y solo viven una temporada. Pero como cuenta con muchas semillas, se reproducen muy fácilmente”, detalla Reyes.

Y desde hace siglos, se utilizan distintas partes de la la planta con fines medicinales, como infusión cuando se tiene una afección estomacal, para aliviar las flatulencias, para ayudar a las vías respiratorias, y hasta para mejorar el deseo sexual, según cita Rodríguez de la bibliografía del siglo XVI.

La leyenda y la flor del ritual

Dice la leyenda que Xóchitl y Huitzilin estaban enamorados desde que eran niños y que por las tardes subían a la montaña dedicada a Tonatiuh, el dios azteca del sol, y le ofrendaban ramos de flores.

Pero un día se desató la guerra y Huitzilin fue a pelear para defender las tierras aztecas y murió.

Destrozada de dolor, Xóchitl pidió al dios Tonatiuh que la librara de su sufrimiento y la reuniera con su amado.

Campo con la flor de cempasúchil.

Getty Images
La flor de cempasúchil también tiene su leyenda prehispánica.

El dios del sol cumplió con el pedido y dejó caer sus rayos sobre Xóchitl, y ella se transformó en una flor de color amarillo intenso.

Luego un colibrí se posó en el centro de la flor y ésta abrió sus 20 pétalos liberando un aroma intenso.

Siguiendo el mandato de Tonatiuh, el amor de la pareja azteca permanecerá mientras haya colibríes y flores de cempasúchil en los campos mexicanos.

Tal vez es por eso que la flor de cempasúchil es la reina de los altares de muertos en México. Lo cierto es que no hay ofrenda sin esa flor.

“En la época prehispánica, los mexicas utilizaban esta flor por el olor, porque es muy particular. Cuando viene el día de muertos en México, todos reconocemos ese olor . Y la tradición dice que lo que atrae a los muertos es el olor de esa flor”, describe Andrea Rodríguez.

Hasta el año pasado, cuando la pandemia de la covid-19 no se había declarado, la tradición anual mexicana era pasar la noche en los cementerios ofreciéndole a los muertos un banquete y decorando sus tumbas con flores y pétalos de cempasúchil.

Mujer coloca flor de cempasúchil en una tumba.

Getty Images
La flor de cempasúchil se utiliza para decorar las tumbas.
Ofrenda Día de Muertos 2016

Gentileza Carlos Feria Perez
En las ofrendas a los muertos no puede faltar la flor de cempasúchil.

Este año la festividad se ve opacada por la pandemia que causó la muerte de más de 90.000 personas en México, el cuarto país con más fallecidos en el mundo. Las autoridades decidieron que los panteones permanecerán cerrados para evitar aglomeraciones

Pero los mexicanos también honran a sus muertos en sus casas con altares hogareños en los que la comida casera y la flor de cempasúchil no puede faltar.

“Cuando vemos flor de muerto, estamos viendo mole, tamales…”, dice riéndose el biólogo Reyes.

Pero para que el alma del muerto llegue a la casa hay que ayudarlo.

“Se construyen unos caminos con los pétalos de la flor en la entrada de las casas para que el muerto se guie con el olor y pueda llegar al altar o a la ofrenda. Ver o entender a las flores por su olor y no por su color es un concepto muy prehispánico”, describe por su parte Rodríguez de la UNAM.

Un camino hecho con la flor de cempasúchil.

Getty Images
Muchos mexicanos decoran sus altares y forman caminos con la flor de cempasúchil para orientar a sus muertos hacia las ofrendas.

Entonces, si la flor de cempasúchil se asocia al Día de Muertos por su olor, ¿a qué huele?

Durante la entrevista, Andrea Rodríguez se levanta y va en busca de un florero con cempasúchil. Me dice que huelen a panteón, pero no se cansa de remarcar que es un olor agradable.

Minutos después me llega un correo electrónico. “Me dejaste pensando”, dice.

“Como dice mi amigo Mauricio Medina Sánchez: ‘Huele a pasado, pero un pasado muy vivo‘”.

Una mujer huele las flores de cempasúchil.

Getty Images
El olor de la flor de cempasúchil es clave para la cultura mexicana.

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