La inundación más devastadora en la historia de Houston: la emergencia tras el paso de Harvey
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AFP

La inundación más devastadora en la historia de Houston: la emergencia tras el paso de Harvey

Las inundaciones ocasionadas por el paso de la tormenta Harvey han dejado a Houston, la cuarta ciudad más grande de EU, bajo el agua. Las autoridades prevén más lluvia para los próximos días.
AFP
Por BBC Mundo
28 de agosto, 2017
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”Lo que estamos viendo es la inundación más devastadora en la historia de Houston. Estamos viendo niveles de lluvia sin precedentes”.

Así es como el meteorólogo Steve Bowen evaluó la situación de emergencia que vive la ciudad de Houston, la urbe más grande del estado de Texas y la cuarta del país, donde la lluvia de la tormenta Harvey está provocando serias afectaciones.

Y es que en Houston han caído más de 60 centímetros de lluvia, y las autoridades dicen que es la mitad de lo previsto para los próximos tres días.

“Es una locura ver los caminos por los que se conduce todos los días completamente bajo el agua”, dice John Travis, un habitante de Houston, a las severas inundaciones en las autopistas, avenidas y calles que está provocando la tormenta Harvey a su paso por Texas.

“Parece que no vamos a ir a ninguna parte por un tiempo”, lamentó Brit Dreger, otro residente atrapado.

Una autopista inundada en HoustonCAROLEENARN VIA REUTERS
Las imágenes aéreas mostraban la magnitud de las inundaciones que tapaban autopistas en algunas zonas.
Familias caminan en las calles inundadasGETTY IMAGES
Muchas familias han tenido que abandonar sus casas por las crecientes inundaciones en el área de Houston, Texas.

Grandes autopistas, avenidas principales y calles en los barrios han quedado bajo el agua desde el sábado.

Para el Servicio Meteorológico Nacional (NWS, por sus siglas en inglés) la amplitud e intensidad de esta lluvia “está más allá de lo que se había experimentado antes”.

“Las inundaciones catastróficas están llegando y se espera que continúen durante días”, remarcó el NWS en un mensaje de advertencia la tarde de este domingo.

Lluvia prevista el miércoles 30 de agosto por la tormenta Havey en EE.UU.

Cerca de 2.000 personas han sido rescatadas en zonas donde el agua alcanzaba el techo de las viviendas. Informó Darryl Coleman, jefe de la oficina del alguacil del condado de Harris, donde se ubica Houston.

Los servicios pidieron a las personas en zonas inundadas que, de ser necesario, suban a los techos para que puedan ser vistos por los servicios de emergencia.

Personas dejan sus autos tras las inundacionesAFP
Las autoridades advirtieron que existe riesgo de muerte si los habitantes deciden salir a las calles inundadas.

El alcalde de Houston, Sylvester Turner incluso pidió a los residentes que cuenten con botes o lanchas que ofrezcan apoyo a los rescatistas para salvar a las personas atrapadas.

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¿Por qué no hubo evacuaciones en Hosuton?

Las advertencias de la llegada de Harvey fueron lanzadas desde la noche del miércoles para el sureste de Texas, donde se encuentra Houston.

El fenómeno se fortaleció hasta alcanzar la categoría de huracán 4, de un máximo de 5, y tocó tierra la media noche del viernes.

Pero en esta ciudad de 2,3 millones de personas, la cuarta más grande tras Nueva York, Los Ángeles y Chicago, no fue solicitada una evacuación de la población.

Una autopista inundada en HoustonGETTY IMAGES
Importantes arterias viales quedaron colapsadas en algunas secciones por las inundaciones.
Una autopista inundada en HoustonREUTERS
Varios vehículos quedaron atrapados en los puentes desde que las inundaciones bloquearon las bajadas.

Cuestionado al respecto, el alcalde Turner dijo que eso hubiera sido una irresponsabilidad.

No se puede poner en la ciudad de Houston a 2,3 millones de personas en la carretera. Eso es peligroso”, dijo Turner a periodistas.

“Si se emite una orden de evacuación y se pone a todo el mundo en la carretera, realmente se está llamando a una gran calamidad”, señaló.

Ahora que han llegado las inundaciones, la instrucción de las autoridades es permanecer en casa y evitar al máximo salir a la calle, aún y cuando la vivienda se esté inundando.

Guardias rescatan a una familia en HoustonREUTERS
La Guardia Nacional ha participado en las labores de rescate de personas atrapadas en el área de Houston.

Unos 400 miembros del servicio de búsqueda y rescate urbano están trabajando en Houston auxiliando a las personas, y se espera que se sumen otros 500 más la noche del domingo.

Desesperación

Una mujer fue arrastrada por una inundación y falleció durante el fin de semana en Houston, la segunda víctima mortal confirmada en Texas tras el impacto de Harvey.

Imágenes de la televisión han mostrado a otras personas siendo rescatadas de vehículos cuando intentaban trasladarse por las calles de la ciudad.

Ed González, el comisario del condado de Harris, dijo que entiende la desesperación de la gente por encontrar un terreno más seguro.

Pero instó a la gente a pensar dos veces antes de aventurarse en las aguas altas y considerar peligros imprevistos, tales como tapas de alcantarillado levantadas.

Una moto acuática en calles de HoustonGETTY IMAGES
Las lanchas y vehículos acuáticos han sido el medio de algunas familias para abandonar sus hogares.

“Queremos destacar la importancia de permanecer fuera de los caminos cuando hay inundaciones. Si se conduce en el agua, se está poniendo en riesgo la vida”, alertó González.

Algunas personas evacuadas han sido llevadas al Centro de Convenciones George Brown, como Jasmine Meléndez, una mujer de Houston de 23 años y madre de tres hijos, uno de ellos un bebé de una semana de edad.

“El agua estaba justo a nuestra puerta. Estábamos preocupados por los niños, especialmente por el bebé”, dijo a la agencia Reuters.

El aeropuerto George Bush de Houston canceló las operaciones de todos los vuelos comerciales este domingo, mientras que el aeropuerto alterno, Hobby, también estuvo cerrado debido a que sus pistas estaban inundadas.

También el Hospital Ben Taub fue evacuado ya que el agua que inundó el sótano “alteró las fuentes de energía”.

Cerca de 316.000 viviendas, edificios y comerciosno tenían electricidad la tarde de este domingo.

Un centro de refugio en HoustonAFP
Las personas evacuadas han sido llevadas a centros de refugio y no hay una fecha estimada para que puedan volver a sus hogares.
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Getty Images

Los inesperados 'efectos colaterales' positivos de la vacuna contra COVID

Los estudios experimentales ya han comprobado la eficacia de las vacunas. Pero la experiencia práctica muestra que los beneficios de la vacunación van mucho más allá de lo esperado.
Getty Images
18 de marzo, 2021
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¿Las vacunas contra el covid-19 protegen contra la infección o previenen los casos graves de la enfermedad?

Esta pregunta ha suscitado numerosos debates entre la comunidad científica en las últimas semanas.

Por lo que se sabe hasta ahora, las vacunas ya aprobadas en varios países tienen una buena efectividad en la prevención de cuadros de covid-19 con síntomas (recuerde bien la palabra síntomas).

Pero eso no quiere decir que sus beneficios se limiten a esto: la experiencia en el mundo real, en las campañas de inmunización más avanzadas en algunos países, indica que las dosis que se utilizan actualmente traen otros beneficios en la lucha contra la pandemia.

Los datos de Israel, donde la vacunación está más avanzada, sugieren resultados mejores que los esperados, como una caída dramática en los casos, hospitalizaciones y muertes por covid-19.

También hay evidencia de que las vacunas ayudan a combatir los síntomas leves que, aunque tenues, igual mandaban a los pacientes al hospital.

Misma estrategia, varios desenlaces

Para entender cómo los científicos llegaron a estas conclusiones, es necesario remontarse al 9 de abril de 2020, cuando la Organización Mundial de la Salud (OMS) publicó un documento que definiría las reglas del juego.

En las directrices, la entidad estableció los requisitos mínimos para que se apruebe una vacuna contra el “nuevo” coronavirus.

Entre una serie de criterios técnicos y especificaciones, una regla se destacó como la más importante: la vacuna contra la covid-19 debía tener una tasa mínima de efectividad del 50% frente a una de estas tres circunstancias: la infección en sí, la enfermedad sintomática o las formas graves de la enfermedad.

Tales requisitos no son novedad: existen vacunas que se usan contra otras enfermedades infecciosas que son excelentes para evitar que el virus invada el cuerpo de un individuo y comience a replicarse en su interior.

Este es el caso, por ejemplo, de las dosis contra el sarampión y la fiebre amarilla. Quien los toma está bien protegido de los virus que causan estas enfermedades.

Un niño recibiendo una vacuna

Getty Images
La vacuna contra el sarampión evita la infección de esta enfermedad.

Otros productos no son capaces de detener la infección en sí, pero evitan que evolucione y afecte demasiado al organismo, lo que requeriría hospitalización y atención médica especializada.

La vacuna contra la gripe encaja perfectamente en esta categoría: quien recibe la inyección a principios de otoño corre un riesgo considerable de contraer el virus durante los próximos meses. Pero, si ocurre, los síntomas de la enfermedad serán mucho más leves y no requerirán estadías prolongadas en salas y unidades de cuidados intensivos.

Esto es bueno para el individuo, que no siente que su salud se vea afectada, y para el sistema de salud en su conjunto, que no colapsa con la llegada de varios pacientes al mismo tiempo, especialmente en invierno, cuando la circulación de los virus que afectan al sistema respiratorio crece mucho.

¿Qué hicieron con la covid-19?

La pandemia, por supuesto, trajo algunos desafíos adicionales a la carrera científica: la humanidad necesitaba una solución rápida. No era factible esperar años para el desarrollo de una vacuna.

Para acelerar el proceso, todas las farmacéuticas y centros de investigación diseñaron las pruebas clínicas de sus candidatas a vacunas para ver si serían efectivas contra la enfermedad con síntomas, el segundo resultado establecido por la OMS.

Línea de producción de una vacuna.

Getty Images
Probada a gran escala en Brasil, la tasa de eficacia de CoronaVac fue de 50%. Pero en la vida real, sus efectos podrían tener mayor alcance.

En la coyuntura actual, no sería factible medir si las vacunas previenen la infección (el primer resultado), por dos razones principales.

Primero, porque una parte considerable de los infectados por el coronavirus no presenta ningún síntoma. Y, en segundo lugar, tal estrategia requeriría un aparato y una inversión financiera absolutamente gigantescos.

“Cada estudio involucró a decenas de miles de voluntarios y, para saber si cada uno de estos participantes no contrajo el virus, sería necesario realizar pruebas diagnósticas a todos ellos durante varias semanas seguidas. ¿Te imaginas el costo de eso?”, pregunta la microbióloga Natalia Pasternak, presidenta del Instituto Questão de Ciencia, de Brasil.

La otra opción sería evaluar el poder de las vacunas frente a las condiciones más graves, que requieren hospitalización y suponen mayor riesgo de muerte.

La dificultad estaría en el tiempo de observación necesario: en EE.UU. se estima que, de cada 200 personas infectadas por el coronavirus, una muere.

Los investigadores tardarían varios meses en lograr un número mínimo de muertes suficiente para realizar los cálculos estadísticos que determinan la tasa de efectividad y, como vimos anteriormente, el plazo para crear una solución nunca ha sido tan ajustado.

En vista de las limitaciones, todos los competidores terminaron siguiendo el camino intermedio: las pruebas clínicas de la fase 3 se diseñaron para establecer cuánto protegen las candidatas a vacunas contra el covid-19 sintomático, como se explicó en los párrafos anteriores.

Así es como muchas candidatas a vacunas avanzaron en los ensayos clínicos, fueron aprobadas o están siendo analizadas actualmente por agencias reguladoras.

Punto de inflexión

Pero aquí aparece una controversia importante en esta historia: ¿cómo se define un síntoma de covid-19?

Cada farmacéutica y cada centro de investigación estableció sus propios criterios para enmarcar lo que sería una sospecha de infección por coronavirus.

“En las pruebas de CoronaVac, Sinovac y el Instituto Butantan, por ejemplo, se instruyó a los voluntarios para que informaran de cualquier malestar que sintieran, por leve que fuera”, describe Pasternak.

Posteriormente, estos participantes se sometieron a la prueba molecular (hisopado nasofaríngeo) para saber si tenían la enfermedad o no.

Una mujer recibe la vacuna en Francia.

Reuters
La vacunación busca la protección comunitaria, por lo que el éxito del proceso no debe evaluarse a partir de resultados individuales.

“Moderna, en cambio, estableció que, para realizar tal examen, el individuo debía tener al menos dos síntomas o un signo muy claro de covid-19, como falta de aire”, agrega la especialista.

Esta diferencia, por supuesto, tuvo un impacto en los resultados de los análisis preliminares. No es exagerado especular que un número considerable de participantes que recibieron la vacuna de Moderna desarrollaron condiciones leves y moderadas de la enfermedad. Sin embargo, como no fueron sometidos a los métodos de diagnóstico, no supieron que tenían la infección.

Esta es una de las razones por las que los científicos no centran tanto su análisis en las tasas de eficacia: en el mundo real, puede ser que el 50,4% de CoronaVac se vuelva un poco más alto, mientras que el 94% de Moderna termine ligeramente reducido, y no hay problema con eso.

“Debemos entender que la vacuna no es como un medicamento con el que tratamos a una persona. La vacuna es algo que protege a la comunidad. No se puede analizar desde un punto de vista individual, sino de cómo se protege a toda una población”, explica la epidemióloga Denise Garrett, vicepresidenta del Instituto Sabin, una organización internacional sin fines de lucro que promueve la inmunización en todo el mundo.

Observaciones paralelas

Para demostrar su seguridad y eficacia, cada nueva vacuna se somete a un verdadero rito científico, que implica una serie de pasos.

“Todo comienza con experimentos en cultivos de células animales, donde vemos si las moléculas tienen potencial para funcionar en humanos”, explica el doctor Jorge Kalil, profesor de inmunología clínica de la Facultad de Medicina de la Universidad de São Paulo.

Vacuna de moderna

Reuters
Todas las vacunas autorizadas fueron sometidas a rigurosas pruebas.

Si los resultados son buenos, el producto se prueba en humanos, en tres fases.

“Comenzamos con un número limitado de voluntarios en la fase uno y, a medida que avanza el conocimiento, evolucionamos a decenas de miles de participantes en la fase tres”, resume Kalil, quien también es director del Laboratorio de Inmunología del Instituto del Corazón (InCor), en Sao Paulo.

Las vacunas contra la covid-19 han atravesado (y siguen atravesando) esta maratón.

La tasa de eficacia sobre la covid-19 sintomática se establece precisamente en esta etapa de tres ensayos clínicos.

Pero eso no es lo único que miden los científicos: aprovechan toda la estructura para hacer estudios y mediciones “paralelas”, que se conocen como resultados secundarios.

No son el objetivo principal de ese trabajo, pero son conocimientos que también ayudan a comprender el poder de ese candidato para la inmunización.

“Además de saber que CoronaVac tenía una tasa de eficacia general del 50% contra la enfermedad sintomática, la investigación mostró una protección del 78% contra los síntomas leves que también necesitaban asistencia médica. Este fue un resultado secundario observado”, ejemplifica Kalil.

Por lo tanto, aunque se han diseñado estudios clínicos para evaluar la capacidad de las vacunas para prevenir el covid-19 sintomático, muchas de las pruebas ya indicaron que los beneficios podrían ser más prometedores.

Y esa evidencia ahora se está confirmando, con los primeros resultados de la vida real de las campañas de inmunización contra el coronavirus.

El ejemplo de Israel

Con aproximadamente 8,8 millones de habitantes, Israel fue el primer país del mundo en iniciar y expandir rápidamente una campaña de vacunación contra la covid-19.

“El país se ha convertido en un caso de estudio perfecto, ya que está utilizando la misma vacuna en toda la población y aplicando las dosis a un ritmo muy rápido”, señala Pasternak.

Puntos ce vacunación en Israel.

Getty Images
Israel tiene la campaña de inmunización contra la covid-19 más avanzada del mundo.

Los datos publicados la semana pasada por el Ministerio de Salud de Israel y las farmacéuticas responsables de la vacuna revelan resultados que superan las expectativas, como la caída dramática de casos, hospitalizaciones y muertes por covid-19.

“Los últimos análisis revelan que los individuos no vacunados tienen 44 veces más riesgo de desarrollar una infección sintomática y 28 veces más probabilidades de morir por la enfermedad”, dijeron las entidades, en un comunicado difundido a la prensa.

Nota: las pruebas de fase tres de inmunización de Pfizer y BioNTech se crearon para observar y medir la eficacia contra la covid-19 sintomática. Pero, en la experiencia de la vida real, todo indica que las dosis también son capaces de prevenir la infección (el primer elemento mencionado por la OMS) y las condiciones muy graves (el tercer elemento).

Además de Pfizer/BioNTech, las vacunas de Moderna y AstraZeneca/Oxford ya muestran efectos similares en lugares donde se aplican a gran escala.

“Esto significa que las vacunas pueden tener un impacto en la transmisión viral y, cuantas más personas estén protegidas, más difícil será para el virus encontrar a alguien vulnerable”, argumenta Garrett.

Pie en el acelerador

Hay un ingrediente adicional que exige campañas de inmunización aún más rápidas: el descubrimiento de nuevas variantes del coronavirus.

https://www.youtube.com/watch?v=lGUuIKrNxbE

Ya se sabe que estas versiones del agente infeccioso se propagan con mayor facilidad y que incluso pueden afectar a personas que ya tuvieron la enfermedad en los meses anteriores.

Otro temor es que estas mutaciones en el código genético viral hagan que las vacunas sean menos efectivas o que incluso las dejen completamente desactualizadas.

Precisamente por eso hay que acelerar la vacunación. “Las variantes son preocupantes. Las vacunas que tenemos en este momento dan cuenta de los tipos de coronavirus que se han descrito hasta ahora. Por lo tanto, no podemos dejar margen y tiempo para que aparezcan otras versiones y se escapen de la solución que tenemos”, advierte Pasternak.

La microbióloga apunta que, además de poner un pie en el acelerador de la vacunación, es necesario invertir más en secuenciación genética y vigilancia genómica para identificar estas nuevas amenazas desde su origen, antes de que se extiendan a otros rincones.


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